[Độc huyền cầm] 2 – 8


Chương 8: Bên đục bên trong

 

“Tay nâng chén muối đĩa gừng

Gừng cay muối mặn xin đừng quên nhau[1]

 

 31

 

 

Lồng ngực gấp gáp nâng lên hạ xuống. Miệng phải há ra để thở. Mồ hôi lăn theo tóc mai xuống đến tận cằm, đọng thành giọt. Cô gái guồng chân chạy băng qua con đường lát đá xanh ngập trong nắng tháng tám. Sự mừng rỡ ngời sáng thêm trong đôi mắt đen láy khi bàn tay đẩy cửa bức bàn chạm trổ tùng, trúc, cúc, mai. Cúi gập người, nàng ta hít lấy hít để rồi ra hiệu cho những cung tì khác ra ngoài để mình vén rèm bước vào.

 

-Phu nhân… phu nhân… – Nàng hổn hển nói, miệng cười như không ngậm vào được – Có chuyện hay rồi. Tuyên vinh Ngọc Thiềm[2] sau khi qua cung Vĩnh Ninh uống trà về liền bị động thai. Giờ quan gia… quan gia đang vô cùng tức giận. Người nói… nếu mẫu tử Tuyên vinh làm sao thì sẽ giết hết người của thái y viện.

 

Mấy ngón tay ngừng lại trong chốc lát rồi lại đều đều vỗ về bọc chăn gấm màu hồng thêu chim loan trong tay. Đứa bé nhắm mắt như đang ngủ nhưng miệng lại ra sức mút lấy mút để sữa mẹ. Đáy mắt Phạm Tiệp dư lóe lên ánh sáng nhưng rồi thu lại ngay. Biểu cảm ấy làm cung tì im bặt, quá nửa bởi đoán ra trong đôi mắt kia không chứa sự hả hê vui sướng như nàng ta những tưởng lúc ban đầu.

 

-Bạch Lan, có phải chuyện xoay quanh mấy thứ kia không? – Giọng nói êm êm vang lên làm người con gái ngoái lại. Trà của cung Vĩnh Ninh xưa nay đều ướp hương nên Nguyễn Tuyên vinh đang lúc bụng mang dạ chửa nhất định sẽ không dám uống bừa. Rắc rối lại xảy ra ngay sau khi Nguyễn Sung nghi tặng bánh cho các cung nên có khi nguồn cơn là ở mấy chiếc bánh trung thu kia.

 

Bám tay lên mép giường làm điểm tựa, Bạch Lan hơi nhổm người. Cô gật đầu rồi thì thầm:

 

-Ý phu nhân là…

 

-Là nếu ai hỏi đến thì có sao thưa vậy, không thêm không bớt một từ. – My Hoàn mỉm cười nhưng mắt lại không cười khi thấy vẻ hụt hẫng của người cung tì – Sao? Hay ngươi muốn ta nhân cơ hội này ngư ông đắc lợi?

 

Vội vàng dập đầu tạ lỗi, những lời Bạch Lan ta định thốt ra đành miễn cưỡng ngậm lại trong mồm rồi uốn chuyển thành ý tứ khác:

 

-Phu nhân, chuyện hôm nay liệu có khi nào can hệ đến việc của Hoàng thái tử hồi tháng hai hay không?

 

-Ngươi nghĩ có can hệ không?

 

Bất ngờ bị hỏi lại, Bạch Lan sững người rồi chầm chậm gật đầu, gật đầu rồi lại thấy hình như mình nói chưa thật đúng. Chống tay đỡ lấy một bên má, My Hoàn nghiêng mặt nhìn con rồi cười nhẹ. Liên quan? Thật sự là có liên quan và cũng thật sự là chẳng chút liên quan. Người ta từng hí hửng chờ xem khi Hoàng thái tử ngã xuống đường nước lớn trong Cung thành, Nguyễn Sung nghi sẽ nổi cơn thịnh nộ hay khóc lóc nỉ non thế nào với Hoàng đế, Hoàng thái hậu. Chưa kể khắp hậu cung râm ran lan truyền rằng việc sơ sẩy ấy có dính dáng đến Thúy Hồng. Đã dính dáng đến cung tì thân cận thì sao có thể tránh được sự chú ý nhắm vào vị chủ nhân ở cung Ngọc Thiềm. Ngày ấy, lưỡi dao kề vào cổ Nguyễn Châu Liêm mà giờ tình thế đã đảo ngược, thử hỏi có nực cười hay không?

 

Phe phẩy chiếc quạt giấy, đôi mắt dài có đuôi mắt rất sắc nhìn lướt qua:

 

-Đám người trong cung đã nhỏ to thế nào rồi?

 

Cô gái thu người ngồi cho ngay ngắn, ngửa cổ thưa:

 

-Có người lo lắng, có người trong lòng chắc thấy vui. Cũng có người nói… hồi đầu năm Sung nghi Vĩnh Ninh vì lẽ nào đấy không làm rõ được mọi chuyện nên găm hận trong lòng. Có khi người ấy giờ mới nghĩ lại chuyện thời Thái Tông nên mới muốn trừ bỏ mẹ con Tuyên vinh để bảo vệ Đông cung.

 

Mấy sợi tóc dài lay khẽ theo nhịp quạt đưa. Ở cữ phải kiêng nước kiêng gió, suốt ngày giam mình trong phòng ấm sực làm người My Hoàn nhớp nháp mồ hôi nên tâm tình nhiều khi cũng sinh buồn bực. Chống tay xuống giường làm điểm tựa, nàng ngồi thẳng dậy, đưa tay vấn tóc lên cho mát.

 

-Mang đĩa bánh Nguyễn Sung nghi ban đến đây. Tấm lòng của lệnh bà không nên để uổng phí.

 

Níu tay nàng lại, mặt Bạch Lan trở nên nhợt nhạt. Nàng lắc đầu quầy quậy, cuống quýt:

 

-Lệnh bà, không được đâu… Nhỡ chẳng may…

 

-Sao? – Lông mày nhướn lên như thể cung tì nói gì nực cười lắm – Nếu ngươi là Nguyễn Sung nghi, ngươi có dám làm gì chỗ bánh đó hay không? Mau mang lại đây cho ta.

 

Xoay đi xoay lại cái đĩa mấy lần, My Hoàn bảo Bạch Lan cắt cho mình một miếng ăn lấy hương lấy hoa. Vị ngọt đậu xanh tan trong miệng vừa mềm vừa nhẹ quyện cùng mùi thơm của vỏ bánh nướng chín tới không hề ngấy mỡ. Chia một phần bánh lớn hơn cho cung tì hầu hạ, My Hoàn vờ như không thấy sự run rẩy của cô gái ấy.

 

-Bạch Lan, theo ngươi trong hậu cung này phi tần nào là người ghê gớm nhất.

 

Mẩu bánh khô vụn không mùi không vị nghẹn ứ trong cổ họng. Vỗ vỗ lên ngực để ra sức nuốt, cô gái hơi trợn mắt, há miệng hớp hơi rồi mới e dè cất lời:

 

-Là… Nguyễn Sung nghi ạ!

 

Nụ cười sắc bén pha lẫn hài lòng của Phạm Tiệp dư làm Bạch Lan chỉ còn biết cúi gằm mặt như sợ mình nói sai cái gì. Liếc nhìn thái độ của người đối diện, miệng mấp máy định nói nhưng cuối cùng My Hoàn lại im lặng. Nguyễn Thị Ngọc Huyên không nói nhiều, lại thêm dáng vẻ cao sang đến mức kiêu ngạo như thể không để ai vào mắt tất yếu sẽ làm cho những cung nhân, phi tần nảy sinh suy nghĩ giống với Bạch Lan. Vừa có chút gì thông cảm là thế, chính My Hoàn lại hướng theo ngã rẽ khác. Không làm rồi lại làm; thanh cao, bao dung rồi lật mặt thành nhỏ nhen, ti tiện. Cùng một người mà thái độ nói đổi là đổi ngay được. Người ấy cũng là mẹ, cũng đang nuôi hai đứa trẻ. Người ấy không thể không biết một bào thai hơn tám tháng nếu có vấn đề thì sẽ một xác hai mạng… Ngần ấy những suy nghĩ chồng chéo nổi lên làm đầu My Hoàn nặng trịch. Phụ thân đã dạy đánh giá người ở hậu cung là đánh giá dung mạo, tâm tư, gia thế và sự sủng ái của đế vương. Vậy vị sung nghi đó quả thực là người thế nào?

 

Lau tay vào chiếc khăn dấp nước Bạch Lan đưa tới, My Hoàn nhỏ giọng nói rõ từng từ:

 

-Ai nói mặc ai, người dưới trong cung Chiêu An chớ có dính vào. Quan gia không cần thêm vài cái miệng chõ vào việc riêng của ngài. Còn muốn nhìn thấy ánh mặt trời, còn muốn sống tử tế thì phải biết giữ cho đúng phận vị.

 

-Nô tì hiểu ạ! – Khép nép đứng dậy toan lui ra ngoài, Bạch Lan suy tính một hồi rồi mới nhỏ giọng – Phu nhân, có phải người đã chọn theo cung Vĩnh Ninh? Nô tì bạo gan nói vậy không phải vì có ý gì. Chỉ là… nô tì nghĩ đến lời của phụ thân phu nhân trước khi người nhập cung thôi.

 

Mở lớn mắt nhìn lại cô gái đang khom lưng trước mặt, My Hoàn ngẩn người rồi tự bật cười. Lời cha nói nàng hãy còn nhớ rõ, Bạch Lan cũng còn nhớ rõ. Cha bảo người như nàng chưa phải kẻ có thể tồn tại đơn độc ở hậu cung, đừng tự cho mình có tí đầu óc, có tí miệng lưỡi mà coi trời bằng vung. Nhưng có thể theo được người ở cung Vĩnh Ninh sao? Đầu móng tay để dài được dũa tròn mịn ấn nhẹ lên bờ môi đầy đặn, để lại một vệt cong mờ như vành trăng lưỡi liềm.

 

-Hậu cung là nơi nhìn vậy mà chưa chắc vậy. Ta nghĩ cung Vĩnh Ninh không lộ liễu đến thế bởi Nguyễn Tuyên vinh là người không được đụng vào – Nàng hạ giọng để Bạch Lan hiểu được mức độ nghiêm túc của câu chuyện – Vì nàng ta có thứ mà các phi tần khác không có.

 

Con ngươi giãn ra khi người cung tì thấy Phạm Tiệp dư tự gõ nhè nhẹ ngón trỏ vào đầu. Lời ấy là nói người hay tự nói mình, Bạch Lan không ngu ngốc đến độ không hiểu. Cúi đầu lĩnh ý, lúc này cô gái ấy mới nhẹ nhàng lui ra, để lại những tấm rèm phơ phất trong vạt nắng thu nhạt hắt vào qua khe hở của ô cửa sổ. Vén mái tóc xòa xuống, bờ môi My Hoàn nhẹ hôn lên vầng trán đứa bé say ngủ sát cạnh.

 

-Oánh Ngọc – Nàng thì thầm, đầu ngón tay vuốt nhẹ theo chóp mũi, mí mắt đứa trẻ – Mẹ thực sự cảm tạ trời đất vì con là con gái!

 

 

 

***

 

 

 

Choang!

 

Cái đĩa rơi chạm sàn liền vỡ thành ba mảnh lớn còn những mảnh vụn sắc cạnh văng đi khắp nơi. Mấy quả hồng đỏ nát bét dưới đôi chân run rẩy. Thụy An giật mình, toan bước tới dạy bảo cung tì nọ thì khựng lại vì tiếng cười khe khẽ sau lưng.

 

-Có gì khuất tất hay sao mà run bắn lên như thế? – Nguyễn Sung nghi nhạt giọng – Người ngoài nhìn vào lại nghĩ cung Vĩnh Ninh không quang minh chính đại.

 

Trong lòng đã sẵn những sợ hãi khi tin Nguyễn Tuyên vinh bị động thai truyền tới. Giờ những lời Nguyễn Sung nghi thêm vào càng khiến đám hạ nhân run như cầy sấy, vội sụp quỳ xin tha tội. Hải Triều coi như không thấy, ngoắc Kiến Chương lại gần:

 

-Tất cả đồ ăn thức uống, vật dụng hôm nay Nguyễn Tuyên vinh đụng vào phải niêm phong lại. Tuyệt đối không được thêm bớt thứ gì. Giờ cả hậu cung đang nhìn vào chốn này, kẻ nào không muốn sống nữa thì cứ hóng hớt chuyện bên ngoài.

 

-Thần hiểu! – Viên hoạn quan cúi đầu lĩnh mệnh. Hắn nửa muốn đi, nửa hình như vẫn còn điều canh cánh trong lòng, cuối cùng đành đánh bạo lên tiếng – Lệnh bà, giờ chúng thần có thể làm gì cho người.

 

-Đợi! – Nàng đáp rồi nhấc chén trà lên.

 

Mi mắt hơi khép. Làn khói thấm hương uốn mềm như dải lụa mỏng khi Hải Triều đưa qua đưa lại chén nước dưới cánh mũi. Thưởng hương xong nàng mới thong thả nhấp một ngụm. Đầu móng tay vô thức gõ xuống mặt bàn những tiếng “lách tách” thoảng qua rồi tan biến khi bàn tay nắm chặt lại, thu vào sau lớp lụa. Một tấm lưng thẳng, bờ vai xuôi cùng một gương mặt bình lặng đến vô cảm làm ấn tượng run rẩy vừa nãy càng trở nên rõ nét. Ngọc Hồ nhìn cảnh ấy rồi lặng lẽ mở lời:

 

-Lệnh bà đang đợi tin tức ở cung Ngọc Thiềm?

 

-Nếu Nguyễn Tuyên vinh cùng long thai làm sao thì không có chuyện cũng thành có chuyện, trong sạch hay nhơ bẩn đều như nhau cả. – Liếc mắt nhìn sang, gò má hơi nâng lên khi môi vẽ thành một nét cười nửa miệng – Những việc làm được đều đã làm cả rồi.

 

-Quan gia quyết không phải người chỉ nghe một phía. Xét việc còn có tang chứng, vật chứng, Sung nghi là cây ngay, sợ gì gió bão! – Ngọc Hồ trấn an.

 

Mấy sợi tóc tơ phất phơ bay khi quạt lụa phe phẩy. Thiên hạ này thiếu gì kẻ trong sạch mà chớp mắt đã nhuộm chàm, kêu trời trời không thấu, gọi đất đất không hay. Nghĩ vậy nhưng Hải Triều chỉ im lặng, vốn chẳng muốn đôi co với Ngọc Hồ. Sai phái người dưới làm việc này việc kia chẳng qua chỉ là diễn trọn một màn cho quan gia và Hoàng thái hậu xem. Nàng ngờ rằng ngay khi tin tức lọt khỏi rừng trúc bao quanh cung Ngọc Thiềm, cả Ngọc Hồ lẫn Thụy An đã nhanh tay làm việc của mình rồi. Xử án bên ngoài còn chẳng cần đến bằng chứng, nói gì đến việc của mấy con đàn bà ở hậu cung. Không có đúng sai, chỉ có việc cần làm, phải làm để giữ cho thế trận trên bàn cờ không nghiêng ngả, lý lẽ này Hải Triều rất hiểu.

 

-Ngươi nói xem cung Chiêu An sẽ thế nào? – Tựa cằm lên lòng bàn tay, lông mày hơi nhướn lên khi nàng cất lời.

 

Hơi thở tắc lại ngang cổ khi Ngọc Hồ trợn mắt nhìn cô gái ngồi bên dưới. Sự việc dồn dập nên nhất thời nàng quên mất những cái bánh hãy còn ở trong tay Phạm Tiệp dư. Có sóng to gió lớn mới biết lòng người nông sâu, nghĩ đến đấy thiếu nữ chợt lạnh người. Lòng dạ đàn bà hậu cung vốn khó lường, chỉ cần Phạm My Hoàn sinh lòng đục nước béo cò, thêm dầu vào lửa thì sự việc sẽ chẳng thể nào khống chế nổi.

 

-Bỏ đi! – Hải Triều cười nhẹ, khoát tay ra hiệu cho cung tì dọn cơm tối.

 

Đôi mắt đen láy hau háu nhìn miếng thịt được đặt lên thìa cơm hạt nào hạt nấy trắng tinh, óng ả. Bám hai tay lên ghế, Tranh đung đưa cái chân ngắn tũn của mình, ngước lên:

 

-Mẹ, con tự xúc ăn, con…

 

Thoáng thấy nét mặt nghiêm nghị của Hải Triều, thằng bé sực nhớ trong miệng mình hãy còn lúng búng đồ ăn. Cười ngượng nghịu, cánh tay tròn lẳn đưa lên gãi đầu trong khi mồm ra sức nhai nuốt. Xong xuôi, thằng bé nhoài người về phía mẹ, chớp chớp mắt:

 

-Con ngoan sao mẹ lại buồn?

 

Thấy không ai tiếp chuyện mình, Tranh dẩu mỏ đếm, chỏ tay vào từng người:

 

-Mẹ… chị Hồ… bà An… cả anh Chương và anh Phúc nữa… lạ lắm!

 

-Điện hạ rất ngoan nên đương nhiên Sung nghi vui rồi! – Thụy An đỡ lời, múc một ít canh vào bát rồi đưa cho Hoàng thái tử. – Chỉ là…

 

-Mẹ bị đau? – Vẫn chưa chịu ngừng luyên thuyên, Tranh túm lấy ngón tay Hải Triều lắc lắc – Mẹ đau ở đâu, con đánh chừa… đánh chừa cái đau cho!

 

Bàn tay nhỏ nhắn đập đập mấy cái vào không khí nom giống con vịt vỗ cánh. Nàng ngẩn người nhìn con trai bắt chước cách nàng vẫn làm để dỗ dành khi thằng bé bị xây xước rồi khóc ầm lên giận dỗi. Tay trẻ con rất ấm, nắm lại rất chặt đến nỗi không nỡ gỡ ra. Xoa xoa cái đầu để chỏm trái đào của thằng bé, Hải Triều còn ép nắm tay Lê Tranh lên môi mình, thơm một cái thật kêu.

 

-Đây nữa! – Chìa cái má hây hây vế phía mẹ, thằng bé vòi vĩnh nhưng không ăn thua. Tranh chẳng có cơ hội phụng phịu lâu, lúc cái thìa còn ở trong miệng, cánh cửa gỗ đã mở ra. Một thoáng ngạc nhiên lướt qua đôi mắt đen thẫm, Hải Triều ra hiệu bảo Ngọc Hồ cho Hoàng thái tử ăn nốt còn mình thì tiếp chuyện người vừa đến.

 

-Bẩm Sung nghi, nô tì là Bạch Lan. Phạm Tiệp dư sai nô tì trước qua là để cảm ơn bánh trung thu lệnh bà tặng. Sau là… – Nói đến đấy, người cung nữ nâng cao khay gỗ sơn son trên tay mình lên – … có chút chè hạt sen long nhãn xin dâng lên lệnh bà.

 

Đón lấy ánh mắt của Hải Triều, Thượng Phúc bước tới, đưa tay nhận. Quà đáp lễ không phải anh ta chưa từng thấy nhưng đưa đến vào lúc này hình như hơi sốt sắng quá. Cung Ngọc Thiềm chưa có tin tức gì nên vị Tiệp dư ở cung Chiêu An đã muốn thăm dò động thái của Nguyễn Sung nghi sao?

 

-Không biết bánh của ta Tiệp dư ăn có vừa miệng không?

 

-Thưa, phu nhân khen bánh rất ngon ạ. Người còn nói năm nào cũng phải qua làm phiền Sung nghi. – Bạch Lan cười cười đáp rồi như nhớ ra điều gì liền cúi gằm – Ban nãy, nô tì có gặp các quan ngự y từ cung Ngọc Thiềm đi ra. Các đại nhân hình như có chuyện gì vui nên còn tụ tập lại. Nô tì không dám vượt đường, đành đứng chờ. Vì thế… chè mới nguội mất. Nô tì xin Sung nghi bỏ qua cho, đừng nói lại chuyện này với Tiệp dư.

 

Một tiếng cười dài trong lòng. Chè hạt sen long nhãn liệu có ăn nóng bao giờ? Cái cớ My Hoàn bày ra cũng kín kẽ thật. Làm mà như không làm, chỉ dửng dưng đứng xem tích chèo, Phạm Tiệp dư quả thực không phải nữ nhân tầm thường.

 

-Chén chè ngọt mát này làm ta rất hài lòng. Đợi Tiệp dư hết cữ, ta nhất định sẽ qua thăm. Ta còn muốn bế Ý công chúa nữa.

 

Người vừa đi khuất, Thượng Phúc liền đặt khay gỗ lên bàn. Cái khay rất nhẹ nhưng hắn lại dùng lực quá mức khi vừa nghe Bạch Lan nhắc đến “quan ngự y”, đâm ra khiến hai khớp tay mỏi nhừ. Thông tin trong lời thưa bẩm giúp lồng ngực hạ xuống đẩy hết không khí tắc nghẽn ra ngoài. Hẳn là nhẹ nhõm phải biết khi chuyện dữ hóa lành.

 

-Quan gia… – Hải Triều lơ đãng nói ra hai chữ ấy, chầm chậm lấy khăn cho Tranh lau miệng – Đúng sai thế nào vẫn phải để người nói mới được. Ngày mai nhất định quan gia sẽ ngự giá đến cung Vĩnh Ninh làm cho rõ việc này.

 

Hơi thở của đám hạ nhân thoát ra dài thượt, tưởng như có thứ gì bên trong con người họ xẹp xuống mau chóng đến thẫn thờ. Thấy vậy, Thụy An liền sai Kiến Chương đi nghe ngóng thêm. Ấm trà con con nằm lọt thỏm trong một bàn tay cạn gần nửa cũng là lúc viên nội thị trở về. Đúng như Hải Triều đoán, giờ này đương nhiên Hoàng đế sẽ ở lại cung Ngọc Thiềm để an ủi Châu Liêm. Thứ nàng muốn nghe chính là các quan ngự y nói việc Tuyên vinh động thai là do sức khỏe không tốt.

 

-Thụy An – Nàng đột ngột lên tiếng – Mai cô thay ta đến hỏi thăm sức khỏe của Nguyễn Tuyên vinh. Không cần quà cáp gì cả, lòng thành là đủ.

 

Ngừng lại một chút, đôi mắt nhìn khắp lượt kẻ hầu người hạ không hề lãng đãng, vô định như thường ngày. Tưởng như tất cả sức lực của nàng đều dồn cả vào đấy, khiến những kẻ đang hoang mang kia buộc phải đối diện thẳng thắn với mình.

 

-Chỉ cần nhớ ta ăn cơm thì ít nhất sẽ để các ngươi được húp cháo.

 

Một lời không đầu không cuối kéo theo sau là chuỗi im lặng triền miên. Đến cả Kiến Chương lẫn Thượng Phúc còn nhấp nhổm chưa chắc tin hẳn vào lời hứa hẹn mỹ mãn kia thì sao bảo được đám cung tì, hoạn quan còn lại dám yên lòng.

 

Yên ả, cái yên ả tĩnh mịch như bao ngày tháng đã qua. Một đêm trôi đi, một ngày lại đến.

 

-Lui! – Ngọc Hồ đè giọng xuống gắt, đón lấy thau nước thuốc ngâm từ đôi tay run run của một cung tì khác. Trời ngả về chiều. Nếu Tư Thành có đến thì chắc sẽ vào khoảng tầm này, chả trách có kẻ trong lòng run sợ. Phận tôi đòi vinh nhục theo chủ nhân, giờ bọn họ lo giữ thân mình cũng là lẽ bình thường.

 

Bàn tay thả nổi trong nước thuốc màu cánh gián bập bềnh những đóa hoa cúc khô vàng. Hải Triều nhắm mắt, ngồi xếp bằng trên chiếc chiếu hoa. Dáng vẻ ấy thực sự không khác những lúc nàng ngồi thiền, lần lần tràng hạt với cuốn kinh Phật để mở trước mặt. Nhìn những giọt nước nhỏ xuống từ những ngón tay thon dài thấm lên nền khăn trắng, Ngọc Hồ đánh bạo lên tiếng:

 

-Những chuyện không hay xảy ra cách nhau chẳng bao lâu nhưng sao Sung nghi trước sau chỉ chờ đợi?

 

Que tre hơi động đậy, tuy chỉ cách sợi dây mảnh độ một đốt ngón tay nhưng lại không hề gảy xuống. Đẩy cây đàn ra xa, Hải Triều nhìn thiếu nữ đầy băn khoăn cạnh mình. Nàng mỉm cười rồi dõi ánh mắt về mặt nước phủ toàn những phiến lá sen tròn. Tà dương gợi lại trong ký ức sắc hồng trải dài thêm thẫm dưới nắng chiều, gợi lại lá xanh bị thiêu cháy trong một màu đỏ ối. Cái ngắc ngoải lộng lẫy của thời tàn khắc cạn có gì lạ đâu. Diễm lệ thế, huy hoang thế nhưng lại không hoen màu lên nổi một đóa sen rã cánh.

 

-Hồi sáng Thụy An cũng hỏi ta như vậy. – Nàng nghiêng đầu, nhẹ tênh nói – Theo em, người như ta có thể làm gì hơn?

 

Ngắm nghía vẻ mặt Ngọc Hồ một lúc Hải Triều mới thản nhiên tiếp lời:

 

-Hậu cung yên ổn, hậu phi thiện lương, đó không phải điều quan gia và Thái hậu muốn hay sao? Hơn nữa, bất kì kẻ nào định lặp lại những thị phi na ná thời Thái Tông là tự chọn đường chết cho mình. Đã không hại đến Đông cung thì sao ta phải tính toán chi li.

 

-Người tin Nguyễn Tuyên vinh? Dù là sau việc của Điện hạ, sau việc ngày hôm qua.

 

Không thấy lời đáp, Ngọc Hồ tự thấy mình có phần hơi đường đột nên lẳng lặng giật lùi mấy bước để dời khỏi đình hóng gió. Hỏi một người về người đàn bà chung chăn chung gối với phu quân mình nghĩ thế nào cũng là câu hỏi thật vô duyên và chẳng thể nhận được đáp án chân thật.

 

-Tin tưởng là một thứ rất xa xỉ! – Sau lưng thiếu nữ, giọng nói đều đều cất lên, thiếu âm sắc hơn cả những lời xã giao hàng ngày – Máu mủ ruột già còn có ngày lật mặt như giở bàn tay nữa là người ngoài. Nhiều việc bày ra trước mắt hợp lý, thuyết phục vô cùng mà trong lòng còn thấy khó chịu, còn không chấp nhận nổi nói gì đến những giả giả thật thật ở hậu cung. Trong lòng Nguyễn Tuyên vinh không thể không có chút lợn gợn nào sau ngần ấy rối loạn.

 

-Lệnh bà… cũng vậy?

 

 -Đương nhiên cùng một lý lẽ… Có điều… Ta hiểu con trai mình và ta chọn tin nàng ấy.

 

Nước trong thau sánh ra ngoài mấy giọt. Nhìn vài chấm tròn loang trên chiếc váy màu lục nhạt của mình, phải rất lâu Ngọc Hồ mới có thể mỉm cười. Cùng một cái miệng mới hôm qua còn thốt ra “A di đà Phật” khi biết long thai trong bụng Nguyễn Tuyên vinh được bình an mà hôm nay đã có thể nói ra những lời thật khắc nghiệt. Cuối cùng, Ngọc Hồ cũng biết nguồn cơn của cảm giác vừa muốn lại gần nhưng cũng vừa muốn tránh xa cùng sự quen thuộc mơ hồ nhen lên từ lần đầu chạm mặt người con gái ấy. Thẩm nào, thẩm nào lại như vậy.

 

-Người cần đến cuối cùng đã đến rồi! – Vực nước sâu trong mắt Hải Triều chợt sóng sánh. Ánh mắt nhìn thẳng qua vai cung tì, hướng về vệt màu vàng lúc ẩn lúc hiện sau những lùm cây cảnh mọc cao đến cổ người lớn.

 

Khi đôi hia rồng cách đình hóng gió độ mười lăm bước chân, cô gái liền nâng váy rồi quỳ xuống:

 

-Thần thiếp bái kiến quan gia.

 

Không một lời đáp. Gió vi vút thổi làm mồ hôi chảy ròng ròng trong người khô lạnh. Cúi đầu thật thấp, cung tì, hoạn quan lén nhìn nhau, tay run lên theo nhịp đập dữ dội trong lồng ngực. Lời của Nguyễn Sung nghi đêm qua tất cả họ đều rất hiểu. Quan gia nói có tội thì là có tội, chủ nhân có thể vô can nhưng vẫn phải có kẻ đứng ra chịu chết để dẹp yên mọi dị nghị xa gần. Nghĩ đến đầu trên cổ, kẻ nào lại không sợ?

 

Dứt mắt khỏi đóa sen trắng rũ cánh như lụa mỏng lay lắt giữa những phiến lá nhuộm màu chiều tà, Tư Thành hơi cúi đầu, nhẹ nhàng:

 

-Đứng dậy đi!

 

-Thần thiếp… đội ơn quan gia.

 

Giọng nói ngọt ngào cất lên ngập ngừng khi nhìn bàn tay để mở đợi nàng đặt tay mình vào. Day day những khớp xương nhô lên dưới nước da trắng xanh, Tư Thành đề nghị:

 

-Cầm, kì, thi, họa… Có ba thứ nàng đã cho trẫm xem nên lần này chơi cờ với trẫm được không?

 

Hơi nghiêng mặt nhìn sang Hoàng đế, mày liễu cong cong nhíu lại. Đây không phải điều Hải Triều mong chờ. Ngẫm nghĩ chóng vánh, đàn hát đã đành nhưng thơ và họa… là lúc nào? Nghĩ đến mấy tờ giấy với nét chữ khô cứng nhức mắt của bản thân, Hải Triều chợt muốn cười. Văn hay chữ tốt còn chẳng ăn ai, nữa là… Nghĩ đến đấy thì môi cười thật, quan gia lại buông lời bướm ong thôi mà.

 

-Thần thiếp không biết chơi cờ. – Lời mới thốt ra, nàng liền sực nhớ chuyện quanh cây đàn độc huyền cầm nên cẩn thận nói thêm – Thực sự không biết chơi cờ.

 

-Vậy thì bày bàn cờ cho trẫm.

 

Ngày hết, mặt trời về Tây. Đêm hết, trăng tàn mà lặn, để lại một bóng hình dần mờ nhạt trên nền trời trong vắt sắc lam. Quân cờ đặt xuống nghe “cạch” một tiếng rất êm. Tựa cánh tay lên chồng gối xếp, Tư Thành ngồi xếp bằng trên sập gụ để mộc không sơn son thếp vàng, mắt nhìn bao quát toàn bộ thế trận.

 

-Ngươi đâu phải hoàn toàn không biết đánh cờ. Cách chơi chỉ điểm này xem ra ngươi không lạ lắm?  – Chàng cất lời – Tiến xe.

 

Vén tay áo di chuyển quân cờ theo lời chàng bảo, Hải Triều không nhìn lên, chỉ cười đáp:

 

-Thầy học của thần thiếp bị bệnh thấp khớp. Khi trái gió trở trời, tay không dùng được nên người vẫn hay bảo thần thiếp hầu cờ như vậy. Thần thiếp đã xem qua vài ván cờ, cũng được chỉ dạy cho ít nhiều nhưng đầu óc tăm tối nên học mãi không được.

 

-Làm người thì nên khiếm khuyết vài chỗ nếu không sẽ khiến kẻ khác đố kị.

 

Cánh tay vươn ra tiến một nước đã ăn quân mã bên phía nàng. Thả lỏng người, Tư Thành làm như nghiền ngẫm thế cờ trong khi mắt lại dừng trên gương mặt hơi cúi kia. Nàng ta nói không biết chơi là nói thật nhưng sự chăm chú, tỉ mỉ ấy làm chàng có cảm giác khác. Tay vươn ra theo thói quen nhưng chỉ quờ được không khí, đến lúc nhìn mới thấy ấm trà đã biến mất. Hải Triều trông thấy vậy liền mở lời:

 

-Nước đã nhạt nên thần thiếp sai người đi đổi lá trà mới. Xin quan gia đợi một chút.

 

Ấm trà đó lúc chàng đến mới dâng lên, đến giờ đã chế thêm bao nhiêu lượt nước? Nhẩm tính những ván cờ đã qua, chàng chợt chú tâm vào cô gái trước mặt. Vẫn một dáng ngồi, vẫn mang vẻ mặt như từ lúc bắt đầu, đào nương thật khiến đầu óc người ta như bị phủ một tầng sương mỏng, quên hết thời gian nhanh chậm.

 

-Muộn vậy rồi? – Tư Thành lơ đãng cất tiếng, vươn vai một cái rồi đứng dậy.

 

Những tấm rèm buông rủ. Đĩa đèn, giá nến được mang đi bớt làm ánh trăng thanh mỏng mảnh không còn nhuốm màu cam sáng sực. Mặt ngoài ngón tay trỏ miết mạnh từ dái tai đến cái cằm thon của cô gái, dứt khoát nâng mặt nàng ngẩng lên. Nửa gương mặt chìm vào bóng tối, đôi mắt đen thẳm cúi xuống mỗi lúc một gần.

 

-Nếu trẫm muốn ngươi chết?

 

Bóng tối chụp xuống làm Hải Triều không nhìn rõ mặt người đối diện. Cùng lúc hơi thở ra rất nhẹ lướt qua má và tiếng cười ngắn ngủi vang lên, thứ gì lành lạnh, cứng rắn được ấn vào tay khiến nàng giật lùi về phía sau mấy bước.

 

Mười đầu ngón tay bao quanh lớp vỏ bằng bạc trắng trạm trổ tinh vi hình rồng run lên không rõ vì nặng hay vì sợ hãi. Ánh nến sau lưng lay mình làm những bóng hình trên bức tường run rẩy, làm bờ môi mím chặt kia không rõ liệu có mang nét cười. Sự bàng hoàng chuyển qua mỉa mai, cam chịu tan nhanh đến nỗi Tư Thành cũng bất ngờ. Lại ánh mắt đó. Lại ánh mắt nhìn chỉ để mà nhìn. Đôi đồng tử mở toang nhưng bên trong lại tăm tối đến mức không gì có thể chiếu rọi.

 

-Quan gia, Sung nghi, có chuyện gì đấy ạ? – Đức Vượng hoảng hốt đập lên cánh cửa khi nghe tiếng kim loại rơi xuống sàn gạch.

 

-Không có gì! – Tư Thành lớn giọng khi thu tay lại, nghiêng đầu nhìn người đứng trước mặt – Đến loài súc sinh bị dồn đến đường cùng còn biết tuyệt vọng tìm cách tháo thân trong khi ngươi lại dễ dàng chết đi như thế. Nhiều lúc trẫm muốn phanh thây ngươi ra để xem tim ngươi làm bằng gì. Trẫm đã từng nói trẻ con không có tội chưa?

 

Ánh trăng chiếu trên một góc nhỏ gương mặt nơi lông mày nhướn lên, nơi có một con mắt đen trong không chứa dù chỉ một điểm sáng. Đoản kiếm rơi cách cánh tay buông thõng chừng một tấc, bên cạnh là một viên trân châu vừa lăn tới.

 

-Trẻ con… Đông cung… Đông cung và Gia Thục còn có người, còn Hoàng thái hậu che chở. Quan gia đã sai bảo thì thần thiếp không dám kháng chỉ.

 

-Hậu cung tứ bề đều có địch, lòng dạ tráo trở. Từ lúc nào ngươi biết tin người khác vậy? – Chàng bật cười, mắt lóe lên.

 

-Đó không phải tin. Đó là sự thật. Quan gia không phải “người khác”. Quan gia là quan gia. – Hải Triều nhẩn nha mở lời. Bàn tay cuối cùng cũng động đậy, chầm chậm xoa nhẹ lên cổ tay nơi ban nãy bị một vật tròn, nhẵn ném phải – Hơn nữa người sẽ không cho thần thiếp chết dễ dàng như vậy.

 

Đôi mày đậm nhíu lại rất nhanh khi những từ đầu tiên vang lên. Thấp thoáng sau mái tóc xõa, máu rỉ ra từ đường cắt nông trên cổ nhưng những lời hay ho vẫn thốt ra được khỏi đầu môi. Cô ta tính toán điều gì chẳng nhẽ chàng lại không biết. Lúc trước, đó chỉ là phỏng đoán nực cười vô căn cứ thì giờ mọi việc đã sáng tỏ rồi.

 

-Ngươi đoán được nên mới không thắc mắc? – Tư Thành nhạt giọng.

 

-Hôm nay, thần thiếp không dám hỏi, sau này càng không có gan hỏi. – Cúi đầu xuống thấp, Hải Triều quỳ lại cho ngay ngắn – Quan gia đã làm thì ắt đã có tính toán trong lòng, người ngu dốt như thần thiếp sao có thể hiểu được.

 

Vạt áo chạm vào những viên gạch mẫu đơn dây khi Hoàng đế lại gần, đặt một đầu gối xuống làm điểm tựa. Chàng cười, hơi cúi đầu để ánh mắt mình trượt trên dung nhan mỏng manh như sương sớm kia.

 

-Trẫm lại nghĩ ngươi không hỏi chính vì trong lòng hiểu một lẽ: điều có thể nói ra được thì đã nói rồi, điều không thể nói, không thể nói hết, nói ra là sai lệch thì chi bằng trong lòng tự hiểu lấy còn hơn. Trong đạo Phật, đạt đến cảnh giới không chấp vào ngôn từ mà thấu tỏ trực tiếp chân lý chẳng phải là giác ngộ, là đạt đến tuệ bát nhã sao?

 

-Quan gia rộng lượng nên đánh giá thần thiếp quá cao. – Nàng lắc đầu – Những triết lý uyên bác như vậy một ả đào sao có thể hiểu được.

 

-Hải Triều, ả đào nào cũng như ngươi thì thiên hạ loạn từ lâu rồi! – Phất tay áo, chàng xoay người – Trẫm bảo ngươi chết thì ngươi không được sống. Trẫm bảo ngươi sống mà ngươi dám chết thì tất cả những kẻ liên quan… Ngươi nên biết trẫm không phải người ngại cảnh máu chảy thành sông. Đừng quên phận vị của mình.

 

Cùng một cái tên, cùng một cách gọi, dù hoàn cảnh nào nàng ta vẫn mang thái độ đó. Tại cung Diên Thọ ngày ấy, Tư Thành đã nhìn xuống, bảo rằng: “Muốn chối? Nhìn vào mắt trẫm, ngươi có dám phủ nhận cái tên phụ thân đặt cho ngươi hay không? Có dám phủ nhận cái tên mà mẫu thân ngươi quý trọng hay không? Hải Triều chẳng phải là tên nơi chôn nhau cắt rốn của mẹ ngươi sao?”. Lúc đó, chàng đã cười, đã muốn nhận lại một cái gật đầu cùng sự run rẩy xin tha tội. Thế mà khi mọi việc diễn ra sống động trước mắt, cái cảm thấy hóa ra lại là trống rỗng, vô nghĩa. Sửng sốt, sững sờ xâm chiếm đôi tròng mắt ngợp nước rồi tan nhanh như sương gặp nắng, chỉ còn sự mịt mờ xa vắng như thể đó là gọi ai. Phải mà không phải, quen mà không quen, vô lý nhưng lại là sự thực.

 

Trở người trên giường, đôi mắt vẫn mở trừng tỉnh táo. Hơi nhổm dậy, những tấm rèm đã buông xuống nhưng dáng hình kia vẫn thật rõ ràng trong đôi mắt đăm đăm. Bó gối, thu mình ngồi bên cửa sổ, ngần ấy tuổi đầu rồi chứ nhỏ bé nữa đâu. Ý cười mới nhen lên đã tắt khi Tư Thành nghĩ đến những điều Ngô Quân mang về. Không ai bỗng dưng sinh ra đã quái gở, chàng tin thế và chàng đúng.

 

-Mấy ngày nữa là đến đầy tháng Ý công chúa. Trẫm và ngươi sẽ cùng đến cung Chiêu An chúc mừng Phạm Tiệp dư.

 

Giọng nói dửng dưng truyền đến từ sau những tấm rèm làm Hải Triều giật mình, hai đầu gối đập nhẹ vào nhau. Vươn người dạ vâng đáp lại rồi nàng nhanh chóng xìu xuống, giữa trán hiện lên những nếp nhăn khi tóc dính vào vết thương còn chưa se miệng. Áp tay lên cổ, cô gái tựa đầu lên hai đầu gối củ lạc xương xương. Thực sự chỉ vì việc của Châu Liêm mà bày ra ngần ấy lời qua tiếng lại? Lắc đầu, tự nàng bác bỏ điều bản thân từng cho là hiển nhiên bởi Tư Thành không nhiều lời, càng chẳng bao giờ nhiều lời khi ở cung Vĩnh Ninh. Cuối cùng vì sao khi Hoàng đế không đả động đến việc ấy? Tin tưởng ư? Nàng chưa hoang đường về bản thân mình đến vậy, càng chưa từng cho rằng người đàn ông kia mở miệng vàng mà không nhằm kiếm được chút tin tức gì.

 

Cánh tay ôm vòng qua chân siết lại, ép thân người co cụm ngả về phía tường. Ánh trăng đọng trên hàng mi như lá cỏ ngả mình trong gió. Thiên tai do trời vốn không tránh được, nhân họa do người, tránh được hay không cũng ở tại người. Thầy Nguyễn dạy nàng như vậy mà giờ hình như lại sai chỉ vì hai chữ “vô tình”, hai chữ “ngẫu nhiên”. Giải thích thế nào cũng chẳng thể thỏa đáng, chẳng thể đánh tan hết những nghi kị, ngờ vực trong lòng bởi để tồn tại thì không thể không hoài nghi. Mặt đối mặt bây giờ, ngày sau e sẽ chỉ còn sự nực cười.

 

Bàn tay chầm chậm mở đón lấy ánh trăng đã nhạt. Giữa những đường chỉ tay chồng chéo cắt nát lên ba đường chính lấp lánh li ti những giọt mồ hôi khi bên tai văng vẳng tiếng gọi “Hải Triều”. Số lần cả đời Mai Loan gọi nàng bằng cái tên ấy không kín nổi một bàn tay, thế mà giờ… Vùi mặt vào hai đầu gối, bờ vai gồng lên rất lâu rồi mới xuôi xuống theo nhịp thở ra. Nàng sợ, thực sự rất sợ, sợ cảm giác có thứ gì vỡ nát ở nơi rất sâu trong con người mình khi Tư Thành gọi nàng bằng cái tên đó. Run rẩy, hoảng hốt là bởi nàng không biết thứ ấy là gì. Nàng không biết nhưng chàng hình như lại biết, biết rất rõ. Thầy Nguyễn nói đúng, mớ bòng bong quấn lấy này là bởi nàng chưa từng tính xa, chưa từng nghĩ xa đến thế bao giờ.

 

 

 

***

 

 

 

Những chùm lá nhãn xòe che đường làng quanh quanh nhỏ hẹp len đầy những người là người, áo khăn tề chỉnh rộn ràng. Đoàn đón dâu tắc lại càng làm âm thanh thêm huyên náo. Khẽ nâng tay áo, Lương Thế Vinh chưa để thằng nhỏ kịp thưa bẩm cho hết câu đã tự mình len về phía trước. Băng qua những người dẫn lễ đội mâm son đựng nào cau, rượu, xôi, gà, lại có cả hai thanh niên trẻ khỏe khiêng con lợn quay da bóng màu nâu giòn, đôi mắt chàng dâng đầy ý cười vui vẻ khi nhìn cảnh tượng phía trước.

 

-Cụ để con! – Chàng khom lưng nói khẽ vào tai ông cụ tay cầm bó hương nghi ngút khói, mình vận áo gấm đỏ phủ bên ngoài quần lụa vàng – Sao, giờ mấy đứa muốn gì đây?

 

Thằng bé lớn nhất bọn khoanh tay trước ngực, hếch mặt lên trời ra cái vẻ ông-đây-mà-phải-nhiều-lời-với-cái-nhà-anh. Một toán trẻ lít nhít đầu để tóc trái đào đứng vây quanh đứa đầu trò, lấy tay bụm miệng mà những tiếng khúc khích vẫn lọt ra ngoài. Gần chục cặp mắt long lanh hướng về phía Thế Vinh rồi lại nhìn dải lụa đỏ giăng ngang đường tuy mỏng manh nhưng không ai dám tùy tiện bước qua. Hơi nghển cổ nhìn chặng đường còn lại phía trước, Thế Vinh lắc lắc đầu, tinh quái nhìn lũ trẻ:

 

-Đóng cửa giăng dây phỏng?

 

-Quan trạng đã rõ vậy ắt biết phải làm gì. Chúng mày… – Thằng cu thủ lĩnh hếch mũi lên trời, xòe tay đón lấy cái kéo lớn từ tay một đứa đứng sau – Anh muốn thế nào đây?

 

Lưỡi sắc phăm phăm kề sát toan cắt đứt đôi dải lụa đỏ. Mấy bà trong họ thấy thế liền giật giật tay áo chú rể, đỡ lời:

 

-Ấy chết, hôm nay là ngày vui của quan trạng, các cậu nỡ lòng nào…

 

-Mấy đứa này hôm nay khá nhỉ? – Thế Vinh chen vào, thản nhiên như không – Anh nhớ mặt từng đứa rồi. Sau này chúng mày lấy vợ, anh bảo con anh ra cắt dây tơ hồng chắn đường đón dâu.

 

Nói là nói vậy nhưng tay đặt lên thắt lưng rút ra cái túi gấm điều nho nhỏ. Ánh mắt hau háu của đám trẻ nảy lên nảy xuống theo nhịp tung bắt cái túi trên tay chàng. Tiếng tiền đồng va vào nhau loẻng xoẻng làm lũ nhóc háo hức lắm. Thả tọt cái túi vào tay đứa cầm đầu, chàng chưa cần mở lời nó đã khoát tay sai đám kia:

 

-Chúng mày, tháo dây để rước quan trạng vào nhà cô Lam Ninh!

 

Đám người bước qua trong tiếng pháo đì đoàng rộn rã, đạp lên những xác pháo đỏ hồng rơi đầy trên con đường quanh quanh. Kèn trống tấu những khúc tươi vui, người nối người chẳng mấy mà đã vào đến cổng. Pháo nổ giòn vọng tiếng vào tận buồng trong, làm cây lược gỗ dời khỏi tay suýt nữa rơi xuống đất. Vội đón lấy vật ấy, Đào nghiêng người chỉnh lại mái tóc óng ả vấn trong khăn lụa màu hồng đào của Lam Ninh. Thoáng trông ánh mắt thẫn thờ của nàng, chị vỗ về:

 

-Cô phải cười lên chứ. Cậu đến đón cô về bên nhà rồi kia kìa. Mấy cây kim em gài vào đây cô chớ bỏ ra, phòng khi trên đường có ai quở quang thì cũng không phạm đến mình[3].

 

Lật vạt áo gấm màu điều dệt chìm hình hoa mẫu đơn khoe sắc ra ngoài, Đào khéo giấu đi vài cây kim gài ở mặt trong. Chị định đưa chiếc nón quai thao trắng nõn quang một lớp dầu mới tinh cho nàng thì có người bước vào. Ra hiệu cho người ở lui bớt, phu nhân vén vạt áo ngồi xuồng nhưng chỉ cúi đầu. Bàn tay không còn mềm mại như thời còn con gái lần lượt đeo hoa tai, xuyến vàng cho Lam Ninh, mỗi lúc miệng cười càng thêm rạng rỡ dù nước mắt đã ngấp nghé bờ mi.

 

-Mặt phấn má đào… Cuối cùng thầy mẹ cũng sống được đến ngày trông thấy Lam Ninh xinh đẹp thế này… Gả con cho cậu Cảnh Nghị… mẹ có thể an lòng nhắm mắt rồi.

 

Giật bắn mình, nàng thảng thốt lắc đầu, bao bàn tay mình quanh tay mẹ. Muốn nói rất nhiều nhưng chẳng biết bắt đầu từ đâu, Lam Ninh đành để mặt những giọt nước mắt nối tiếp nhau rơi ướt lòng bàn tay mẹ. Cẩn thận rút ra cái khăn lụa bạch bọc ít đồ trang sức làm của hồi môn, bà đặt vào tay cô gái, dặn dò:

 

-Mẹ có chút ít cho con gọi là làm vốn. Con với cậu ấy coi như cái duyên cái số nó quàng lấy nhau, cứ thuận theo ông Tơ bà Nguyệt đi, được không? Đường phải đi còn rất dài, thực sự rất dài.

 

Nhà ngoài lặng tiếng người cười nói làm lời của ông chủ hôn vọng vào nghe thật rõ. Vội vàng chạy vào, Đào thì thào:

 

-Mợ ơi, mợ ra đi, đằng giai họ gửi trầu xin dâu rồi. Việc ở đây mợ cứ để con.

 

Sợi dây thao màu hồng đào trĩu xuống trên bàn tay. Con bướm đính trên sợi dây tơ chao đi theo bước chân, đôi cánh bạc chấp chới phản chiếu ánh sáng nom sống động như thật. Bước ra khỏi buồng riêng, giữa bao nhiêu gương mặt, Lam Ninh chỉ nhìn thấy người ấy, chỉ nhìn thấy nụ cười nhẹ nhõm trên đôi môi ấy. Đầu gối sau chiếc váy lĩnh chạm xuống mặt chiếu hoa khi làm lễ trước ban thờ gia tiên, vừa khom lưng lễ bái vòng xuyến, sợi xà tích liền vang tiếng leng keng trong vắt vui tai. Khi chén rượu trao tay, cha mẹ đã dặn dò những gì thực tình Lam Ninh không nghe rõ, chỉ sực tỉnh khi bàn tay ấm áp, vững chãi đỡ nàng đứng dậy. Một bước lùi lại theo bàn tay ấy, mây mù trước mắt tản mát dần.

 

Lễ rước dâu rồi cỗ bàn hai bên nội ngoại xong xuôi thì trời cũng nhá nhem tối. Se sẽ ngồi xuống chiếc giường mới đóng, lòng bàn tay miết lên mặt chiếu mới tinh được ông cụ phúc đức, con cháu đề huề tự tay trải giúp gọi là lấy lộc cho đôi vợ chồng mới cưới, Lam Ninh ngẩn người nhìn ra ngoài cửa sổ. Màu tím hồng chiều muộn mỗi lúc một thẫm, hòa vào sắc lam đen dâng lên từ mặt đất. Căn nhà này nàng đã quen qua lại nhưng hôm nay tự nhiên thấy lạ, vô cớ nhớ về căn buồng riêng bên nhà đẻ. Gió thu mơn trớn mát lành trải phẳng những lợn gợn trong lòng. Nàng chưa từng muốn, chưa từng nghĩ sẽ có ngày dời khỏi dinh thự bề thế của ông bà. Đến khi xa rồi, đến khi thành dâu con nhà người, ngoảnh trông lại mới thấy chẳng nhớ nổi một chuyện không tốt lành.

 

Cất của hồi môn xuống dưới đáy hòm, Lam Ninh vô tình liếc nhìn chăn gối trên giường, bên tai lại như nghe thấy những lời chúc lành nào là “phu thê sắt cầm hòa hợp, bách niên giai lão”, “giờ này sang năm có cháu cho ông bà bế”, “đầu năm sinh con gái, cuối năm sinh con trai”… Nếu không phải có hai bàn tay che phía trước, gương mặt trái xoan ửng đỏ nóng bừng dưới ánh hồng lạp trông có khác gì một quả gấc chín.

 

-Tiểu thư sao vậy? – Tiếng Thế Vinh vang lên trên ngưỡng cửa. Chàng hỏi để đấy rồi xoay người khép cánh cửa lại.

 

Giật mình ngẩng lên, nàng lén quay mặt đi. Miệng nậm rượu chạm vào chén nghe “canh” một tiếng, liền sau có tiếng chuyên thứ chất lỏng thơm nồng ấy vào hai chiếc chén con con. Lam Ninh đứng dậy, cẩn thận đón lấy vật ấy bằng cả hai tay rồi lặng nhìn ánh mắt chìm trong đáy nước. Những việc đã qua bỗng chốc nối dài trước mắt, lâu như vậy, hóa ra đã lâu như vậy. Mặt gương xao động thành đường vân đồng tâm chạm vào thành gốm nhuốm màu men ngọc khi nước mắt như sương đọng nhỏ xuống từ hàng mi cong mềm. Đè tiếng sụt sịt vô cớ dâng lên, Lam Ninh lúng túng chưa biết phải làm sao thì cái chén trong tay đã được tráo đổi bằng chén của Thế Vinh. Chàng thở phì ra như có chuyện gì hài hước lắm, cúi mình cụng hai miệng chén vào nhau:

 

-Tiểu thư, kính!

 

Hàng lông mày lá liễu nhíu lại khi rượu hợp cẩn cay nồng trôi xuống rồi lại dâng lên làm đôi má đào thêm hồng hào, tươi đẹp. Vội vàng quay lưng kiếm cớ bê mâm cơm đã được chuẩn bị sẵn đặt xuống giường, mấy ngón tay len lén đưa lên lau nước mắt trong khi bờ môi cong lên theo nét cười. Dù đã cố luôn chân luôn tay nhưng Lam Ninh chẳng thể nào hóa giải được cái yên tĩnh sượng sùng khiến nàng bối rối trong khi chàng trai kia trước sau điềm nhiên như không. Đầu đũa tròn gẩy gẩy hạt cơm trắng tinh, dù muốn dù không mỗi lần ngẩng lên cô gái vẫn thấy gương mặt Thế Vinh chiếm trọn tầm mắt. Có phần ngạc nhiên khi thấy dáng vẻ ấy nhưng chàng không hề hỏi, chỉ nhoài người đặt miếng giò lụa vào bát của nàng:

 

-Thức ăn không vừa miệng cô sao?

 

Lam Ninh lắc đầu mà không cần suy nghĩ.

 

-Vậy thì ăn thôi! – Thế Vinh nhún vai, có vẻ hài lòng khi thấy nàng cắm cúi ăn uống thay vì ngẩn ngơ nhìn đi đâu.

 

Cảm giác nặng nề như thể mình có lỗi đeo đuổi cô gái đến tận khi nàng chống tay đỡ má, đăm đăm nhìn làn khói mờ bốc lên từ siêu nước đặt trên hỏa lò. Cổ chân ngọ nguậy hết cọ vào chân bàn lại gõ nhịp lên sàn gạch.

 

-Coi chừng bỏng!

 

Đoạt lấy cái siêu nóng giãy trong tay nàng, Thế Vinh thở phào một hơi rồi rót nước vào cái ấm đất. Không để Lam Ninh phải đụng tay, chàng tự châm trà, tay cầm cuốn sách rồi ngả mình xuống cái võng gai.

 

-Tiểu thư cứ ngủ trên giường đi! – Chàng nói, vừa thấy vẻ bối rối hiện lên trên gương mặt kia liền dịu giọng lựa lời – Cô lạ cảnh lạ nhà… Ờ… Tiểu thư chưa an lòng, chưa tin tôi cũng được… Nói chung là… ngày tháng còn dài, chuyện không cần vội.

 

Tắng hắng mấy tiếng, chàng buông sách xuống để xòe bàn tay Lam Ninh ra. Ngón trỏ viết xuống lòng bàn tay nét nào là khiến vành mắt nàng đỏ hồng thêm từng ấy. Trân trân nhìn tay mình, cô gái mím môi, dúi vào tay chàng trai tờ giấy.

 

“Cho thiếp mượn tay chàng!”

 

Thế Vinh đắn đo một hồi rồi chìa tay phải ra. Mu bàn tay lặng lẽ thấm khô vệt nước trên đôi má thắm chuyển qua che miệng cười. Nàng lắc đầu rồi cầm lấy tay trái của chàng, cẩn thận đưa đầu ngón tay trỏ.

 

-Tôi không biết chữ này! – Chàng cau mày như thể cố sức chắp nối từng nét một.

 

Cắn môi dưới, Lam Ninh ngồi xích lại, miết ngón tay chậm hơn.

 

-Vẫn không nhận ra! – Thế Vinh lặp lại nhưng ánh sáng lấp lánh, đùa tếu trong đáy mắt làm cô gái nhận ra mình bị lừa. Biết vậy nhưng nàng vẫn kiên nhẫn lặp lại ngần ấy nét chữ rồi khép tay chàng lại.

 

Đôi nến đỏ nhuộm buồng cưới trong sắc hồng cam ấm áp. Từng giọt, từng giọt sáp chảy xuống rồi đông lại nom như hạt nước luôn phiên tí tách thấm đẫm lòng người. Trong tiếng lèo xèo bấc nến cháy sáng, giọng nói thì thầm như gió xuân vang lên bên vành tai đỏ ửng.

 

-Lam Ninh, chữ này của nàng tôi nhận!

 

 

 

***

 

 

 

-Chắc là phải thất vọng lắm!

 

-Chứ còn gì. Tưởng thế nào… hóa ra chỉ là một đứa con gái. Muốn mẹ quý nhờ con cũng phải xem phúc dày hay mỏng.

 

-Trời có mắt cả đấy. Tưởng dễ mà …

 

Lẫn trong tiếng chổi che quèn quẹt cào lá khô lạo xạo trên mặt sân gạch là những tiếng thì thầm không giấu được vẻ đắc ý, sung sướng.

 

-Các cụ đã dạy rồi: “Cười người chớ vội cười lâu. Cười người hôm trước hôm sau người cười”.

 

Giọng nói êm mượt cất lên nghe ngọt như tiếng hát làm mấy cung tì, hoạn quan giật bắn mình, cán chổi tuột khỏi tay. Khóe miệng nhếch lên chán nản, chân bước ra đến ngoài hiên cuối cùng lại quay ngược trở vào trong.

 

-Vậy là Nguyễn Tuyên vinh hạ sinh công chúa? – Hải Triều đều đều cất giọng, suy nghĩ một hồi rồi trải giấy lên bàn.

 

Vén cao tay áo để mài mực, Ngọc Hồ gật đầu:

 

-Thưa vâng. Nô tì nghe nói quan gia ban cho công chúa phong hiệu là Thụy Hoa, lại còn hạ bút viết tặng hai chữ “lộng chương” nữa.

 

Thụy Hoa? – Nàng lặp lại, nghiêng đầu khi đưa tay vuốt nhẹ những cánh cúc vàng cong cong – Cũng nhiều tình ý lắm, quan gia với Nguyễn Tuyên vinh… đều vào mùa thu, đều gắn với hoa cúc. Hai chữ “lộng chương” ban xuống… thực sự quan gia muốn cả thiên hạ biết hoàng nữ của mình tôn quý bậc nhất, không giống với những nữ nhân tầm thường.

 

Thanh mài mực đột nhiên chậm dần lại, Ngọc Hồ chau mày:

 

-Nô tì ngu dốt không hiểu ý lệnh bà.

 

Đầu bút lông chấm vào mực tàu rồi cẩn thận viết xuống từng nét, từng nét. Hải Triều nhẹ nhàng đáp mà không ngẩng lên:

 

-Khi thăm hỏi con cái mới lọt lòng nhà người khác, ai hay chữ thì thường tránh hỏi thẳng. Sinh con trai thì gọi “lộng chương” nghĩa là chơi ngọc; sinh con gái thì gọi “lộng ngõa” nghĩa là chơi ngói. Đó xuất phát từ một ý trong Kinh thi, đại để là sinh con trai thì quý mà cho chơi hòn ngọc, sinh con gái thì khinh chỉ cho chơi hòn ngói.

 

Rót thêm trà vào chén, thiếu nữ gật đầu rồi chọn đứng cạnh nhìn Hải Triều luyện chữ. Khép hai bàn tay đặt phía trước, Ngọc Hồ lại thì thầm:

 

-Lệnh bà… người có thấy vui không?

 

-Đương nhiên là có! – Nàng đáp, nghiêng nghiêng mái đầu trên tờ giấy mỗi lúc một kín chữ. – Mẹ tròn con vuông là chuyện tốt. Nhưng có lẽ… có chút không thoải mái.

 

-Không thoải mái? – Thiếu nữ lập lại, đến đoạn này thì nàng không hiểu.

 

-Quan gia đăng cơ đã bốn năm mà mới chỉ có hai hoàng tử. Dân gian cũng như cung đình nhất nam viết hữu, thập nữ viết vô. Nếu đứa trẻ Nguyễn Tuyên vinh sinh ra là con trai thì sẽ tốt hơn.

 

Từng câu từng chữ nhẹ hẫng, thản nhiên nhưng lại khiến người nghe cảm thấy như vừa bước hụt một bậc cầu thang. Ngọc Hồ trân trân nhìn Nguyễn Sung nghi gác bút rồi lùi lại phía sau, nheo mắt nhìn mực dần khô trên giấy. Người ấy ung dung tiếp lời:

 

-Trước đây một thương nhân người Ngô đã dạy ta câu này rất đúng với hậu cung bản triều bây giờ. Là sinh con trai đừng nên hí hứng, sinh con gái chớ nên buồn lòng. Chẳng thấy như Vệ Tử Phu độc bá thiên hạ[4]. Ta không bảo Nguyễn Tuyên Vinh là Vệ Tử Phu nhưng những lời ta nói lúc trước với em không phải đang từ từ thành sự thật sao? Tình yêu của đế vương nếu chỉ đo bằng địa vị thì quá bình thường. Hậu cung có cây đa cây đề, có cả phượng hoàng nhưng chưa chắc đấy là người được yêu nhất.

 

Trong cung có lắm sự chỉ âm thầm, lặng lẽ diễn ra. Đụng vào Nguyên Tuyên vinh là đối đầu với Lê Tư Thành, các phi tần khác chỉ cần biết vậy, chỉ cần biết nhìn mặt chủ nhân cao cao tại thượng kia mà an phận thủ thường. Nhưng người khôn ngoan hơn là người biết Hoàng đế không tùy tiện nghe theo lời của những người đàn bà vây quanh mình dù cho người ấy có được sủng ái đến thế nào. Ngọc Hồ biết vì nàng hầu hạ Tư Thành không phải dăm năm, vì giữa nàng với người ấy là lẽ quân – thần, là khoảng cách của máu mủ. Nhưng Nguyễn Hải Triều thì khác. Thế mà nàng ấy lại có thể nói ra những lời như chẳng liên quan, bàng quan nhìn thế sự trôi đi trước cửa. Đó đâu phải tâm tư của một người đàn bà. “Quan gia muốn thế nào thì thần thiếp sẽ làm như vậy!”, những lời ấy nói được, làm được có phải dễ đâu.

 

-Sung nghi thực sự rất hiểu quan gia nên mới làm mọi việc vì ngài! – Ngọc Hồ trầm mặc.

 

-Ngươi đánh giá ta quá cao rồi. Ta làm mọi việc vì mình.

 

Bàn tay đặt trên mép bàn siết vào hơi mạnh. Hải Triều định đáp khác nhưng cuối cùng lại thốt ra những lời ấy rồi kín đáo nhướn mày quan sát sự ngỡ ngàng lướt qua gương mặt nghiêng nghiêng kia. Người biết rõ về nàng hơn cả Thụy An chẳng phải chính là Ngô Ngọc Hồ sao? Kẻ gặp nàng với thân phận Tiểu Kiều của giáo phường Khán Xuân, kẻ hầu hạ nàng với thân phận con gái thứ hai của Nguyễn Đức Trung còn ai ngoài cô gái ấy. Vô tình hay hữu ý, với Lê Tư Thành thì chỉ có thể chọn một đáp án mà thôi.

 

-Lệnh bà đừng nên nói ra những lời như vậy. Trong cung tai vách mạch dừng.

 

Nét kinh động như phấn điểm trang bị rửa trôi bởi nước, nhẹ nhàng chuyển thành sự sợ hãi đơn thuần của một cung nữ tận tụy với chủ nhân. Ngay từ đầu, nếu không vì sự thông minh hơi quá mức của Ngọc Hồ, không vì những câu hỏi nghe chừng vô hại nhưng lại ẩn chứa sự thăm dò sắc bén, nếu không vì những việc bên ngoài xộc vào cửa cung Vĩnh Ninh thì có lẽ phải rất lâu nữa Hải Triều mới nghi ngờ cô gái ấy.

 

-Nói cũng phải! – Chấm đầu bút lông vào nghiên mực, nàng nghĩ ngợi một hồi rồi mới hạ bút – Những lời này đến tai quan gia hay Hoàng thái hậu thì đúng là vạ miệng.

 

-Chỉ có tiểu nhân và kẻ ngu muội mới rình rập hay thưa thốt lại mọi điều nghe được. Từ khi hầu hạ Sung nghi, nô tì mới nhận ra trước đây chưa từng hiểu hết câu im lặng là vàng. – Đột ngột lên tiếng thật nhỏ nhẹ, Ngọc Hồ cười bẽn lẽn rồi mở to mắt như nhớ ra điều gì, chuyển sang chủ đề khác – À, nô tì còn nghe được quan gia đặt tên húy cho công chúa Thụy Hoa là Minh Kính.

 

Đầu bút đưa chệch một đường, vạch lên trang giấy một đường xiên đậm màu mực thẫm. Tai nàng ù đi. Cán bút trượt khỏi những ngón tay lơi lỏng, rơi xuống, nảy lên rồi mới nằm im giữa những chấm mực li ti. Trong chớp mắt, tất cả những con chữ đều trở nên nhòe nhoẹt, đổ những lớp bóng mờ chồng lên nhau. Minh Kính… có bao nhiêu chữ minh kính trên đời? Có bao nhiêu chữ minh kính mà Hải Triều chỉ nghĩ đến duy nhất một điều. Gạt tay Ngọc Hồ giơ ra để đỡ mình, đôi môi nhợt màu run run:

 

-Hai chữ Minh Kính đó… có phải lấy từ câu thơ: “Nhất bàn lam bích trừng minh kính. Vạn hộc nha thanh đóa thúy hoàn”[5]?

 

Thanh âm đập vào tâm tư rồi dội lại những tiếng vang. Là nàng linh cảm đúng hay đang tự huyễn hoặc bản thân? Một tiếng cười dài châm biếm làm rung mặt nước trong đôi tròng mắt. Xột xoạt vo tròn tờ giấy trên bàn, Hải Triều lắc đầu:

 

-Ta nói linh tinh thôi. Em…

 

-Sao… Sung nghi biết ạ? – Ngọc Hồ cuối cùng cũng lấy lại được tiếng nói của mình – Cung tì, hoạn quan bên cung Ngọc Thiềm hí hửng truyền tai nhau rằng quan gia nói người rất tâm đắc với hai câu thơ kia nên mới chọn lấy hai chữ làm tên húy cho công chúa. Nhưng hình như chẳng ai biết thơ ấy là của thi sĩ nào.

 

Những vết nhăn nhúm trên nắm giấy trong tay Hải Triều mỗi lúc một nhiều. Ngả người ra sau ghế, nàng mệt mỏi day day thái dương:

 

-Em ra ngoài đi, ta muốn ở một mình.

 

Mi mắt gần khép xuống hết. Qua kẽ ngón tay, Hải Triều nhìn thấy Ngọc Hồ lui bước. Hai bên khóe miệng nâng lên thành nụ cười quái gở không hàm chứa mừng rỡ hay xúc động. Đáy mắt đăm đăm nhìn ánh sáng lọt vào qua song cửa trải thành từng dải vàng sáng rực trên tờ giấy trắng. Không ai biết đó là thơ của người nào sao? Thế mà Hải Triều dám chắc các vị đại thần sẽ sớm nghe tin Hoàng đế lấy chữ từ thơ của Ức Trai Nguyễn Trãi để đặt tên cho con gái mình. Sớm thôi, nhất định sớm thôi. Tay trái bao vội lấy bàn tay phải thành nắm đấm, cô gái tì trán lên những khớp xương nhô lên, gương mặt ẩn sau bóng đỏ và những sợi tóc xõa. Không thấy gì trừ một bờ vai gầy rung lên từng hồi nhè nhẹ.

 

-Anh đi đâu mà gấp vậy? – Vừa xoay lưng khép cửa, Ngọc Hồ giật mình khi thấy Kiến Chương tay nâng cao vạt áo, tay chấm mồ hôi chạy tới.

 

Há miệng hớp hơi để thở nhưng viên nội thị có vẻ rất vui:

 

-Tôi vừa nghe ngài Đức Vượng nói quan gia muốn Sung nghi nhà chúng ta đến dự đầy tháng công chúa Thụy Hoa. Còn gần ba mươi ngày nữa nhưng tôi phải bẩm báo lên để còn chuẩn bị lễ vật, lựa y phục cho tương xứng với địa vị của lệnh bà. Cô nói xem có phải sóng gió đã qua rồi không?

 

Giơ tay cản người thanh niên lại, thiếu nữ lắc đầu rồi kéo hắn ra một góc:

 

-Lệnh bà đang mệt. Chút nữa tôi sẽ chuyển lời cho.

 

Nghe những lời ấy dường như Kiến Chương nghĩ thông điều gì liền gật đầu lui xuống mà không hề thắc mắc. Nếu là Ngọc Hồ của ngày trước, chắc nàng cũng như người hoạn quan kia nghĩ nữ nhân cách mình một lớp cửa, vài lớp rèm thưa đang buồn lòng vì tình cảm của Đế vương đã san sẻ cho người khác. Nhưng Nguyễn Hải Triều chưa từng nói hết những gì nàng ta nghĩ. Tất cả lời nói ra miệng từ đầu đến giờ dường như chẳng hoàn toàn là sự thật. Chầm chậm cất bước, không khí oi bức bao lấy thân người dịu lại khi mây trắng từng cụm trôi đi, phủ lên cành lá một sắc xanh thẫm lao xao trong gió. Ngọc Hồ quỳ trên chiếc chiếu hoa trải trong thủy đình, trong tay là những chiếc chén đang xếp dở. Mắt nàng chợt lặng lẽ dõi theo con chim sẻ bay tới đậu xuống lan can.

 

-Chim sẻ? Nếu hoàn cảnh khác đi… liệu người ấy còn có thể thốt ra những lời như thế?

 

Tự hỏi rồi tự cười, cô gái lắc đầu. Giả sử trên đời thực sự có “nếu như” thì Ngọc Hồ sẽ chẳng có cơ hội hỏi mình điều xuẩn ngốc như vậy, bởi một Nguyễn Hải Triều như thế sẽ không bao giờ xuất hiện trước mặt Hoàng đế, càng không bao giờ đặt chân vào Cung thành.

 

 

 

***

 

 

 

Ba mươi ngày qua trong chớp mắt. Sen muộn đã tàn. Thu qua đông tới.

 

Người ta xôn xao háo hức bao nhiêu thì thất vọng bấy nhiêu. Một trận thị uy trời nghiêng đất ngả không thấy đâu, một cuộc thanh trừng ngấm ngầm cũng chẳng ló dạng. Êm như ru, cái êm ả làm người ta phải nhìn nhau mà thu lại nét cười, thu lại cả những toan tính đã nhen lên hay mới chỉ thoảng qua vào một lúc ma xui quỷ khiến. “Ta không hiểu đám người rảnh rỗi kia mong ngóng cái gì. Có gì đáng đợi đâu!”, nghĩ lại những lời của Phạm Tiệp dư, Bạch Lan bất giác lấy tay lau mồ hôi vô cớ rịn ra trên trán. Người cung tì nép mình vào sau cây cột chống, lặng lẽ dõi theo chiếc lọng vàng thêu hình rồng uốn lượn. Không cần căng mắt cũng thấy rõ Hoàng đế tay trong tay với Nguyễn Sung nghi, thẳng đường tới cung Ngọc Thiềm.

 

Lá trúc lao xao cả trên đầu cả dưới gót hài.

 

-Trẫm rất muốn biết lần này nàng tặng cho Thụy Hoa thứ gì. Đôi hoa tai nạm ngọc cho Ý công chúa hồi tháng tám thực sự vô cùng tinh xảo. – Tư Thành nghiêng đầu, dịu dàng nhìn xuống người con gái đi sát cạnh mình.

 

Tiếng cười trong vắt khe khẽ vang lên. Tay áo nâng cao che đi nửa gương mặt, chỉ để lộ ra đôi mắt sóng sánh ý cười.

 

-Chút nữa Nguyễn Tuyên vinh mở quà thì quan gia sẽ biết thôi. Với cả lễ vật đều từ bổng lộc của quan gia ban cho, thần thiếp chỉ mượn hoa dâng Phật nên không dám nhận lời khen này.

 

Hơi ngoái đầu nhìn cái hộp trong tay Thụy An rồi lại nhìn đám hoạn quan, cung nữ theo hầu phía sau, Hoàng đế bật cười khoan khoán, thuận tay kéo Hải Triều sát cạnh mình. Ý tứ khiêm nhường pha cả nịnh bợ nhưng ẩn bên trong là sự rạch ròi lạnh nhạt, nước sông không phạm nước giếng, ai lo thân nấy. Lời nói không có cánh nhưng có thể bay đi, hậu cung lại được thêm một lần rửa mắt, rửa tai mà nhìn mà nghe bản lĩnh của Nguyễn Sung nghi rồi.

 

-Nói hay lắm! Nhưng ở hậu cung liệu có thể thực sự xa lánh sự đời hay không?

 

Âm thanh khẽ khàng cùng hơi thở ấm nóng vuốt ve vành tai cùng phần da lộ ra dưới cổ áo lụa. Một lời của Tư Thành làm Hải Triều chỉ biết cúi đầu vờ như thẹn thùng còn mép miệng lại nhếch lên chua chát. Chưa để nàng kịp thở dài, sức ép từ bàn tay cứng rắn của Hoàng đế truyền dọc theo cánh tay làm nàng sực tỉnh. Mũi hài khéo lộ ra dưới gấu váy màu lục khi thân người yểu điệu bước qua bậu cửa cao. Gương mặt ngẩng lên có một đôi mắt sẫm màu, an nhiên tĩnh tại; có một đôi môi vẽ thành nét cười dịu ngọt mà ung dung, cao quý.

 

-Đều là người nhà cả, Nguyễn Tuyên vinh không cần đa lễ. – Đưa tay đỡ lấy người con gái toan quỳ xuống hành lễ, Hải Triều ngoảnh lại, cất giọng mềm như lụa – Quan gia bảo thần thiếp nói vậy có sai không?

 

Chỉ cười mà không đáp, chàng đăm đăm nhìn cô gái ấy một chốc rồi quay người như tìm kiếm thứ gì.

 

-Thụy Hoa của trẫm đâu? Trẫm nhớ con bé quá.

 

-Công chúa vừa mới ngủ nên… – Châu Liêm dựa vào sự dìu đỡ của cung tì để về lại giường, bờ môi thả lỏng phảng phất nét cười khi thấy điệu bộ háo hức của Tư Thành.

 

Nâng chén trà lên, Hải Triều vừa từ từ thưởng thức vừa kiếm cớ để lướt ánh mắt nhìn khắp lượt người trong tẩm cung Ngọc Thiềm. Ánh sáng bên ngoài bị chặn lại bởi những tấm rèm dày, chỉ có ánh nến tô lên gương mặt có phần tiều tụy kia chút sắc màu. Xem ra lời Dương Đán nói là sự thực, sinh nở khó khăn làm sức khỏe của Châu Liêm bị tổn hại không ít nên mới kiêng cữ cẩn thận đến thế này. Nhoài nửa người trên chiếc giường trải đệm gấm, Tư Thành tạm gác dáng vẻ đế vương sang bên, khẽ khàng nắm lấy nắm tay nhỏ xíu của Thụy Hoa mà cưng nựng. Sự ấm áp chân thật hiếm hoi dâng đầy trong từng tầng ánh mắt, tính toán chi li ra còn nhiều hơn đối Gia Thục và Oánh Ngọc vài phần.

 

-Nàng xem công chúa của trẫm có xinh đẹp không?

 

-Đương nhiên là vậy rồi! – Làm như không thấy sự nghiêm cẩn đến căng thẳng hiện lên trên gương mặt Châu Liêm, Hải Triều bước tới, âu yếm nhìn xuống đứa trẻ đang say ngủ được quấn trong chiếc chăn màu điều thêu nổi những hình hồ điệp bằng chỉ ngũ sắc. – Mải nhìn quan gia chơi với công chúa chút nữa thần thiếp lại quên mất việc hệ trọng rồi.

 

Nói đến đấy nàng ngừng lại một chút rồi hướng mắt về phía Châu Liêm:

 

-Ta có chuẩn bị món quà này để mừng công chúa đầy tháng. Của ít lòng nhiều, em thay công chúa nhận giúp. Thụy An, mang lại đây.

 

Cúi đầu cảm tạ, nụ cười chừng mực trên đôi môi hãy còn nhợt nhạt dường như đông cứng lại khi Châu Liêm thấy người cung nữ từ đầu chỉ đứng lặng lẽ một góc giờ đang bước tới. Rất nhanh thôi, dáng vẻ ấy bị đánh tan bằng sự kín đáo cố hữu không gì lay chuyển. Nhẹ nhàng mở nắp hộp, giữa lớp gấm điều chìm vân mây là chiếc kiềng bạc chạm nổi chữ “Thọ” theo lối chữ triện ở chính giữa, vòng quanh hai bên là hình chim trả xòe cánh đậu trên cây hải đường nở hoa rực rỡ.

 

-Thường người ta tặng trang sức bằng vàng vì ngại chữ “bạc” – Hải Triều nhìn lướt qua thái độ chứa đôi phần khó hiểu chứ không hề bực dọc, thất thố của Châu Liêm rồi thủng thẳng cất lời – Nhưng đồ bằng bạc có thể kị gió độc, tránh được những điều không tốt lành. Thụy Hoa còn nhỏ nên ta mới chọn món đồ mong có thể bảo vệ được công chúa. Hy vọng Tuyên vinh không chê.

 

-Thần thiếp đâu dám! – Nàng từ tốn cất lời, đè những càm giác cồn cào trong dạ xuống – Chiều Xuân, em giúp ta nhận lấy.

 

Làm như ngạc nhiên, Hải Triều nhướn lông mày, căn dặn:

 

-Ngươi là cung tì thay thế Thúy Hồng? Tuyên vinh đang ở cữ, ngươi nên cẩn trọng mọi bề. Được hầu hạ ở cung Ngọc Thiềm là phúc phận không nhỏ đâu.

 

Chiều Xuân cúi đầu lĩnh ý rồi bước lui về phía sau, không quên đưa mắt về phía chủ nhân tỏ vẻ như chẳng hiểu. Thở dài trong lòng, Châu Liêm nhìn nữ nhân đối diện đón lấy chén nước trà, tự mình thổi nguội bớt rồi mới dâng lên Tư Thành. Vẻ ngạc nhiên kia thật đến mức nếu không phải nàng là người trong cuộc thì chắc đã tin rồi. Tháng hai, Hoàng thái tử xảy ra chuyện, Thúy Hồng mặt cắt không còn hột máu chạy về dập đầu thưa gửi, vòng vo một hồi cuối cùng cũng phải khai thật. Lúc ấy, Châu Liêm bất giác đặt tay lên bụng mình, kinh hoàng nghĩ lại những chuyện hậu cung tranh đoạt thời Thái Tông Văn hoàng đế. Ngay thẳng, đàng hoàng mà còn bị kẻ khác gắp lửa bỏ tay người huống hồ lần này là Thúy Hồng gây họa. Với sự sủng ái Hoàng đế dành cho người ấy, với thế lực nhà đẻ đang phất lên từng ngày, kết cục bi thảm nhất Châu Liêm cũng đã nghĩ đến.

 

-Trộm vía công chúa ngoan quá! – Hải Triều ấn nhẹ ngón tay lên đôi má hây hây bầu bĩnh của Thụy Hoa, mắt nhìn không giấu sự trìu mến.

 

-Giờ như vậy thôi chứ con bé hay khóc đêm lắm. Không biết lúc Hoàng thái tử còn nhỏ có như vậy hay không? – Dứt khỏi dòng hồi tưởng, Châu Liêm tiếp tục chuyện trò.

 

Bàn tay vỗ về hơi ngừng lại, đôi mắt liếc ngang về phía Tư Thành, cô gái khúc khích:

 

-Nếu thế thì phải mượn oai rồng rồi. Các cô các cậu này làm mình làm mẩy thì không coi mẫu thân ra gì, phải để phụ hoàng trị mới được. Quan gia, người xem thế nào đi kìa.

 

Chống tay đỡ lấy đầu, đôi mắt đen tĩnh lặng không chứa dù chỉ một tia nhìn đùa bỡn khóa chặt lấy gương mặt thản nhiên của Châu Liêm, Tư Thành trầm giọng:

 

-Vậy phải xem ý Nguyễn Tuyên vinh thế nào.

 

-Quan gia đại giá quang lâm là phúc cho mẹ con thần thiếp! – Nàng vờ ngượng ngập cúi đầu mong che đi đôi gò má nhợt màu lạnh giá.

 

Đến chết Châu Liêm cũng không quên cảm giác nôn nao, thấp thỏm đến mức thức ăn cứ đưa vào miệng vừa nuốt xuống đã phải nôn ra suốt những ngày cung Vĩnh Ninh án binh bất động. Thúy Hồng lấy thế làm mừng vì tưởng việc mình làm không bại lộ. Còn nàng, nàng không lạc quan được như thế nhưng ngay lúc ấy xử phạt cung tì thân cận thì kiểu gì cũng mang tiếng có tật giật mình, khác gì lạy ông tôi ở bụi này.

 

Bẵng đi bảy, tám tuần, ngày Thúy Hồng vừa đẩy cửa cung Ngọc Thiềm đã ngã sấp xuống, toàn thân lẩy bẩy đến mức phải dùng cả tứ chi mới có thể bò đến níu lấu gấu váy Châu Liêm là lúc nàng biết Nguyễn Sung nghi của cung Vĩnh Ninh có thể làm được những gì.

 

“Nô tì đến cung Vĩnh Ninh lựa ít vải Sung nghi đã chuẩn bị cho phu nhân để may quần áo cho em bé. Ai dè… ai dè lúc đi qua đường nước lớn thì suýt ngã xuống. Ngọc Hồ nhìn thấy còn… còn… mắng chửi, bảo… ác giả ác báo. Hai bên… lời qua tiếng lại. Cuối cùng… cuối cùng ả lôi nô tì đến trước mặt Nguyễn Sung nghi để phân giải”.

 

“Rồi sao?” – Khi ấy, Châu Liêm định hỏi có phải Nguyễn Thị Ngọc Huyên đánh đập hay đe dọa điều gì buộc Thúy Hồng phải nhận tội hay không nhưng nhìn thân thể cung nữ của mình không chút bầm dập, nàng liền rút lại.

 

“Nguyễn… Nguyễn Sung nghi chỉ nói… Việc khuất tất dù không… không thể bắt tận tay day tận trán thì vẫn có trời biết, đất biết… Hai vai… hai vai còn có quỷ thần. Sung nghi còn bảo… một nước đi sai có thể phá tan cục diện. Một người sinh lòng tiểu nhân, ba họ phải chết.” – Dường như cảm thấy sự đe dọa không khoan nhượng đến từ nữ nhân ấy, Thúy Hồng thổn thức van lạy – “Phu nhân, xin người… xin người cứu nô tì. Nô tì biết sai rồi… Sau này… sau này nô tì không dám nữa!”.

 

Châu Liêm hiểu rõ nếu hôm ấy nước chỉ cần nhiều hơn, Hoàng thái tử rất có thể sẽ chết đuối. Thúy Hồng đơn thuần nghĩ những lời kia nhắm đến mình mà không hay biết thực ra nàng ta chỉ là kẻ chuyển lời. Trong tay Nguyễn Sung nghi không có bằng chứng nên mới bóng gió xa xôi, đẩy việc này cho nàng tự xử. Kẻ nào làm sai thì kẻ đó phải bị trừng phạt, nghĩ thế rồi chính Châu Liêm lại sinh ngờ vực bởi nếu chỉ vậy thì có phải quá giản đơn hay không? Chỉ cần nữ nhân ấy “vô tình” để lộ tâm tư thì ắt sẽ có kẻ sẵn sàng đứng ra làm chứng. Khi đó không chỉ một Thúy Hồng mà đến cả nàng cũng không giữ nổi địa vị để sống cho yên lành. Nhưng Ngọc Huyên không làm thế, đó chính là điểm Châu Liêm không thể nào hiểu nổi.

 

Đưa đứa bé ọ ẹ khóc mếu cho nhũ mẫu, Tư Thành ngồi thẳng dậy, kéo tay Tuyên vinh về phía mình.

 

-Hình như lâu lắm rồi hai nàng không gặp nhau, phải không?

 

Chưa để cô gái kịp trả lời, Hải Triều đã lên tiếng:

 

-Trí nhớ của quan gia thật tốt. Tính ra từ rằm tháng tám đến giờ cũng phải hơn hai tháng rồi. Không nói đến thì thôi, nói đến lại làm thần thiếp áy náy. Mấy chiếc bánh trung thu đó là của cô ruột thần thiếp gửi vào cung. Bà là người phúc hậu, trai gái dâu rể, cháu nội cháu ngoại đều đủ cả. Ở quê thần thiếp có tục lệ ai được ăn bánh do những người phụ nữ như thế làm thì sẽ được hưởng lây cái phúc ấy. Đã có người kiểm tra kĩ càng thế mà…

 

Nếu như gương mặt của Châu Liêm không phải đã quá nhợt nhạt thì ắt khi nghe những lời thở ngắn than dài kia cũng phải biến sắc ít nhiều. Bất chợt, không ai trong cung Ngọc Thiềm dám thở mạnh. Ngày Hoàng đế cùng Nguyễn Sung nghi xuất hiện ở cung Chiêu An mừng đầy tháng Ý công chúa, người ta đã ngầm hiểu chủ nhân cung Vĩnh Ninh không liên quan đến việc ở chỗ Nguyễn Tuyên vinh, hay chí ít là Hoàng đế tin ở sự trong sạch của người ấy. Nhưng hôm nay, quang minh chính đại nhắc đến sự vụ nhạy cảm kia, ý tứ của Sung nghi Vĩnh Ninh thế nào thì chẳng mấy ai dò được.

 

-Những lời này của lệnh bà làm thần thiếp tổn thọ mất. – Châu Liêm cúi đầu, lo lắng đáp – Quan ngự y đã nói đó là việc ngoài ý muốn, có trách thì trách thần thiếp yếu đuối, suýt nữa làm hại đến long thai. Nghĩ kĩ ra, thần thiếp phải cảm ơn lệnh bà. Nếu không nhờ bánh chứa phúc lành Sung nghi tặng thì sao mẹ con thần thiếp được bình an. Thay mặt Thụy Hoa, thần thiếp xin cảm tạ người.

 

Lời lẽ êm ái thốt ra kia có khi cũng phải nghiến răng nghiến lợi vài phần. Thiên thời, địa lợi, nhân hòa, trong hoàn cảnh này Nguyễn Sung nghi đá quả cầu đi phía bên kia không thể không đỡ, không dám không đỡ. Đón lấy ánh mắt Châu Liêm hướng về phía mình, Thụy An hơi mỉm cười rồi cúi đầu xuống thấp hơn một chút. Bà đã nói gì với nàng ấy sao có thể chóng quên thế được.

 

“Nô tì thay mặt Nguyễn Sung nghi đến thỉnh an Tuyên vinh. Thấy phu nhân cùng long thai bình an thế này chắc chắn Sung nghi có thể yên lòng được rồi. Lúc nghe tin, lệnh bà cứ nghĩ lại việc của Hoàng thái tử mà đứng ngồi không yên nên hôm nay người mới đến điện Thừa Hoa tụng kinh niệm Phật với Hoàng thái hậu để cầu phúc cho các hoàng tử, công chúa. Chưa đầy một năm mà hết chuyện này đến chuyện khác, may có hồng phúc của Thiên tử che chở nên tai bay vạ gió rồi cũng qua cả, chuyện lớn hóa nhỏ, chuyện nhỏ hóa không có gì”.

 

Thụy An là người của ai trong hậu cung có kẻ nào không biết. Lời người phụ nữ ấy nói ra liệu có ý tứ của Hoàng thái hậu bên trong hay không cũng đâu ai cả gan đánh cược. Ép uổng, dọa dẫm hay mớm lời, đón ý để kẻ tung người hứng nhịp nhàng giờ chẳng còn quan trọng. Mọi việc kết thúc rồi, gọn gàng, sạch sẽ.

 

-Châu Liêm đúng là người hiểu chuyện. Trẫm muốn Thụy Hoa lớn lên sẽ giống như khanh. Hậu phi hiền lương thục đức là phúc của thiên hạ, là gương cho bách tính trông vào. – Tư Thành nghiêng người, nắm chặt lấy bàn tay ấy – Có người thế này thì hậu cung sẽ được bình yên, trẫm mới có thể chuyên tâm lo việc nước.

 

-Quan gia anh minh!

 

Khóe miệng Hoàng đế cong lên chắc chắn không vì những lời tung hô ấy. Và trên gương mặt cúi xuống cung kính nhưng thờ ơ của nữ nhân kia, nét miệng hình như cũng hơi mang nét cười. Thụy An, Ngọc Hồ chỉ dám phỏng đoán thế bởi như hạt phấn nhẹ thổi là bay, lúc định thần lại thái độ kia đã bị lau sạch mất rồi.

 

 

 

***

 

 

 

Sau đầy tháng công chúa Thụy Hoa, nhịp chảy trôi cung Cung thành lại về như trước. Chìm dưới những lễ nghi, những nói cười chị em thân tình là lời đồn đoán tam sao thất bản về chuyện ở cung Ngọc Thiềm. Ai cũng bảo Nguyễn Tuyên vinh nhẫn nhịn thiện lương, biết tiến biết thoái, không ỷ vào sủng hạnh mà chuyện bé xé ra to. Ai đi qua cung Vĩnh Ninh cũng phải cúi đầu, chẳng rõ vì kính ngưỡng hay vì sợ mang vạ. Nhẹ nhàng thoát thân mà ngẩng cao đầu vẻ vang, người đàn bà có thể làm được như vậy sao có thể khiến người ta không đề phòng. Nếu có chuyện đáng gọi là ồn ào thì phải kể đến việc Phạm Tiệp dư được thăng làm Uyển dung, ban tặng nào trâm cài, vòng ngọc, y phục tinh xảo làm người ta lóa mắt. Là thân mẫu của chủ nhân Đông cung nhưng Nguyễn Thị Ngọc Huyên vẫn chỉ là một Sung nghi; sinh hạ công chúa Thụy Hoa được Hoàng đế yêu quý, nâng niu nhưng Nguyễn Châu Liêm vẫn chỉ là một Tuyên vinh nho nhỏ. Trong hoàn cảnh ấy, tại sao Phạm My Hoàn lại có thể được tấn phong như vậy chẳng ai hiểu nổi, chỉ biết ngầm tán đồng rằng tâm ý đế vương quả nhiên thâm sâu hơn biển.

 

Hương trầm lan ra từ đỉnh đồng lớn có nắp đúc hình lưỡng long triều nguyệt vấn vít mỏng manh. Rèm vàng lay mình trong cơn gió luồn lách qua những kẽ hở trên cửa, làm bóng người đang quỳ trở nên nghiêng ngả, khi tỏ khi mờ. Nguyễn Xí khom lưng, tì trán lên mu bàn tay đã lâu nhưng không dám tỏ ra dù chỉ là một chút mệt mỏi, đau đớn. Tai họa ập đến đầu, một chút nhẫn nhịn này đâu đáng kể gì. Liếc nhìn đôi hia vàng từ đầu đến cuối vững chãi đặt trên nền gạch, lại nhìn đôi giày đơn giản nhưng may chắc chắn của Ngô Quân, người đàn ông tự hỏi không hiểu từ bao giờ Hoàng đế lại chú ý đến từng việc nhỏ nhặt của mình như thế. Bọn Dương Quốc Minh mượn cớ chúc mừng Nguyễn Xí được thăng lên làm tướng quốc, vì muốn thăng quan tiến chức mà đem đến biếu năm mươi lạng bạc. Việc ấy bại lộ đã đành, nhưng sau đó tại sao Hoàng đế biết bọn chúng còn đem thêm ba mươi lạng nữa đến dúi vào tay vợ lẽ của Nguyễn Sư Hồi thì Nguyễn Xí không tài nào biết được. Tám mươi lạng bạc, một lần tặc lưỡi của bậc đại quan đầu triều là tai tiếng không nhỏ nhưng Hoàng đế chỉ sai một viên quan Tư lễ giám đến nhận lấy số tiền đút lót ấy đem về. Lý lẽ gì đằng sau quyết định của Thiên tử Nguyễn Xí hoàn toàn hiểu được, chính vì hiểu được nên phải vội nhập cung tạ tội.

 

-Hữu tướng quốc đứng lên đi. Ái khanh thân là nguyên lão đại thần lại có ơn với trẫm, phủ phục như vậy để người ngoài trông vào sẽ nghĩ trẫm là hạng người gì?

 

Tư Thành ôn hòa mở lời chừng như thân thiết, tuyệt nhiên không đả động nửa chữ đến vụ hối lộ kia. So với sự tức giận vào đêm Ngô Quân mang tin tức về, dáng vẻ này đúng là một trời một vực. Giữ thể diện cho Nguyễn Xí cũng chính là giữ thể diện cho Hoàng đế, nhân nhượng đây cũng không phải lần đầu, nếu như còn dám lấn lướt nữa… Nghĩ đến đấy, Ngô Quân liếc nhìn chủ nhân rồi nhìn người quỳ bên dưới án thư, ngầm thở dài. Một chữ “danh”, một chữ “lợi” đúng là có thể vần vò con người đến không nhận ra được.

 

-Dạo gần đây trẫm hay nghĩ đến chuyện ngày trước. – Chàng đứng dậy, tự mình đỡ người đàn ông tóc hoa râm đứng thẳng lên – Đúng như Hữu tướng quốc từng nói, chỉ khi nào có con mới hiểu được những lo toan của người làm cha mẹ, làm thầy. Nguyễn Sung nghi còn nói gì nhỉ? À, là con dại cái mang, gánh nặng này đúng là không nhẹ. Trẫm chỉ muốn sau này các hoàng tử, công chúa sẽ không phải xấu hổ khi nhìn vào phụ hoàng của chúng, bảo phụ hoàng là người nói một đằng làm một nẻo, vong ân phụ nghĩa, qua cầu rút ván.

 

Những chữ cuối cùng nói ra có vài phần gay gắt, cứng rắn khiến người đàn ông cứng người. Nếp nhăn trên gương mặt như đông lại rồi khắc sâu thêm xuống. Giật lùi lại né tránh sự dìu đỡ của Tư Thành, Nguyễn Xí quỳ lạy:

 

-Quan gia, thần… thực sự thấy hổ thẹn trong lòng.

 

-Thời Tuyên hoàng[6] còn tại vị, chẳng phải từng có kẻ vì con cái càn quấy mà hỏng cả tiền đồ hay sao. Trẫm còn nhớ khi ấy Tuyên Từ Hoàng thái hậu và hoàng huynh không đành lòng nhưng trăm quan không phải đui mùi, muôn dân có mắt, muốn giơ cao đánh khẽ khác gì làm loạn phép nước. – Chắp tay sau lưng, chàng xoay mình, cất giọng đều đều không hề nhấn nhá. – Tông miếu xã tắc an hay nguy là ở mấy người các khanh thôi. Trẫm sẽ cố gắng quyết đoán ở bên trong, các khanh sẽ thừa hành ở bên ngoài. Không có người đáng để cậy nhờ thì sao trẫm có thể trị vì thiên hạ?

 

Chưa để Nguyễn Xí kịp phản ứng, ngoài cửa đã có tiếng thưa bẩm:

 

-Bẩm quan gia, Đô đốc Nguyễn Sư Hồi xin cầu kiến.

 

Trên thân lư hương trơn nhẵn, bên cạnh bóng hình của người đàn ông già nua sớm xuất hiện thêm một người đàn ông vạm vỡ. Ánh mắt vừa băn khoăn vừa lo lắng giao nhau giữa ánh sáng của đèn, nến phản chiếu trên những món đồ mỹ nghệ tinh xảo bằng vàng bằng bạc. Vẫn không ngoảnh lại, Tư Thành trầm giọng:

 

-Ngô Quân, đưa cho Đô đốc đọc.

 

Thời gian lặng lẽ trôi đi. Nổi trên sự tĩnh mịch sánh đặc trong điện Văn Minh là âm thanh xột xoạt của tờ giấy rút khỏi phong thư. Đôi lông mày nhíu lại khi chàng nhắm mắt, nét miệng mím chặt như thể phải chịu đựng điều gì.

 

-Quan gia… nhưng lời này… là vu cáo. Cha con thần sao dám mưu đồ thí nghịch?

 

Bàn tay giơ ra đã chặn đứng toàn bộ những lời thanh minh.

 

Trẫm thể theo lòng người lên nhận ngôi báu, vẫn nhờ các bậc huân hiền đồng lòng giúp đỡ, đến nay đã bốn năm rồi. Cha con ngươi đầy nhà lớp lớp ngọc khuê, giải ấn có thể gọi là thịnh lắm. Trẫm vẫn tin ngươi, dẫu có thư đó cũng không hề suy giảm. Nhưng ở đời họa không bỗng dưng kéo đến, ngươi không nghĩ đến nguyên do sao?

 

Nhìn bức thư tố cáo nằm giữa những ngón tay thô ráp của Sư Hồi, Nguyễn Xí không có gan hỏi nó ở đâu ra bởi mong muốn nhận được một lời đáp chân thực là vọng tưởng. Nếu có kẻ ném đá giấu tay nhưng quan gia lại không muốn nhắc đến thì hỏi sai một câu là phụ hết ân tình che đỡ. Còn nếu bức thư này là chủ ý quan gia xếp đặt, hỏi thêm khác gì chạm đến giới hạn cuối cùng của ngài. Hoàng đế đâu muốn nghe thêm dù chỉ là một từ một chữ. Tâm tư Lê Tư Thành xưa nay không để ai dò biết, thân sơ đến đâu càng không dám đoán định nhưng sự hoen ố, rạn vỡ ít nhiều trong quan hệ đôi bên là điều khiến Nguyễn Xí lợn gợn trong lòng. Ra hiệu cho con trai không nhiều lời phân giải, hai người quỳ xuống lạy tạ long ân rồi xin cáo lui.

 

Kiểm tra lại những chốt cửa bị gió bấc giật tung, Đức Vượng vừa xuýt xoa vừa khom người mong tránh được từng cơn gió lạnh quất tới. Quan lại ra vào điện Văn Minh hôm nay thật nhiều làm kẻ dưới hầu hạ không xuể. Năm nay mùa đông có vẻ khắc nghiệt hơn năm trước, siêu nước vừa sôi sùng sục ngoái trước nhìn sau đã nguội ngắt cả rồi. Xoa nắn mấy khớp tay lạnh cứng, hắn đón lấy khay trà rồi bước vào trong điện, trên mặt không giấu được vẻ hoan hỉ khi hơi ấm từ những chậu than sưởi quấn lấy.

 

-Quan gia bận bịu từ sáng rồi, xin người nghỉ ngơi uống chén trà hẵng.

 

Viên nội thị nhìn Hoàng đế không ngẩng lên cũng không ngơi tay lật tấu chương. Các nơi liên tiếp bẩm báo việc thời tiết giá buốt khác thường có nguy cơ ảnh hưởng đến đàn trâu của dân chúng, đe dọa đến vụ mùa năm sau, việc ấy làm Hoàng đế lo lắng rất nhiều. Hắn không nói thêm tiếng nào, không cần đến một cái phẩy tay cũng đã hiểu ý, lẳng lặng tiếp thêm trà vào chén của Thừa chỉ viện Hàn lâm Nguyễn Cư Đạo, Thái bảo Lê Niệm và Thái phó Đinh Liệt. Giữa tiết đông hàn, một làn hương sen ngan ngát ấp ủ cả nắng hè làm lòng người không tránh khỏi bồi hồi.

 

-Trà sen quan gia ngự ban quả nhiên là thượng phẩm! – Cư Đạo thoải mái cất lời, không ngại hành động của mình làm sao nhãng việc xử lý quốc sự của Hoàng đế.

 

Liếc nhìn chén nước đã gần nguội hẳn đặt cạnh, Tư Thành thoang thoáng mỉm cười, nét mặt giãn ra đôi chút.

 

-Cư Đạo, đám người mới được bổ nhiệm vào viện Hàn lâm được việc chứ?

 

Chắp tay đứng dậy, trên gương mặt người đàn ông không giấu được vẻ hài lòng, mãn nguyện như nắng hạn bao lâu mới đợi được mưa rào.

 

-Tam khôi chưa được đảm trách việc hệ trọng nhưng những gì họ thể hiện thực sự khiến các đại nhân vừa lòng khi thấy viện Hàn lâm được tiếp thêm sinh khí mới.

 

Những rục rịch đổi thay trong chốn quan trường đúng là làm kẻ buồn người vui. Điềm đạm nhấp môi vào chén trà, không biết vô tình hay hữu ý mà ánh mắt Lê Niệm và Đinh Liệt chạm nhau. Nói đến việc thăng giáng chức vị, hai người cùng nghĩ đến Trần Phong, Nguyễn Đình Mỹ. Kẻ làm Thượng thư bộ Binh, người làm Thượng thư bộ Hình. Trong việc dẹp bỏ Lê Lăng và đánh phủ đầu bè cánh bên đó, từ đồn đại phong thanh đến tố cáo âm mưu phản nghịch đâu thiếu phần của hai kẻ ấy. Cái ghế kia ngồi vào được coi như Hoàng đế có qua có lại. Những lời dụ ban xuống đại ý rằng: Người quân tử là cội gốc để tiến lên trị bình, kẻ tiểu nhân là thềm bậc để đi đến tai họa. Ta và các ngươi đã thề với trời đất dùng người quân tử, bỏ kẻ tiểu nhân, ngày đêm chăm chắm không lơi, các ngươi chớ có quên! Ý tứ là vậy nhưng kẻ đầu óc hạn hẹp vẫn dương dương tự đắc làm người đứng ngoài chỉ biết cười thầm.

 

-Chẳng hay quan gia triệu kiến chúng thần là có gì sai bảo ạ? – Nhâm nhi đến chén trà thứ hai, Đinh Liệt quyết định lên tiếng trước.

 

Đặt bản tấu sang bên, Tư Thành đan hai tay lại, trầm mặc nhìn ba vị đại thần bên dưới rồi mới nói:

 

-Vẫn là việc lúc trước: chấn chỉnh triều cương, thanh lọc quan lại.

 

Những người đàn ông nhìn nhau, quá nửa ý tứ Hoàng đế đưa ra họ không hiểu được. Bổ nhiệm, chuyển dời nhân sự đã làm; cũng đã xuống tay triệt hạ kẻ đe dọa đến long uy; mở khoa thi kén chọn người tài đã khiến sĩ nhân phấn chấn. Trong triều, những kẻ một dạ hai lòng, đứng núi này trông núi nọ ngoảnh đi ngoảnh lại đã thấy vòng vây của thiếu đế hôm nào siết chặt, dù muốn dù không cũng phải phục tùng. Người cũ được vỗ về trong sung sướng, đến khi nhận ra người mới sáp gần thì đã muộn, chẳng thể ho he nửa câu. Nhìn vào thế cuộc, không phải mọi điều đang dần đi vào ổn định, nhịp nhàng hay sao?

 

Chừng như đoán được suy tư của những người đối diện, Tư Thành ôn tồn:

 

-Các khanh đã xem bài văn sách đình đối của trạng nguyên họ Lương rồi chứ? Nếu chưa thì giờ vẫn kịp.

 

Nhận lấy bản sao bài văn sách từ tay Đức Vượng, Lê Niệm và Đinh Liệt cùng nhìn Nguyễn Cư Đạo, tưởng sẽ phán đoán được điều gì. Nhưng vừa trông nét mặt ấy, hai người đành thất vọng vì xem ra chính bản thân quan Thừa chỉ cũng chưa từng có cơ may nhìn thấy bài văn sách mang bút tích của tân khoa trạng nguyên, có chăng cũng chỉ nghe đồn từ các quan làm độc quyển mà thôi. Giao ra văn bản này ra chắc không phải vì Hoàng đế muốn được nghe những lời ca ngợi đại loại như quan gia có mắt nhìn người, họ Lương kia xứng đáng đứng đầu bảng vàng phải không?

 

Nhìn bàn tay chai sạn của hai vị đại thần đầu triều nắm hai bên mép giấy hơi run lên, Tư Thành không thể không nhẹ mỉm cười hài lòng, đắc ý. Trái ngược với thái độ ấy, Nguyễn Cư Đạo dường như bình tĩnh hơn. Có lẽ vì đã từng tiếp xúc qua với Lương Thế Vinh nên người đàn ông không quá sửng sốt, chỉ kín đáo gật gù tán đồng, cảm khái. Nhắm mắt lại, trước mắt như hiện ra những nét chữ mạch lạc mà khoáng đạt trên quyển thi cuồn cuộn những ý tứ. Nào là: “Thần trộm thấy thời nay, nếu nói rằng trăm quan đều là phế chức, cố nhiên là không thể. Nhưng nói rằng trăm quan đều hết sức với công việc của mình, cũng chưa hẳn vậy”; nào là “Các quan ở phủ lộ, sĩ lại ở trấn huyện hết (lòng) với chức trách của mình thì ít mà không hết với chức trách của mình thì nhiều. Bọn nào làm nhiệm vụ giáo hóa, lời mà bọn ấy nói ra chỉ là vuốt đuôi tán tụng khen thưởng; bọn nào làm nhiệm vụ dạy chữ, việc mà họ làm chỉ trong khoảng tụ tập sách vở qua loa”; rồi là “Thời nay ở ty Nhung luật, kẻ xứng chức thì ít, không xứng chức thì nhiều. Danh nghĩa là võ chức nhưng thông thạo võ bị được mấy người?”[7]

 

Nhìn qua mép giấy, không khó để Lê Niệm nhận ra sự hài lòng trong mắt Hoàng đế. Tứ thư, ngũ kinh kẻ nào theo nghiệp đèn sách cũng phải học qua, nông sâu khác nhau; thơ, phú, chiếu, biểu, kẻ nào cũng phải biết làm, hay dở cũng khác. Lấy đó làm phép thi cũng coi như đã kén được người có học nhưng phân cao thấp lại ở duy nhất một bài văn sách, cốt xem sĩ tử đem chữ nghĩa thánh hiền luận việc thời cuộc trước mắt ra sao. Trong thuật dùng binh cũng thế, hơn nhau chính là ở bày trận trên chiến trường. Ý tứ Hoàng đế thế nào Lê Niệm đã có thể đoán biết, thầm phục con người kia tuổi trẻ nhưng không vì thế mà né tránh những chỗ tệ lậu, tăm tối nhất của quan trường. Bên tai dường như Lê Niệm còn nghe thấy tiếng trầm vang trên đại điện khi Hoàng đế nhìn xuống trăm quan, thản nhiên bảo rằng:

 

“Ngày nào trẫm cũng được nghe những lời đại loại như toàn tâm toàn ý cúc cung tận tụy; sẵn sàng vì trẫm, vì giang sơn không tiếc thân mình nhảy vào núi đao biển lửa. Nói trung quân ái quốc, đạo lý thánh hiền nhưng vẫn là có thực mới vực được đạo, có ai trong các ái khanh chưa từng nghĩ cho lợi ích cá nhân đâu, phải không? Việc đó chẳng có gì là sai trái, đê hèn. Có điều một khi đã là thần tử thì giang sơn, trăm họ, thể diện nặng hơn hay chút lợi ích ngắn ngủi nặng hơn, các khanh hãy tự nghĩ đi”.

 

Người vận áo bào màu vàng kim chầm chậm đứng đậy, chắp tay sau lưng:

 

-Muốn triều đình ngay ngắn thì không thể dựa vào những kẻ vũ phu vô học, làm mà không biết phải làm như thế nào, làm từ đâu. Bồi dưỡng học vấn là việc lâu dài, Thừa chỉ viện Hàn lâm đã khuyên trẫm không nên nóng vội. Nhưng cầu một lời nói thẳng chẳng nhẽ lại khó đến vậy? Quan lại hai bên văn võ lăn lộn nhiều năm há chẳng bằng một tân khoa trạng nguyên trẻ người non dạ?

 

-Chúng thần bất tài vô dụng, thật hổ thẹn trước quan gia!

 

Đinh Liệt cúi mình, khiêm nhường cất lời. Đáy mắt ngả màu xám tro lóe lên ánh sáng khi ông chợt nhớ hồi sáng trên điện, không ít kẻ muốn dồn những người lôi chuyện khuất tất của quan lại ra ánh sáng vào chân tường rồi gán cho tội càn rỡ, vu khống. Vụ việc ấy ở cả hai phe có tội lẫn tố cáo đều dính vài vị tai to mặt lớn của viện Hàn lâm nên Nguyễn Cư Đạo không tiện nói rõ chủ kiến mà quan gia cũng khó mở lời vì thế lực của võ quan hãy còn đang mạnh. Công khai trọng thị văn thần quá e rằng hại nhiều hơn lợi. Tình thế này chẳng phải muốn chờ võ quan quyền cao chức trọng lên tiếng can thiệp hay sao. Nghĩ thế, người đàn ông trầm giọng tâu lên:

 

-So với những kẻ chỉ nhăm nhăm giữ thân mà ngậm miệng không nói thì người biết việc tâu lên vì lo cho xã tắc dù lời lẽ chưa thật chín còn đáng trọng hơn nhiều. Nguyễn Mậu, Nguyễn Vĩnh Tích, Nguyễn Thiện là những người như vậy. Thần trộm nghĩ chút sơ sẩy trong lời lẽ của họ hôm nay có thể khoan thứ được, quan gia nêu cao được sự nhân từ mà cũng khuyến khích được lời thật lòng thật dạ.

 

Làm như vô tình nhìn đến Nguyễn Cư Đạo, Lê Niệm tiếp lời:

 

-Thưởng phạt chiếu theo thể chế đã đành nhưng trước đây quan gia từng nói sẽ tùy theo công trạng mà gia giảm. Nguyễn Mậu, Vĩnh Tích đều là người cũ, được quan gia ưu ái là phúc phận của họ nhưng dài lâu thì không thể trông chờ ở một hai người. Như thần thấy tân khoa trạng nguyên tỏ ra là người mẫn tiệp, thẳng thắn, không hiểu hắn có thể được cất nhắc để phò tá cho quan gia hay chăng?

 

Gật đầu tỏ ý hài lòng, ánh mắt đen thẫm của người thanh niên nhìn kĩ thái độ của hai lão thần đối diện rồi mới nhìn đến Thừa chỉ viện Hàn Lâm. Cuối cùng chàng cười đáp:

 

-Quan trường là chốn trui rèn con người trở nên cứng cỏi, gan góc cũng có mà xiên lệch, cong vẹo cũng không thiếu, điều này các khanh thông tỏ ngọn ngành còn hơn trẫm nữa. Cứ để Lương Thế Vinh kia ở viện Hàn lâm học hỏi thêm, ngày rộng tháng dài sợ gì không có chỗ trọng dụng.

 

Nhâm nhi chén trà trong tay, hương sen theo vị chát thấm sâu vào cổ họng, thanh nhã mà trầm lắng làm người ta khoan khoái, xong xuôi chàng mới nói:

 

-Muốn kẻ dưới trung thành thì người trên phải đàng hoàng ngay thẳng. Trẫm cùng Hoàng thái hậu luôn canh cánh trong lòng vụ án oan của Ức Trai tiên sinh năm xưa. Nay thiên hạ đã bớt rối loạn, ai ở đâu thì nên đặt ở đấy, đúng sai thế nào phải nói một lời cho rõ ràng để tránh điều đồn thổi không hay rồi bách tính sinh oán trách.

 

Bàn tay đặt trên tay vịn hơi siết lại. Từ lúc nghe phong thanh nguồn gốc tên húy của công chúa Thụy Hoa, Đinh Liệt đã biết ngày này không sớm thì muộn cũng sẽ đến. Nhìn sâu vào sự thương xót, áy náy trong mắt Tư Thành, người đàn ông mơ hồ không biết liệu quyết định này ít nhiều có liên quan gì đến cô gái tên Hải Triều hay không. Những người dưới quyền ông cùng Nguyễn Xí đương nhiên đã hiểu rõ tâm tư đế vương. Còn những quan lại xưa nay trung lập hay ngại ngần mỗi khi đụng đến vấn đề nhạy cảm này nhất định khi nghe lời đồn đại kia trong lòng đã dao động ít nhiều.

 

-Quan gia, việc này thực sự vô cùng hệ trọng, tuyệt đối không thể vội vàng! – Lê Niệm trầm giọng nói, dứt khoát nói – Hạ thần hiểu tấm lòng nhân từ của quan gia, cũng biết đây là việc phải làm. Nhưng năm xưa Tuyên Từ Hoàng thái hậu trót xuống tay quá rầm rộ, hạ thủ không chút lưu tình. Giờ muốn lật lại sợ rằng sẽ có nhiều ý kiến phản đối bởi xét cho cùng, nếu nhận sai thì chẳng hóa triều đình vạch áo cho người xem lưng, tự lôi cái xấu ra trước thanh thiên bạch nhật? Kẻ có lòng khác nhất định sẽ mượn việc này rêu rao bậy bạ, ảnh hưởng đến thiên uy. Còn trong triều, sự vụ này xới lại sẽ làm không ít người…

 

Dừng lời ở đấy, Lê Niệm cúi đầu khi nhìn về phía Đinh Liệt như thể nhận lỗi mình đã vọng ngôn.

 

-Ta hiểu ý tứ của Thái bảo! – Người đàn ông cười, bình thản như thể chỉ đợi có vậy rồi hướng về phía Tư Thành – Năm đó thần giữ chức Đề hình, bao biện thế nào cũng vẫn là thần sai sót, là thần có lỗi với gia đình Ức Trai tiên sinh. Nếu có thể trả lại sự công bằng cho ngài ấy, thần đương nhiên tình nguyện đứng ra.

 

Chuyện tốt lành thì muốn nói mãi không thôi, dệt gấm thêu hoa, sơn son thếp vàng, còn tai tiếng thì chỉ vội vàng lấp liếm, đào sâu chôn chặt. Khơi lại việc của Nguyễn Trãi đụng chạm đến ai, đụng chạm đến thứ gì Tư Thành hiểu rõ. Người ấy tuy đã chết rồi nhưng cái bóng để lại vẫn khiến lắm kẻ vừa nể sợ vừa ghen ghét. Nói đến công tích thời lập quốc, cơ hồ trong dân gian người ta chỉ biết đến Cao hoàng[8], Trần Nguyên Hãn, Nguyễn Trãi. Đương nhiên có bọn sẽ không cam lòng. Sức ép từ tiến sĩ đỗ đạt đã khiến lắm người toát mồ hôi, giờ nếu lại có thêm một gia tộc văn thần nức tiếng đột ngột xuất hiện thì sẽ có kẻ không biết đứng vào đâu. Tất cả những lý lẽ này có khi nào Tư Thành không thấu tỏ. Vỗ nhẹ lên mặt bàn, Hoàng đế thở dài, lim dim mắt nhìn ra ngoài trời:

 

-Sự cẩn trọng của Thái bảo không phải là vô căn cứ nhưng không trọng hiền tài thì không thể cầu hiền tài. Trẫm đã quyết, mong các khanh hết lòng ủng hộ.

 

Từ đầu đến giờ Nguyễn Cư Đạo vẫn chưa nói gì, chỉ lặng lẽ quan sát. “Hết lòng” kia chẳng phải chính là ra mặt như Đinh Liệt nhắc đến hay sao? Qua ngần ấy năm quen biết, quan Thừa chỉ viện Hàn Lâm biết tỏng Hoàng đế đã quyết cả rồi. Ân tình không phải không có nhưng liệu có sâu đậm bằng sự áy náy của Tuyên hoàng năm xưa hay không thì Cư Đạo không dám cược. Hoàng đế bây giờ đâu nhân hậu đơn thuần như hoàng huynh của người. Vào thời điểm này đưa việc cũ ra, bản thân Cư Đạo cũng có thể mường tượng sự phản đối sẽ không quá gay gắt bởi quan lại đã dần nắm được ít nhiều tính khí của chủ nhân điện Kính Thiên. Lo là lo những người thủ cựu chỉ muốn khư khư giữ gìn cái tôn nghiêm của Hoàng thất mà không dám nhận sai về huyết án ấy. Xới lại vụ việc sâu đến đâu, bù đắp thế nào không phải dễ dàng nhưng giữa sự mất lòng vài người và việc được lòng thiên hạ, Hoàng đế trẻ tuổi cần cái gì kia chứ?

 

Buổi luận bàn trong điện Văn Minh kết thúc khi trời đã ngả về chiều muộn. Mùa đông làm chiều tà nhập vào đêm tối, không thắp sáng những lồng đèn lớn thì không nhìn tỏ mặt người. Bữa cơm ở chỗ Phùng Sung viên xong xuôi, Đức Vượng lặng lẽ theo bước Tư Thành đi dạo trên dãy hành lang xuyên giữa Ngự hoa viên. Lồng đèn chao đi làm bóng người cũng nghiêng đổ. Sắc nến không đủ chiếu rọi khu vườn, chỉ vừa đủ tô con đường gỗ gấp khúc mạch lạc trước mắt thẫm thêm sắc đỏ, trôi nổi giữa một vùng tăm tối.

 

-Ngươi nói xem tại sao đàn bà hậu cung lại cấu xé nhau?

 

Giọng nói hờ hững cất lên làm tên hoạn quan giật mình. Nghĩ ngợi một lúc trong khi dán mắt vào tấm lưng rộng của Tư Thành, Đức Vượng cẩn trọng thưa bẩm bằng cái giọng nhỏ rí:

 

-Theo thần, các vị chủ nhân đều vì thứ mình muốn

 

Nói hết những lời này, lòng bàn tay viên nội thị nhơm nhớp mồ hôi. Đôi mắt hẹp của hắn lén đánh về phía người mặc áo bào thêu rồng nhưng không dò ra được gì nên càng thấp thỏm. Bước chân vẫn rất đỗi thong thả, Tư Thành chỉ đi tới trước mà không hề nhìn cảnh vật xung quanh. Hồi lâu sau mới có tiếng vọng lại.

 

-Nữ nhân trong cung đình chính là như thế, không thể không vì sự an toàn, địa vị của bản thân và họ mạc. Một thứ tình cảm đổi chác nhưng lại muốn cầu chân tình. Ngươi bảo Nguyễn Sung nghi cần thứ gì?

 

Chân bước khựng lại trong chốc lát rồi Đức Vượng liền cúi đầu cặm cụi đuổi theo. Phục dịch bên cạnh Hoàng đế cấm kị rất nhiều, sơ sẩy một chút là đụng phải oai rồng, lúc nào cũng có thể mất đầu. Chính thế nên hắn tuyệt không dám qua lại xã giao với bất kì nữ chủ nhân nào, trước sau chỉ có cung kính trăm người như một. Nay bảo nhận xét về người ở cung Vĩnh Ninh thì khác gì bảo hắn cho đầu vào chỗ chết? Xốc lại chiếc áo choàng trong tay, Đức Vượng bước nhanh tới trước song song với Tư Thành:

 

-Quan gia, đêm khuya gió lạnh, người bảo trọng long thể. Tâm tư Nguyễn Sung nghi quan gia tất đã biết rõ, hoạn quan như thần sao dám lộng ngôn.

 

Liên tiếp những việc ồn ảo xảy đến nhưng chưa bao giờ Đức Vượng thấy chủ nhân nhắc nửa chữ đến vị ở cung Vĩnh Ninh. Sự xếp đặt công phu của Tư Thành lại thêm với tính cách xa lánh lạnh nhạt, biết thân biết phận của Sung nghi Ngọc Huyên làm hắn tin những thị phi kia chẳng đời nào dính líu đến người ấy. Hôm nay Hoàng đế đột ngột nhắc đến liệu là vì lý do gì?

 

Nét môi cương nghị thoảng qua một nụ cười lạnh ngắt.

 

-Thần to gan nói điều này. – Nuốt nước bọt xuống cổ họng khô khốc, tên hoạn quan nhìn nét mặt Tư Thành rồi nghiến răng nói tiếp – Người như Nguyễn Sung nghi rất khó lường. Nếu như có ngày người khác đáp ứng mong muốn của lệnh bà hay… lệnh bà vứt bỏ Khán Xuân vốn chẳng phải là máu mủ tình thân, quan gia giữ người như thế bên cạnh liệu có phải…

 

-Ngươi biết khôn rồi đấy! – Tư Thành ngoảnh sang, mắt lấp lánh những tia nhìn tán thưởng – Một giọt máu đào hơn ao nước lã. Nhưng có khi một ao rau muống lại nuôi sống được người trong khi một giọt máu lại có thể làm người ta mất mạng, uất hận một đời. Những điều ngươi nói đúng với kẻ còn sống, không phải với kẻ đã chết.

 

Dù được khen nhưng Đức Vượng không lấy làm vui vì càng nghe Hoàng đế nói, đầu óc hắn càng mụ mị. Có điều hắn hiểu rõ niềm tin của chủ nhân đặt vào huyết thống tình thân là điều vô cùng hoang đường. Nhân Tông đã cô độc, đã khổ sở nhưng so với hoàng đệ của người bây giờ xem chừng vẫn còn ung dung tự tại lắm. Miên man nghĩ ngợi, đến lúc ngẩng đầu tên hoạn quan đã thấy cửa cung Vĩnh Ninh trước mặt. Với tay lấy cái đèn lồng để đi trước dẫn đường, hắn không cần loan báo trước bởi Hoàng đế sẽ đi thẳng vào trong.

 

-Mẹ không biết thật?

 

Dựa sát lưng vào người Hải Triều, Lê Tranh ngửa đầu ra sau ngước đôi mắt tròn trong veo lên. Chừng như không tin, nó chăm chú nhìn nàng rất lâu đến khi cảm thấy yên lòng mới hí hửng ngồi lại trong lòng cho ngay ngắn, đung đưa hai cái chân ngắn tròn lẳn. Khua khoắng chỉ chỏ, thằng bé luyên thuyên nhại lại mấy điều không đầu không đuôi về trăng sao nó nhớ được qua những lần được Tư Thành công kênh lên vai, chỉ bầu trời đêm cho xem. Tuy không nhớ chắc lắm nhưng sự chăm chú cùng nụ cười rất tươi trên đôi môi đẹp đẽ của Hải Triều làm thằng bé sung sướng, hỉnh mũi lên trời.

 

-Giờ trẫm mới thấy ngươi rất sợ đến cung Vĩnh Ninh! – Nhướn mày nhìn Đức Vượng, Tư Thành vui vẻ cất tiếng rồi bước về phía trước, không hề quan tâm đến lời phân trần.

 

Xoa xoa ngực, viên quan nội thị thở hắt ra nhìn về phía nữ nhân đang nghiêng đầu cưới nói với Hoàng thái tử. Đương nhiên là Đức Vượng sợ rồi. Dù giờ ánh đèn tỏa rạng làm gương mặt thanh tú tuyệt mỹ kia được nhuộm trong những sắc màu ấm áp thì hắn cũng không thể gạt ra khỏi đầu dàng vẻ quỷ quái của người ấy vào lần đầu tiên hắn mò đến cung Vĩnh Ninh vào lúc đêm hôm. Khi ấy không đèn không nến, chỉ có ánh trăng mờ mờ tỏ tỏ trên bầu trời vẩn từng tầng mây mỏng, mái tóc tơ đen nhánh đổ xuống như thác, nửa thân người ngả trên bậu cửa sổ, tay thõng xuống làm tay áo rộng đung đưa theo gió. Nước da trắng tái mong manh trong suốt dưới ánh trăng làm nổi bật đôi mắt tối thẫm, hút sâu như đáy vực… Nghĩ lại thôi đã thấy rùng mình. Kiến Chương và Thượng Phúc nói đúng, Nguyễn Sung nghi rất biết dọa người.

 

-Ngọc Hồ, em mang ghế có đệm và chăn tới cho Đức Vượng. Đêm nay phải đứng canh bên ngoài sẽ lạnh lắm. – Hải Triều đưa Tranh cho Thụy An rồi nhìn về phía tên hoạn quan, ánh mắt dịu lại khác hắn đôi mắt thẫn thờ trống rỗng năm xưa.

 

Khép cửa, buông rèm, khơi ngọn lửa trong chậu than cháy đượm, nàng chưa kịp mở lời đã nghe thấy giọng nói cợt nhả biếng nhác vang lên sau lưng.

 

-Một miếng bánh trung thu có thể làm mẫu tử bình an. Trẫm uống bao nhiêu trà sen tự tay ngươi ướp chắc sắp trường sinh bất lão hay đắc đạo thành Phật rồi đấy nhỉ?

 

Đôi mắt thăm thẳm ngạo nghễ khóa chặt lấy nụ cười sượng cứng trên gương mặt cô gái. Chén đã đưa lên nên Hải Triều chỉ thấy một góc miệng Tư Thành nhếch lên càng lúc càng vui vẻ khi thấy được vẻ lúng túng của nàng. Chớp mắt một cái, nàng hít vào một hơi rồi mới cúi đầu:

 

-Quan gia phúc như biển Đông, thọ ngang trời đất, bản thân đã có tính Phật, vốn đâu cần một chén trà của thần thiếp.

 

-Cái miệng này đúng là đáng được thưởng! – Tư Thành đẩy cái hộp gỗ xoan đào có khóa bằng đồng kiểu dáng đơn giản trượt trên mặt sập gỗ về phía cô gái, không vì vẻ mặt vô cảm kia mà mất hứng.

 

Không cần mở ra Hải Triều cũng biết bên trong chứa những thẻ tre, nàng gác việc nhẩm tính nên gửi về cho chị Kim Oanh bao nhiều tiền sang bên để cúi mình tạ ơn. Không có tiếng “miễn lễ”, bàn tay rắn rỏi vươn tới kéo tuột thân thể nàng về phía trước. Đầu gối đập vào mép sập gỗ đau nhói nhưng Hải Triều không dám cựa quậy, chỉ mím môi mặc cho Tư Thành ôm mình vào lòng. Hồi lâu sau chàng mới cất lời:

 

-Giả như… gia tộc họ Lê ta làm gì có lỗi với gia đình nàng, nàng có thể tha thứ được không?

 

Bàn tay đặt yên vị trên đùi vì những âm thanh trầm thấp, nặng nề ấy mà bất giác co lại. Không dám ngước lên nhìn long nhan, Hải Triều chỉ hơi nhướn mày vừa đủ để thấy đôi môi kia mím lại, thấy một phần gương mặt chàng tựa lên đầu nàng. Ngực áo với họa tiết rồng ổ thêu bằng chỉ kim tuyến nặng nhọc nâng lên, mỗi khắc chờ đợi dài như trăm năm. Người muốn giục nhưng chỉ chọn im lặng. “Giả như” ư? Là từ dùng để vớt vát thể diện mà thôi. Tha thứ ư? Tha thứ điều gì? Ý tứ trong lời vàng ý ngọc của Hoàng đế đâu chỉ dừng lại ở những việc Nguyễn Thị Anh đã làm mà còn xa, xa hơn nữa kia.

 

-Quan gia là bậc cửu ngũ chí tôn, thần thiếp hèn kém sao dám nói chuyện tha thứ với không tha thứ. Ý Hoàng đế là ý trời, con dân được hưởng ơn mưa móc nên phải biết hiếu kính, sao có nổi nửa câu than thở, oán trách.

 

Chộp lấy bàn tay đặt trên ngực mình một cách thô bạo, Tư Thành cúi xuống hướng ánh mắt sắc cạnh về phía đôi mắt thản nhiên vô cảm kia. Khóe miệng nàng ta ngày thường hơi trĩu xuống rất hợp với nét u buồn xa xăm giờ cong lên ngoa ngoắt.

 

-Vậy là không tha thứ rồi! Thế mà trẫm còn tưởng được nghe mấy lời ngọt nhạt dối trá êm tai cơ. Ngươi lúc nào cũng tỉnh táo như vậy nên diễn trò với ngươi cụt hứng lắm. Bản mặt này…

 

Những tưởng sẽ được nghe thấy mấy từ đại loại như chướng mắt, ghê tởm, giả tạo nhưng Hoàng đế lại bỏ lửng câu nói ở đấy. Tự giác dời khỏi vòng tay Tư Thành, nàng bước giật lùi, đầu vẫn cúi khi kính cẩn thưa:

 

-Quan gia anh minh thấu tỏ mọi chuyện, thần thiếp sao dám nửa lời dối trá. Thần thiếp tài nghệ kém cỏi làm hỏng nhã hứng của quan gia, xin người trách tội.

 

-Trách tội? Chi bằng để trẫm giúp ngươi gọt giũa kĩ nghệ thì hơn.

 

Bàn tay luồn vào trong áo vừa bóp nhẹ lên hai bờ vai liền làm Hải Triều sợ rúm người, đâm ra luống cuống. Bản năng này không phải trong một sớm một chiều mà trấn áp được. Cắn chặt môi nghe tiếng cười sảng khoái của Tư Thành vang vọng, nàng chăm chú nhìn những biểu cảm trên gương mặt anh tuấn ấy nhưng không dò xét được điều gì có vẻ như liên quan đến vụ án Lệ Chi Viên. Miếng mỡ đem dứ dứ trước miệng mèo rồi giật lại, quan gia thật có nhiều thú vui tao nhã. Chút u ám thoảng qua nhưng khi nàng hít vào một hơi, lặng lẽ bước ra đằng sau giúp Tư Thành thay áo, vẻ mặt lại an nhiên như không, khép chặt mọi tâm tư sau vẻ hờ hững phong kín.

 

-Lương Thế Vinh đã kết hôn. Hắn cũng thật kì lạ. Thân là tân khoa trạng nguyên, nhiều nơi danh giá muốn cầu thân thế mà hắn chẳng nhìn đến, quyết lấy một cô gái nghe đồn đâu là bị câm làm vợ. Tên là gì nhỉ? À… Lam Ninh… Phạm Lam Ninh.

 

Mặc kệ ánh mắt hoan hỉ mà soi mói, mặc kệ thú vui nhâm nhi dáng vẻ ngây người của mình của Hoàng đế, Hải Triều dằn cảm giác ấm áp lan ra trong lòng xuống mà thưa:

 

-Thật là chuyện thú vị.

 

Giúp chàng thắt đai lụa quanh eo, cơ thể căng cứng giật thót khi bàn tay lại bị Tư Thành nắm lấy.

 

-Mẹ của ngươi tên là Mai Loan? Là nhị phu nhân xuất thân đào hát, rất giỏi dùng hoa ướp trà? Trẫm đã bảo rồi, trẫm và người thực sự có duyên.

 

Trong lời lẽ trêu đùa kia thực sự không nghe ra dù chỉ một chút khinh miệt, giọng điệu hờ hững nhưng êm tai. Thú vui kiếm chuyện của Tư Thành Hải Triều không lạ nhưng việc người đã nắm chắc trong tay, nửa đêm nửa hôm lôi ra không phải quá… Nghĩ đến đấy nàng tắc nghẹn. Trong thâm tâm, Hải Triều sợ người khác gọi tên mình, sợ cả người khác gọi tên mẹ. Gọi tên bà là thừa nhận sự tồn tại của bà, cảm giác ấm áp như một dòng nước nhỏ len qua tim ấy làm nàng dễ sinh thiện cảm với người đối diện. Nếu không phải quen biết Tư Thành cũng kể là lâu, có khi nàng đã…

 

-Nghĩ gì mà nhiều thế? Trẫm không có hơi sức để suốt ngày bóng gió đâu!

 

Cả bàn tay áp lên mặt nàng chặn hết ánh sáng rồi đẩy nhẹ cả cơ thể nhỏ nhắn về phía sau như gạt đi một vật cản không chút trọng lượng chắn ngang đường. Tiếng lật chăn, tiếng vải gấm cọ vào nhau êm ái bao nhiêu thì Hải Triều đứng chôn chân trong những suy tư rối rắm bấy nhiêu.

 

Thở hắt ra một hơi, nàng khom người thổi tắt ngọn nến gần đó. Bóng đêm chớp mắt đã trùm phủ.

 


[1] Ca dao
[2] Gọi Nguyễn Châu Liêm theo tên cung điện nơi cô ấy ở, cũng như trước đây My Hoàn từng gọi Hải Triều là Sung nghi Vĩnh Ninh.
[3] Phong tục dân gian. Trong khi cô dâu đi đường lại vào ngày vui, sợ có người nói lời không hay làm ảnh hưởng nên gài mấy cây kim trong áo để dùng chúng trấn áp những điềm gở.
[4] Lời truyền tụng trong dân gian Trung Quốc về Vệ hoàng hậu Vệ Tử Phu của Hán Vũ Đế.
[5] Hai câu trong bài thơ Vân Đồn của Nguyễn Trãi, từng được đề cập đến trong [Phần 1] Chương 20: Bình an. Dịch thơ: “Một vùng biếc sẫm gương lồng bóng Muôn hộc xanh om tóc mượt màu”  
[6] Nhân Tông Tuyên Hoàng đế, ám chỉ Bang Cơ.
[7] Theo bài văn sách đình đối của trạng nguyên Lương Thế Vinh trong Giáo dục và khoa cử nho học thời Lê ở Việt Nam qua tài liệu Hán Nôm của PGS.TS Đinh Khắc Thuân, NXB KHXH, Hà Nội, 2009.
[8] Tức Thái Tổ Cao hoàng đế Lê Lợi.

7 thoughts on “[Độc huyền cầm] 2 – 8

  1. nguyên

    – “Cuối cùng, Ngọc Hồ cũng biết nguồn cơn của cảm giác vừa muốn lại gần nhưng cũng vừa muốn tránh xa cùng sự quen thuộc mơ hồ nhen lên từ lần đầu chạm mặt người con gái ấy.”

    Có phải Ngọc Hồ cảm thấy Hải Triều giống Tư Thành không hả tác giả?
    – Tư Thành đã biết mục đích của Hải Triều là muốn rửa oan cho cha?
    – “Nếu không vì sự thông minh hơi quá mức của Ngọc Hồ, không vì những câu hỏi nghe chừng vô hại nhưng lại ẩn chứa sự thăm dò sắc bén, nếu không vì những việc bên ngoài xộc vào cửa cung Vĩnh Ninh thì có lẽ phải rất lâu nữa Hải Triều mới nghi ngờ cô gái ấy.”

    Bây giờ Hải Triều mới biết Ngọc Hồ là người của Tư Thành cài bên mình?

    1. isis-chan Post author

      – Đúng là Ngọc Hồ cảm thấy có vài phần Hải Triều giống Tư Thành :”>

      – Tư Thành đã nghi ngờ mục đích của HT từ khi thấy cô ấy đọc Quân trung từ mệnh tập của cụ Trãi. Và khi TT hỏi HT dân gian nói gì về vụ án tại Trại Vải là lúc người ấy đã biết thân phận và muốn thăm dò thêm mục đích của HT.

      – HT biết Ngọc Hồ là người của TT từ lúc 2 người họ gặp nhau sau khi HT được phong làm sung nghi. Suy luận đơn giản là: Thụy An là người của Quang Thục Hoàng thái hậu thì ai là người của Tư Thành. Loại trừ đi thì nghi vấn lớn nhất đặt ở Ngọc Hồ, sau là Kiến Chương. Ngay đoạn trên mình đã viết là “Người biết rõ về nàng hơn cả Thụy An chẳng phải chính là Ngô Ngọc Hồ sao? Kẻ gặp nàng với thân phận Tiểu Kiều của giáo phường Khán Xuân, kẻ hầu hạ nàng với thân phận con gái thứ hai của Nguyễn Đức Trung còn ai ngoài cô gái ấy. Vô tình hay hữu ý, với Lê Tư Thành thì chỉ có thể chọn một đáp án mà thôi.”

      Trải qua nhiều việc, HT khẳng định người của Tư Thành là Ngọc Hồ nên lần này mới nói nhiều như vậy. Nói nhiều vừa là để Ngọc Hồ đạt được mục đích thăm dò của cô ấy, vừa để những lời HT nói sẽ đến tai Tư Thành –> điều đó làm quan hệ giữa nam chính và nữ chính luôn giữ được sự minh bạch và sòng phẳng.

  2. Hằng

    E đọc mà vẫn k nghĩ ra rút cục việc Châu Liêm bị động thai là do ai gây ra? Chả nhẽ lại là Tư Thành?????
    Cả đoạn này cũng khó hiểu chị ạ:

    “-Không có gì! – Tư Thành lớn giọng khi thu tay lại, nghiêng đầu nhìn người đứng trước mặt – Đến loài súc sinh bị dồn đến đường cùng còn biết tuyệt vọng tìm cách tháo thân trong khi ngươi lại dễ dàng chết đi như thế. Nhiều lúc trẫm muốn phanh thây ngươi ra để xem tim ngươi làm bằng gì. Trẫm đã từng nói trẻ con không có tội chưa?

    Ánh trăng chiếu trên một góc nhỏ gương mặt nơi lông mày nhướn lên, nơi có một con mắt đen trong không chứa dù chỉ một điểm sáng. Đoản kiếm rơi cách cánh tay buông thõng chừng một tấc, bên cạnh là một viên trân châu vừa lăn tới.

    -Trẻ con… Đông cung… Đông cung và Gia Thục còn có người, còn Hoàng thái hậu che chở. Quan gia đã sai bảo thì thần thiếp không dám kháng chỉ.

    -Hậu cung tứ bề đều có địch, lòng dạ tráo trở. Từ lúc nào ngươi biết tin người khác vậy? – Chàng bật cười, mắt lóe lên.

    -Đó không phải tin. Đó là sự thật. Quan gia không phải “người khác”. Quan gia là quan gia. – Hải Triều nhẩn nha mở lời. Bàn tay cuối cùng cũng động đậy, chầm chậm xoa nhẹ lên cổ tay nơi ban nãy bị một vật tròn, nhẵn ném phải – Hơn nữa người sẽ không cho thần thiếp chết dễ dàng như vậy.

    Đôi mày đậm nhíu lại rất nhanh khi những từ đầu tiên vang lên. Thấp thoáng sau mái tóc xõa, máu rỉ ra từ đường cắt nông trên cổ nhưng những lời hay ho vẫn thốt ra được khỏi đầu môi. Cô ta tính toán điều gì chẳng nhẽ chàng lại không biết. Lúc trước, đó chỉ là phỏng đoán nực cười vô căn cứ thì giờ mọi việc đã sáng tỏ rồi.

    -Ngươi đoán được nên mới không thắc mắc? – Tư Thành nhạt giọng.

    -Hôm nay, thần thiếp không dám hỏi, sau này càng không có gan hỏi. – Cúi đầu xuống thấp, Hải Triều quỳ lại cho ngay ngắn – Quan gia đã làm thì ắt đã có tính toán trong lòng, người ngu dốt như thần thiếp sao có thể hiểu được.

    Vạt áo chạm vào những viên gạch mẫu đơn dây khi Hoàng đế lại gần, đặt một đầu gối xuống làm điểm tựa. Chàng cười, hơi cúi đầu để ánh mắt mình trượt trên dung nhan mỏng manh như sương sớm kia.

    -Trẫm lại nghĩ ngươi không hỏi chính vì trong lòng hiểu một lẽ: điều có thể nói ra được thì đã nói rồi, điều không thể nói, không thể nói hết, nói ra là sai lệch thì chi bằng trong lòng tự hiểu lấy còn hơn. Trong đạo Phật, đạt đến cảnh giới không chấp vào ngôn từ mà thấu tỏ trực tiếp chân lý chẳng phải là giác ngộ, là đạt đến tuệ bát nhã sao?

  3. isis-chan Post author

    Việc của Châu Liêm thì là sự trùng hợp. Bản thân cô ấy không khỏe nên bị động thai thôi. Trên khía cạnh lịch sử thì Nguyễn Kính phi (nguyên mẫu của nhân vật Châu Liêm) chỉ sinh được hai công chúa, cả 2 cô cách nhau rất xa nên ss kể chuyện và đưa tình huống theo hướng đó. Nhiều khi chẳng cần ai gây ra cả, việc đến là đến, quan trọng là người ta đối diện với sự việc như thế nào, là chấp nhận nó hay âm mưu hóa nó (nói cách khác là cung đấu, phải có hãm hại, phải có hung thủ vân vân và mây mây)

    Đoạn em trích thì có thể hiểu đơn giản là thế này: Nửa đầu nói về việc khi Tư Thành bảo Hải Triều chết đi, cô ấy chấp nhận nó theo kiểu bề ngoài dường như không màng con cái, không quyến luyến gì cả. Về phía cô ấy, đó là vâng lời, là thuận theo thánh ý. Về phía Tư Thành thì Hải Triều chấp nhận vì đó là thần phục, cũng vì cô ấy biết thừa mình chưa đến lúc cần chết, nhà vua thử chơi thế thôi. Nửa sau, Tư Thành hỏi thẳng điều đó thì Hải Triều chối, cô ấy đứng ở thân phận thấp hơn cả tôi đòi (vì cô ấy là đào hát) nên không có gan suy đoán lòng dạ đế vương. Nói cách khác là HT nhận mình không thông minh, hiểu ý mặt chữ trong lời nói. Tư Thành phản bác lại là những lý lẽ đó chỉ là nói cho hay, thực ra cô ấy biết tỏng cả rồi. Thứ nữa, không hỏi còn vì có những việc không thể nói ra hết trong một hai lời (vì nó quá phức tạp, vì thân phận khác nhau, vì đủ mọi lý do) nên hai lòng cùng hiểu là được. Tư Thành cũng bắt lấy ý này để vòng sang nói chuyện Phật pháp (vì Hải Triều có biết và sùng đạo Phật), nói về tuệ bát nhã (tức là thấu tỏ chân lý trực tiếp không cần thông qua ngôn từ vì ngôn từ nhiều khi làm sai lệch đi ý nghĩa nguyên thủy của vấn đề) –> Ẩn ý như thế nào khi nhân vật đề cập đến tư duy, trí tuệ với một cô đào thì em tự do cảm nhận và đánh giá nhé!

    Thân,

Gửi phản hồi

Mời bạn điền thông tin vào ô dưới đây hoặc kích vào một biểu tượng để đăng nhập:

WordPress.com Logo

Bạn đang bình luận bằng tài khoản WordPress.com Log Out / Thay đổi )

Twitter picture

Bạn đang bình luận bằng tài khoản Twitter Log Out / Thay đổi )

Facebook photo

Bạn đang bình luận bằng tài khoản Facebook Log Out / Thay đổi )

Google+ photo

Bạn đang bình luận bằng tài khoản Google+ Log Out / Thay đổi )

Connecting to %s