[Độc huyền cầm] 2 – 5


Chương 5: Ngôn

 

 

 

 

“Một lời đã biết đến ta
Muôn chung nghìn tứ cũng là có nhau
Hai bên ý hợp tâm đầu
Khi thân chẳng lọ là cầu mới thân”[1]

 

 

28

 photo by Nguyễn Nghĩa

 

Ngoài hồ, sen non đã nhú, từng búp đung đưa trong cơn gió đầu hè mát lành. Nắng nhạt nhưng ấm áp, đọng thành từng đốm nhỏ nhảy múa trông vui mắt. Đặt cuốn sách sang bên, tay áo màu ngà trượt xuống khi nàng vươn tay đẩy rộng cánh cửa để nhìn cho rõ cảnh vật bên ngoài. Mấy sợi tóc tơ bay bay. Nét mặt cũng tươi hơn đôi chút.

 

-Sung nghi, người cần gì xin cứ sai bảo nô tì. – Ngọc Hồ hốt hoảng đặt bát thuốc an thai bốc khói trên tay xuống, vội vàng chạy lại, gương mặt chợt nhợt nhạt đi thấy rõ – Để quan gia nhìn thấy, nô tì có chết mười lần cũng không đủ đền tội.

 

-Được rồi, được rồi, ta chỉ vận động một chút thôi. Em đưa bát thuốc đây kẻo chút nữa nguội, khó uống lắm! – Hải Triều ngước mắt lên, cảm thấy sự bao bọc nâng như nâng trứng, hứng như hứng hoa này của đám người ăn kẻ ở trong cung Vĩnh Ninh hình như hơi thái quá rồi. Mà ngẫm lại, thực ra đó là bổn phận của họ, khẩu dụ Hoàng đế đã ban, đâu ai dám lơ là.

 

Nhìn chất lỏng đen thẫm sóng sánh trong lòng chiếc bát gốm trắng vẽ viền bằng men lam phản chiếu bóng hình mờ mờ của mình, hàng lông mày hơi chau lại nhưng rồi nàng cũng hít vào một hơi thật sâu, ngửa cổ uống cạn. Cái bát vừa rời khỏi mấy ngón tay, Ngọc Hồ đã hiểu ý liền bưng ống nhổ đến rồi đưa tay vỗ nhẹ lên tấm lưng gầy của Hải Triều. Nàng hơi gập người, nôn khan vài tiếng rồi vịn tay cung tỳ đứng cạnh ngồi thẳng dậy. Một ngày mấy bận như thế, thuốc đưa đến miệng uống đến mức không còn cảm nhận được hương vị, lắm lúc Hải Triều còn cảm thấy hình như mình cũng chẳng cần ăn cơm nữa.

 

-Ta muốn ra ngoài hóng gió. – Nàng nói khẽ, chầm chậm ngước mắt nhìn lên rồi nói thêm – Một chút thôi. Ngự y Dương Đán cũng nói có thai thì không nên chỉ ở trong phòng mà. Em đi với ta là được.

 

Những tủ kệ chạm trổ tinh vi, vuông vức đựng đủ thứ đồ gốm sứ tuyệt mĩ cuối cùng cũng bị rũ bỏ khỏi tầm nhìn. Cái cổ thon hơi vươn cao khi Hải Triều dướn người hít thở không khí bên ngoài. Từ khi nàng có thai, bên trong cung Vĩnh Ninh không còn đốt hương trầm nữa, càng không dám để một loại hoa nào có hương thơm quá đậm. Giờ mùi nắng, mùi lá cây, mùi bùn quyện cùng hương sen thoang thoảng, non nớt tràn tới làm thứ không khí nhạt nhẽo bao quanh dường như thêm được vài phần sinh khí. Cái mỡ màng, rộn rã của mùa hè lấn lướt vẻ rực rỡ nhưng e ấp của những ngày xuân đã tận. Nhanh thật, mới hôm nào tàn úa mà giờ đã lại đâm chồi, ra hoa. Nghĩ đến đấy, bỗng chốc cô gái cúi xuống nhìn bụng mình, bàn tay nhẹ nắm lại. Bờ môi hơi mím khéo vẽ thành một nụ cười.

 

Nàng chống tay đỡ lấy má, nhấn ánh mắt vào một dải lá xanh xanh phía trước. Tuy không phải sắc hồng trải dài vài trượng trên một vực nước mênh mông như ở Dâm Đàm nhưng sắc xanh non nhàn nhạt của những nụ hoa mới nhú nổi bật lên một vẻ thanh tân, trong trẻo. Sen trong hồ nước ở Vĩnh Ninh cung không phải hồng liên mà là bạch liên. Lá chen lá, hoa nối hoa giăng đầy mặt nước mà chẳng lấp được lòng người như căn phòng trống cửa mở toang hoang.

 

Chợt nghĩ đến mẹ, chợt thấy những hình ảnh của Mai Loan hiện ra không chút mờ nhòa, không chút sai biệt, nàng như lá cây trinh nữ, mới quệt nhẹ đã vội thu mình. Từ nét mặt xa vắng đến ánh mắt thẫn thờ, từ cái nhìn chênh chếch của bà hướng xuống đứa con gái nhỏ đến những giọt nước mằn mặn loang trên nét chữ của cha… Người ngoài như Ngọc Hồ chẳng thấy gì trừ một gương mặt đẹp bảng lảng khói sương, đường nét kéo dài mềm mại, thanh thoát từ vầng trán qua cái mũi thon đến bờ môi hơi hé tựa cánh hoa đào. Mày liễu nhíu lại mơ hồ như chuồn chuồn điểm nước, những lăn tăn chưa kịp thành hình đã vội tan hòa. Vào đêm xa xôi khi sợi tơ mảnh được kéo ra từ nồi kén tằm, nàng hãy còn là đứa trẻ không hiểu hết chuyện nông sâu, nép mình ghé mắt trông vào. Hải Triều nhớ, nhớ rất rõ trên thềm đất dưới chân ngày ấy đổ dài cái bóng đen thẫm của bậu cửa thật cao.

 

-Ngọc Hồ, em bảo không còn thể diện thì có thể sống trong hậu cung được không?

 

Nâng ấm nước trong tay lên, cô gái chớp mắt tỏ vẻ bối rối, càng bối rối hơn khi nữ chủ nhân chợt bật cười, quay sang hướng khác. Cái cách vui miệng cất lời như thể tiện tay ném viên sỏi nhỏ xuống mặt hồ phẳng lặng làm những ảo ảnh vỡ tan trong thoáng chốc rồi tụ lại ấy thực sự không lạ lẫm gì, có điều Ngô Ngọc Hồ vẫn chẳng theo kịp. Ý nghĩ lạ lùng đến đấy đột nhiên tắc lại khiến thiếu nữ ngẩn người.

 

-Con bé này, hầu hạ chủ nhân mà tâm hồn lại treo ngược cành cây thế là sao? – Thụy An cất giọng quở trách, đưa tay dìu Hải Triều bước xuống thềm.

 

Ánh mắt đăm đăm khi Nguyễn Sung nghi ngoảnh lại rơi trên gương mặt ngơ ngác của cô gái trẻ, như thấy gì đó ở nơi rất sâu xa lại như chỉ vô tình. Nàng bật cười, lảng sang chuyện khác:

 

-Chút nữa cô tìm rồi mang đến cho ta ít vải mềm, màu sắc tươi sáng một chút. Ta muốn chuẩn bị quần áo cho em bé.

 

-Lệnh bà, như vậy không được đâu! – Người đàn bà vội cất lời nhưng không nói hết câu mà nhìn cô gái đi cạnh mình bằng ánh mắt rất lạ. Cuối cùng bà mới thở ra, nói khẽ – Sung nghi quên rồi sao, làm vậy các cụ kiêng. Phải để long thai trong bụng người được ngoài bảy tháng thì mới được sắm sửa quần áo, tã lót.

 

Nét ngạc nhiên trên mặt Hải Triều thực sự chẳng khác gì so với Ngọc Hồ. Nghe những lời ấy của người cung nữ luống tuổi, ngẫm nghĩ một lúc cả hai mới gật đầu tỏ vẻ đã hiểu. Dịu giọng lên tiếng, Thụy An nói tiếp:

 

-Những việc nhỏ nhặt ấy xin lệnh bà đừng bận lòng, nô tì sẽ lo liệu chu toàn. Giờ người chỉ cần an tâm dưỡng thai, sinh hạ cho quan gia và Hoàng thái hậu một hoàng nam khỏe mạnh thôi.

 

Từ “hoàng nam” đưa đến tai làm khóe miệng Hải Triều không kiềm được mà nhếch lên cười nhạt. Đó là nụ cười tự mãn, cũng có người nhìn ra như thế nhưng trong mắt Thụy An, dường như nét cười ấy chứa sự châm biếm nhiều hơn. Điều ấy làm người phụ nữ không hiểu. Hình như, từ đầu đến giờ bà cũng chưa từng hiểu rõ những chuyện xảy ra trong cung Vĩnh Ninh. Đỡ Hải Triều ngồi xuống chiếc ghế dài lót đệm kê gần cửa sổ, người cung nữ phất tay ra hiệu cho cung tì bên điện Thừa Hoa được phép bước vào. Dâng khay gỗ sơn son lên cao quá đầu, con bé lễ phép thưa:

 

-Đây là bùa cầu cho Sung nghi được mẹ tròn con vuông do đích thân Hoàng thái hậu thỉnh về từ Sùng Khánh Báo Thiên tự, xin lệnh bà nhận lấy. Hoàng thái hậu có dặn giờ Sung nghi cần nghỉ ngơi, tĩnh dưỡng nên không cần đích thân đến điện Thừa Hoa tạ ơn và thỉnh an mỗi ngày.

 

Đặt phong bao màu đỏ vào lòng bàn tay vào tay Hải Triều, Thụy An ra hiệu cho cung tì lui ra hết, chưa kịp cất lời thì nàng đã nói trước:

 

-Sợ rằng cung tì kia không hiểu hết ý tứ của ta, chuyển lời lại e sẽ thiếu sót. Đành phiền cô Thụy An lúc nào đấy thay ta đến tẩm cung của Hoàng thái hậu, thưa rằng: tâm tư của người ta đã hiểu, trong lòng vô cùng cảm kích. Ta sẽ cố gắng hết sức để không phụ sự tin tưởng, yêu thương mà quan gia và thái hậu đã đặt vào mình.

 

Nhìn mấy đầu ngón tay nắm nhẹ hai bên mép phong bao đỏ, Thụy An trầm tư một thoáng rồi cúi đầu lĩnh mệnh, lòng nghĩ đến những điều Quang Thục Hoàng thái hậu từng nói:

 

“Không nên bảo Nguyễn Sung nghi là thông minh. Người thông minh là vị Tuyên vinh ở cung Ngọc Thiềm kia. Còn người đang ở cung Vĩnh Ninh… phải là hai chữ ‘thâm trầm’ mới đúng. Chuyện thân phận hay lý do người con gái ấy có thể tiến cung, trở thành tần thiếp độc sủng của quan gia giờ không còn quan trọng nữa. Ta đã có thể nương theo quan gia một lần thì giờ cũng có thể nương theo thêm một lần nữa. Người muốn sao thì cứ để vậy đi.”

 

Vị Sung nghi ấy thực sự rất nực cười. Điều này, Thụy An có thể khẳng định. Việc mà ai cũng biết, nàng ấy lại không hay. Việc mà những người khác chưa chắc đã nhìn ra, nàng ta trong một câu nói, một nụ cười ngỡ như hờ hững, xã giao cho phải phép đều đã thấu tỏ cả rồi. Người con gái được Hoàng đế lựa chọn, Ngọc nữ của người…

 

-Có nhiều chuyện Sung nghi không muốn nghĩ nhưng vẫn phải nghĩ! – Người phụ nữ cất giọng lễ độ nhưng không thiếu sự nghiêm khắc ẩn giấu bên trong, quả không hổ danh là người thân tín cạnh Hoàng thái hậu. Hoàng thái hậu đã chọn ai, Trình Thụy An sẽ hết lòng hết dạ vì người đó – Gia tộc, địa vị trong hậu cung và giờ thêm cốt nhục của người là những điều người khác mơ còn không được. Chuyện đàn bà ở chốn này không thể không đề phòng, không thể nghĩ mình an phận thì sẽ được bình an.

 

-Vẫn là cô Thụy An chu đáo! – Hải Triều cười, nghiêng người tựa lên chồng gối bên cạnh.

 

Khi lá bùa cầu an kia được chuyển tới đã xác nhận những phỏng đoán của nàng là sự thực. Quang Thục Hoàng thái hậu chưa từng tin nàng. Cũng phải thôi, người đã trải qua sóng gió hậu cung như bà ấy chẳng đời nào lại dễ dàng tin cả vào câu chuyện Tư Thành vẽ ra như thế. Có điều, Hoàng thái hậu nhìn ra ý tứ Hoàng đế đặt vào Nguyễn Đức Trung, nhìn ra nên mới giúp một tay làm vở diễn giả giả thật thật trở nên diễm lệ, mỹ mãn. Không những không đối đầu, truy xét mà còn khiến nhà họ Nguyễn dù muốn dù không cũng phải vừa hàm ơn, vừa kinh sợ thiên uy.

 

-Nhưng dù sao… – Hải Triều nhạt giọng, uể oải cất lời – … ta chỉ là phận tần thiếp, việc trong tầm tay đương nhiên sẽ tận lực làm. Có điều… Quan gia đâu phải là người để hậu cung tự tung tự tác. Cô theo ngài lâu như vậy, chuyện này nhất định rõ hơn ta.

 

Nhìn nụ cười phớt qua cùng ánh mắt phẳng lặng của người con gái trước mặt, Thụy An ngẩn người rồi thoáng cau mày. Ý tứ trong từng lời ấy xô tới làm người phụ nữ nhất thời không sắp xếp nổi thứ tự trước sau, nặng – nhẹ. Bà chỉ kịp liên tưởng ngay đến việc ai cũng đinh ninh khi Nguyễn thị hoài thai, địa vị của nàng không thể chỉ là một Sung nghi nho nhỏ, nếu chưa được thăng lên hàng phi thì chí ít cũng phải được tấn phong Chiêu nghi đứng đầu cửu tần. Thế mà Hoàng đế chưa từng đả động đến việc ấy.

 

-AAAAAAAAAAAAAAA

 

Âm thanh hốt hoảng, thất kinh xé rách sự tĩnh mịch bao trọn lấy cung Vĩnh Ninh, kéo theo tiếng đồ gốm rơi xuống đất vỡ nát. Nước trong chén hơi sánh ra ngoài. Cẩn thận lau tay vào chiếc khăn lụa, Hải Triều ra hiệu cho Thụy An đừng lớn tiếng rồi để người ấy theo mình ra ngoài.

 

-Rút cuộc ngươi có mấy cái đầu hả? Bát gà hầm thuốc bắc này đổ rồi thì thôi, cùng lắm phạt ngươi xuống phòng giặt đồ lao động. Nhưng Sung nghi đang mang thai, ngươi làm kinh động đến lệnh bà, nhỡ may…

 

-Nhỡ may cái gì? – Thụy An nghiêm giọng khiến tên hoạn quan giật mình, vội quỳ xuống, lạy như tế sao.

 

-Thôi được rồi! – Nàng khẽ nhắm mắt lại, ra hiệu cho hắn lui xuống – Còn ngươi, sao tự nhiên lại hét lên thất thanh như vậy?

 

Nước hầm gà bỏng giãy thấm trên vạt áo, gấu váy của người cung nữ, đến giờ vẫn còn đang bốc làn khói mờ. Cô gái đương lấy hai tay bịt tai, ngồi thu lu trong góc tường vội mở choàng mắt, bò về phía Hải Triều. Ngước mắt nhìn theo hướng tay run rẩy chỉ, vài người không tránh khỏi thất sắc, vô thức giật lùi lại mấy bước. Đậu trên cây cột gỗ lim đen bóng là con ngài to gần bằng cái bát ăn cơm, cánh xếp màu xám tro, đầu và thân đen thui nhìn thôi cũng khiến người ta nổi gai ốc.

 

-Thượng Phúc, ngươi còn đứng đấy nhìn, mau tìm cách giải quyết nó đi! – Thụy An ngăn nàng bước tới trước, quét ánh mắt sắc lẻm về phía tên hoạn quan có ý ra lệnh.

 

-Khoan đã! Nhà ngươi… hôm nay có đám giỗ đúng không?

 

Câu nói hững hờ ấy của Hải Triều làm tất cả đám người hầu kẻ hạ giật bắn mình, không hẹn mà cùng quay sang nhìn nàng. Cô cung tì đang quỳ trên đất ngẩng phắt mặt lên, trong đôi tròng mắt loang loáng nước. Vần vò vạt áo, người con gái cúi đầu thật thấp, lí nhí cất lời vì trong cung rất kiêng kị mấy chuyện này.

 

-Thưa… vâng… Mai là… giỗ đầu của mẹ nô tì. Nhà nô tì không còn ai… nên…

 

-Sung nghi, những lời này không thể tùy tiện nói ra trong cung. – Thụy An đè giọng xuống, nói nhỏ vào tai nàng.

 

-Cô sang điện Thừa Hoa thưa lại chuyện này với Hoàng thái hậu… – Ngửa cổ đăm đăm nhìn con vật đang ìm lìm đậu trên cây cột chống mái hiên, nàng bình thản cất lời, tảng lờ cái lắc đầu quầy quậy, hoảng loạn của cô gái đang quỳ rạp dưới chân mình – Việc này ta không tự quyết được nên xin Hoàng thái hậu làm chủ. Thế này là trái với cung quy nhưng để nàng ta ở lại trong cung Vĩnh Ninh thì hôm nay không vỡ cái này, mai cũng đổ cái kia. Đợi hết giỗ quay trở lại chịu phạt cũng chưa muộn.

 

-Ý… ý sung nghi là… – Thiếu nữ ngẩng gương mặt lem nhem nước mắt lên, miệng không ngừng lắp bắp.

 

-Còn không mau tạ ơn! – Ngọc Hồ nhắc, trong lòng đoán quá chín phần nhất định Hoàng thái hậu Ngọc Dao sẽ chấp thuận lời đề nghị này.

 

-Về sau… đừng sợ con vật này nữa[2].

 

Lời nói nhẹ như gió thoảng. Không đợi cung tì khấu đầu tạ ơn, Hải Triều đã xoay gót trở vào trong. Dưới tay áo lụa, móng tay bấm mạnh vào lòng bàn tay, để lại những vết hằn sâu, cong cong như vầng trăng lưỡi liềm. Người vừa đi khỏi, cuốn sách trên tay đọc thế nào cũng không lọt nổi vào đầu dù chỉ là một chữ. Ngụm nước nhạt thếch trôi xuống cổ họng, cái chén con xoay xoay giữa mấy ngón tay rồi đặt “cạch” xuống bàn.

 

-Có gì không vừa ý sao?

 

Tấm rèm khẽ động làm gương mặt anh tuấn đeo nụ cười nửa miệng từ từ hiện ra. Ánh mắt soi mói pha lẫn những tia nhìn lóe lên sự thích thú của Tư Thành làm nàng thấy không thoải mái, vội đứng dậy hành lễ:

 

-Thần thiếp bái kiến quan gia. Không biết quan gia ngự giá đến thăm nên thần thiếp không nghênh tiếp từ xa, xin quan gia thứ lỗi!

 

Ngăn không để Hải Triều phải quỳ xuống, chàng gạt hai tay khép hờ để che phía trước của nàng, nét môi cương nghị cười tươi hơn chút nữa. Giọng nói cất lên nghe có vẻ vui:

 

-Giờ nhìn mới giống là đang có thai.

 

Thoáng sững người, đôi mắt mở lớn ngạc nhiên không hiểu, đến khi nhìn xuống bụng mình, Hải Triều mời “à” một tiếng trong đầu. Dưới hai lớp áo lụa mỏng màu hồ thủy nhàn nhạt, mát lành, bụng nàng đã tròn trịa hơn lúc trước, nhô lên cao trông cũng rõ ràng. Trước giờ, Tư Thành vẫn than thở nàng tuy có mang mà trông chẳng thấy khác gì lúc còn con gái. Cả Dương Đán lẫn Thụy An đều nói Nguyễn Sung nghi nhỏ người nên phải đợi em bé lớn hơn một chút thì mới thấy bụng. Ngồi xuống chỗ cũ, nàng hít vào một hơi để gạt bỏ những suy nghĩ vụn vặt, đầu ngón tay mân mê mép giấy rồi mới buông sách, nhỏ giọng thưa:

 

-Bẩm quan gia, hôm trước Lê Tài nhân[3] có ghé cung Vĩnh Ninh uống chén trà. Nàng ấy nhắc đến chuyện năm xưa Thái bảo Lê Lăng đối đãi với phụ thân của thần thiếp thế nào, có ý mong sau này chị em cùng hầu hạ người, cùng sống trong cung thì có chỗ đi lại, tình nghĩa như trái cau non[4].

 

Hoàng đế không ngẩng lên, cũng không có thái độ gì đặc biệt. Hải Triều nhìn người thêm một lát rồi cũng im. Nàng đã có dự liệu trong lòng, cũng đoán việc cháu gái Lê Lăng đến gặp mình đã có người thưa đến tai Tư Thành, nhưng đã gặp thì nàng vẫn muốn tự nói, tránh để người ấy hoài nghi mà sinh phiền phức. Mái đầu hơi nghiêng làm dải lụa buộc hờ quanh mái tóc tuột xuống, rơi gọn trên nền gạch. Khom lưng định nhặt lên, bất chợt Hải Triều nhíu mày, mấy đầu ngón tay vô thức bấu chặt lấy mép ghế.

 

-Sao vậy?

 

Tư Thành bước nhanh tới, đỡ nàng ngồi thẳng dậy, trong giọng nói thấp thoáng sự lo lắng mơ hồ. Tay áo vàng vung lên định ra lệnh cho Ngọc Hồ truyền gọi ngự y bị mấy ngón tay xương xương níu lại. Hải Triều ậm ừ, vẻ như khó khăn để cất lời:

 

-Thần thiếp không sao. Hình như là… em bé… đạp?

 

-Con vừa đạp nàng? – Chàng hào hứng hỏi lại rồi cất tiếng cười khoan khái – Nói cũng phải, được năm tháng rồi còn gì. Để trẫm xem thử nào!

 

Xung quanh chẳng còn cung tì hay hoạn quan nào, chính thế nên thái độ của Hoàng đế khiến Hải Triều bồn chồn, bất giác lùi lại, dựa lưng vào cái gối sau lưng. Ánh nhìn vô tình lọt qua ngoài khe cửa, lúc ấy nàng mới biết những lo lắng của mình là thừa. Có Ngọc Hồ đứng ngoài canh chừng, Hoàng đế muốn cho ai nghe thấy cái gì thì người ta sẽ nghe thấy cái đó. Giờ mấy cô cung tì tay bưng những đĩa, những bát đồ ăn đứng đợi dưới hàng hiên, nghiêng nghiêng mặt khúc khích cười. Cơ thể bất chợt gồng lên, hai tay nắm chặt tựa trên mặt ghế lạnh toát, ươn ướt mồ hôi khi bàn tay Tư Thành nhè nhẹ đặt lên bụng nàng. Chàng nghiêng đầu, áp tai lên như muốn nghe điều gì đó:

 

-Đâu có thấy gì nhỉ? Trẫm chỉ thấy bụng nàng sôi lên vì đói thôi.

 

-Chuyện này… – Hải Triều toan mở lời nhưng rồi chẳng biết đáp thế nào. Cảm giác vừa nãy rất mơ hồ, vừa như một cánh bướm động, lại như cái gì chạm rất nhẹ vào thành bụng nàng, rụt rè, e sợ. – Quan gia là chân mệnh thiên tử, là rồng trong thiên hạ, con trẻ đương nhiên không dám bất kính trước mặt người rồi.

 

-Cái miệng này… – Chàng đột ngột ngẩng lên, đầu ngón tay miết lên đôi môi Hải Triều, mắt hơi nheo lại – đúng là không tầm thường. Trẫm từng nghe Phan Tuấn Ngọc kể lại nhiều chuyện, giờ mới được mục sở thị.

 

-Lễ bộ thị lang quá lời đấy thôi. Thần thiếp đâu có tài cán gì mà dám vọng ngôn. – Nàng cúi đầu, vờ vịt tỏ vẻ nhu mì, thậm chí đã nghĩ Hoàng đế sẽ theo thói quen đôi co với nàng thêm vào câu nữa. Nhưng chàng không cất lời, chỉ đưa tay buộc gọn mái tóc nàng rồi đặt sang một bên vai. Liếc nhìn nút thắt tinh tế, Hải Triều không khỏi cảm thấy con người này điều gì cũng muốn đạt đến sự hoàn mỹ, khiến kẻ khác không thể mở miệng chê bai.

 

Ánh mắt rơi trên dải lụa nhỏ thoang thoảng hương hoa bưởi, tưởng chừng như có làn sương mờ trùm phủ qua đôi mắt đen thẫm, tĩnh tại đến mức không thấy nổi một gợn sóng lăn tăn. Hoàng đế im lặng tựa như suy nghĩ. Sau lưng chàng, cung tỳ bắt đầu dọn bàn, chuẩn bị cho bữa trưa. Thấy người con gái toan đứng dậy, Tư Thành nhếch môi cười, vòng tay nhẹ nhàng ôm nàng vào lòng:

 

-Để việc này cho người dưới đi. Nàng phải nghỉ ngơi nhiều hơn. Có con rồi sao vẫn gầy như vậy? Hay vì người ở cung Vĩnh Ninh không tận tâm tận lực?

 

Lời lẽ từ ngọt ngào thoắt cái có thể khiến kẻ dưới chột dạ, mặt cắt không còn hột máu. Nhìn đám người vội vội vàng vàng quỳ sụp xuống sợ hãi, Hải Triều thầm cười nhạt. Bàn tay hơi co lại đẩy nhẹ chàng ra, hương quế rất thơm mọi khi hôm nay xông vào cánh mũi làm nàng thấy người nôn nao. Cất tiêng dịu dàng, nàng nói:

 

-Quan gia đừng trách phạt cung tì, hoạn quan trong cung Vĩnh Ninh. Họ đều rất tận tụy, chẳng qua… vì sức khỏe của thần thiếp không tốt.

 

-Sức khỏe không tốt? – Nhẩn nha nhả ra từng chữ, chàng nghiêng đầu để mắt mình ngang với tầm mắt Hải Triều, nơi đáy mắt long lanh những ánh nhìn kì quái – Vậy là lỗi của Dương ngự y rồi.

 

-Quan gia… – Nàng không kiềm được mà thốt lên, giọng như nũng nịu – … một mình thần thiếp làm phiền đến bao nhiêu người. Thần thiếp không tốt, xin quan gia đại lượng đừng quở trách ngự y Dương Đán và người trong cung Vĩnh Ninh, coi như… coi như tích chút công đức cho em bé.

 

Để nói ra những điều ấy, Hải Triều không thể không tự phục mình. Có phải Hoàng đế sợ hậu cung quá yên ả, quá thiếu tin đồn hay chăng? Tư Thành không có ý định nói đám người ấy, dương Đông kích Tây chẳng qua muốn nhắm vào nàng. Hàng lông mày đậm hơi nhíu lại làm Hải Triều chột dạ, không hiểu những điều mình nói có chỗ nào sai. Nhưng rồi Tư Thành chỉ cười, khoát tay ra hiệu cho đám cung tì, hoạn quan lui hết, dịu dàng vuốt ve gương mặt nàng:

 

-Là nàng nói mình không tốt đấy nhé! Thái độ u ám như vậy thì ngự y Dương Đán có là Hoa Đà tái thế cũng chẳng chữa được. Cả ngày câm như hến, hay nàng chỉ thích tiếp chuyện trẫm thôi?

 

Nhìn bờ môi mấp máy nhưng không thốt nên thành câu của nàng, Tư Thành bật cười, từ từ đứng dậy:

 

-Nghe nói vợ chồng quan Đô chỉ huy gửi vào cung rất nhiều thứ đồ bổ dưỡng, quý giá. Xem ra không chỉ mình trẫm mong đợi hoàng nam này.

 

Rót đầy chén rượu trong tay rồi kính cẩn đưa tới trước, chỉ có hai bên khóe miệng cong lên cho thành một nét cười, nàng nhẹ giọng thưa:

 

-Đồ của phụ mẫu tuy tốt, tấm lòng này con cái đương nhiên nhận, nhưng dùng không khéo có khi lại khiến người ngoài kiếm chuyện đàm tiếu không hay. Ân điển quan gia và Hoàng thái hậu ban thần thiếp hưởng còn chưa hết, tự thấy tham lam quá là không nên.

 

-Biết vậy là tốt! – Chàng mỉm cười, thoải mái đón lấy chén rượu từ tay nàng.

 

Đưa mắt nhìn ra ngoài cửa sổ, những từ “hoàng nam”, “hoàng nam” lặp đi lặp lại khiến nàng thấy nụ cười giả dối trên môi mình dần tàn úa. Đằng sau những búp lá non tơ vươn lên nền trời xanh ngắt không một gợn mây là mái ngói lưu ly màu lục của cung Diên Thọ. Cung Diên Thọ, Thái hoàng thái phi họ Trịnh, con trai… nghĩ đến đấy, Hải Triều liền nhắm mắt lại, nén một tiếng thở dài rồi cầm đũa lên, coi như không có việc gì.

 

-Số mệnh của người rất tốt. – Tư Thành đều đều cất lời, ánh mắt lướt qua gương mặt ngạc nhiên của người con gái rồi nhìn sang hướng khác – Nếu không dám chắc đó là con trai, trẫm không đời nào công khai nói những lời ấy. Ngươi tin hay không không quan trọng, cứ bình an sinh con ra sẽ biết.

 

-Thần thiếp đâu dám không tin lời vàng ý ngọc của quan gia! – Nàng vội đặt bát xuống, cúi đầu, thực chất tránh để Hoàng đế trông thấy đôi mắt bối rối của mình. Từng câu, từng chữ kia hẳn không phải nói bừa. Có điều, tâm tư của nàng giờ nhìn thấu dễ đến vậy sao?

 

-Giờ ở đây không có ai, không cần ngươi nói mấy lời lấy lòng đó! – Chàng không thèm nhìn dù chỉ một cái, nói ngay – Chiều nay trẫm muốn ngươi tiếp mấy vị khách. Nói là khách nhưng chẳng xa lạ đâu!

 

 

 

***

 

 

 

Mặt trời ngả dần về Tây làm nắng thêm đậm. Những tấm rèm buông đu đưa nhè nhẹ làm màu cam nâu trong căn phòng chao nghiêng, điểm xuyết thêm vài vệt sáng chói mắt. Giấc ngủ chập chờn làm đầu óc hơi váng vất, nàng đưa tay day nhẹ thái dương, định trở mình thì nhận ra có một cánh tay đương vòng qua eo.

 

-Yên nào! – Tư Thành nói khẽ, giọng vừa ẩn tiếng cười lại vừa như ra lệnh – Đúng là bé con có động đậy thật.

 

Hơi thở nhè nhẹ phả vào gáy khiến đôi mắt nàng bất giác nhắm lại. Trên nền vải hiện thêm vài nếp nhăn khi Hải Triều siết chặt bàn tay.

 

-Ngươi… sẽ yêu đứa bé chứ? Loại người… không có trái tim như ngươi…

 

Luồng khí ấm vuốt qua vành tai khiến nó nóng bừng. Suối tóc đen nhánh, từng sợi, từng sợi đều như tơ tằm óng chuốt, mượt mà khẽ động khi người ấy vùi mặt, hôn lên cổ nàng. Cánh tay vòng qua eo dùng sức nhưng không mạnh, chỉ vừa đủ để kéo thân hình nhỏ nhắn sát vào thân nguời ấm nóng. Vai nàng nằng nặng như có thứ gì tựa lên. Trên lưng dường như cảm thấy nhịp đập thật chậm, thật chậm vọng lại từ những tầng nước sâu thẳm trong lồng ngực Hoàng đế. Bàn tay lớn nhè nhẹ vén tay áo, nắm lấy cổ tay xương xương rồi lần lần xuống giữ chặt, mân mê năm đầu ngón tay của nàng, khi nhấn, khi lại xoa, khi lại kéo đến đau nhói.

 

Lúc ấy, Hải Triều nghĩ mình đã run nhưng run rẩy vì lẽ gì thì nàng lại không rõ.

 

Hơi thở đều đều. Tiếng đập trái tim chậm rãi như muôn đời vẫn thế, bình tĩnh đến kiêu ngạo. Cả thân người gồng lên cuối cùng vì quá mệt mỏi mà đành buông xuôi. Mi mắt dần nặng trĩu, nàng uể oải cười cười, có ăn gan hùm cũng không dám dùng sức đẩy người đang ôm chặt mình ra:

 

-Quan gia… người không thấy nóng sao?

 

Mùi nắng làm hương sen thêm thơm, luồn qua những tấm mành trúc, tan trong không khí. Nàng đợi nhưng không thấy người ấy trả lời, dường như đã thiếp đi từ lúc nào. Bàn tay ngọ nguậy một hồi cuối cùng cũng thuận theo ý muốn ngang ngược ấy.

 

-Khởi bẩm quan gia, sung nghi, Thái phó Đinh Liệt, Thái phó Nguyễn Xí xin được cầu kiến ạ!

 

Tiếng bẩm báo của Đức Vượng làm Hải Triều giật mình mở choàng mắt, vội ngồi dậy, đưa tay vén lại mớ tóc. Hoàng đế ngồi bên mép giường, khom lưng đi giày, nói:

 

-Phấn son phai bớt rồi đấy!

 

Giọng điệu như thường ngày, thái độ như thường ngày, hiển nhiên đến mức khiến nét môi nàng cong lên. Nhìn bóng hình nhợt nhạt trong chiếc gương đồng, Hải Triều vươn tay lấy hộp phấn, thầm cười bản thân mình từ lúc nào đã trở nên ốm yếu, xơ xác như vậy. Nếu để bà trùm hay chị Phượng nhìn thấy, chắc chắn sẽ bị họ mắng cho một trận nên thân. Nụ cười chưa kịp thu lại, sau lưng đã thấy bóng áo vàng kim thêu nổi hình rồng. Cái chốt đồng của hộp nữ trang được lật lên trên gọn ghẽ, mấy ngón tay đảo qua đảo lại một hồi thờ ơ rồi nhấc lên đôi bông tai màu lam thẫm như nước biển.

 

-Mặt!

 

Một từ cộc lốc nói qua hàm răng nghiến chặt trong khi long nhan vẫn giữ nguyên vẻ hiếu khách, ung dung làm Hải Triều giật mình. Đưa mắt nhìn hai người đàn ông đang yên vị trên những chiếc ghế chạm trổ tinh vi đặt trong đại sảnh cung Vĩnh Ninh, miệng nâng lên thành một nụ cười nhẹ tênh, hòa nhã. Khi nghe Tư Thành nhắc đến “khách”, Hải Triều đã cầu mong những phán đoán của mình là sai lầm. Đúng là quá ngây thơ, ngây thơ khi nghĩ mọi việc bên ngoài đã có đại nhân Tuấn Ngọc lo liệu để không ai thắc mắc, để có những người đến chết cũng khó lòng gặp lại. Nhưng toan tính, tâm địa của con người đâu có thể thâm sâu bằng Hoàng đế. Liếc mắt nhìn những hoa văn rồng cuộn thêu trên ngực áo Tư Thành, cái lắc đầu kín đáo làm đôi bông tai nhẹ đung đưa sau những sợi tóc buông.

 

-Chúng thần bái kiến quan gia, bái kiến Sung nghi!

 

Âm thanh dõng dạc, đường hoàng vang lên. Vế đầu cung kính, vế sau lại ẩn chứa sự khinh thường, bực bội âm ỉ. Hoàng đế không tiếp đại thần ở Ngự thư phòng, ở điện Cần Chính hay cung Long An mà lại đột ngột chọn cung Vĩnh Ninh của Sung nghi Nguyễn thị, buộc hai công thần đứng đầu triều đình phải cúi đầu hành lễ trước con gái Nguyễn Đức Trung. Hoàn cảnh trêu người như vậy mà bảo họ phải vui vẻ thì e quá sức rồi. Bàn tay dưới ống tay áo lụa nắm lại khi trông gương mặt sửng sốt đến chết lặng vào khoảnh khắc Đinh Liệt, Nguyễn Xí ngẩng lên, mặt đối mặt với nàng. Hải Triều thầm cười dài.

 

-Thụy An, dâng trà! – Đôi môi hồng hồng nhẹ cử động, từng chữ thốt ra nghe rất êm tai. Nắm lấy bàn tay của Tư Thành, nàng thoải mái ngồi xuống sát cạnh chàng, mắt không nhìn đi đâu trừ gương mặt ấy.

 

Nàng phục những người đàn ông này. Cả Hoàng đế lẫn những đại công thần. Ý nghĩ ấy tràn ngập đầu óc khi đuôi mắt cong xuống theo nét cười. Chút sượng sùng phủ bên ngoài sự sợ hãi, chột dạ nhạt đi ngay khi Nguyễn Xí và Đinh Liệt ngồi xuống ghế, đón lấy chén trà của Thụy An không chút run tay. Chỉ trong chưa đầy một khắc, từ người có ơn đến kẻ chịu ơn đều thành xa lạ. Nếu nàng là hai người đàn ông ấy có lẽ ngoài kinh ngạc hẳn còn phải nể phục sự cao tay của Hoàng đế. Thiên hạ này là thiên hạ của quan gia, có chuyện nào mà người lại không hay biết, nhất là chuyện của những kẻ thân tín sát sườn. Cuộc gặp gỡ này là thị uy, là đánh động, là cảnh cáo… hay chỉ là một trò đùa, thực ra rất khó nhìn cho tỏ. Hải Triều chỉ cảm thấy dường như Tư Thành đang muốn kiếm chuyện tiêu khiển.

 

-Dù hơi muộn nhưng thần xin chúc mừng Sung nghi đã mang long thai. – Đinh Liệt nhìn lướt qua mặt Nguyễn Xí, đứng dậy chắp tay hướng về phía nàng – Kính chúc lệnh bà sức khỏe an khang, sớm hạ sinh người nối dõi cho quan gia.

 

-Cảm ơn Thái phó! – Nàng nghiêng đầu, ánh mắt phẳng lặng như thể chẳng hề quen biết.

 

-Cảm ơn không thôi sao? – Hoàng đế nghiêng đầu, mỉm cười ngọt ngào – Không phải nàng còn có điều muốn cầu xin trẫm?

 

Nhìn xuống bàn tay bị Tư Thành nắm chặt, giữa đôi lông mày thoáng hiện vài nếp nhăn mờ. Hải Triều tiếp lời, vẫn vui vẻ như cũ:

 

-Ta nghe kể hai vị không những là nguyên lão đại thần quyền cao chức trọng mà còn là thầy dạy binh thư, võ thuật của quan gia khi người còn nhỏ. Tình cảm không phải ngày một ngày hai. Sau này mong con trai ta được hai vị đại nhân chiếu cố, dạy bảo. Chẳng phải sẽ thân càng thêm thân sao? Quan gia, thần thiếp chỉ có một mong muốn này thôi, xin người chấp thuận.

 

Trôn cốc chạm vào mặt bàn “cạch, cạch” mấy tiếng. Nếu không phải hai vị lão thần lăn lộn chiến trường từ thời thanh niên trai tráng, da dẻ nhuốm phong sương thì hẳn khi nghe những lời vừa rồi mặt mày khó lòng không biến sắc. Câu hỏi vốn chỉ định xem nàng ta cư xử thế nào khi nhận ra chàng đã biết mối quan hệ mờ ám giữa bọn họ, cuối cùng lại là mấy lời đó… Đáy mắt Hoàng đế ánh lên vài tia sáng như mũi kim rồi tắt ngấm, chàng vỗ nhẹ lên má Hải Triều, đáp:

 

-Ý của Sung nghi cũng là ý của trẫm, hai khanh nghĩ thế nào?

 

-Đó là vinh hạnh cho chúng thần, mong còn chưa được. Thần thực lòng không dám nhận hai từ “chiếu cố” của Nguyễn Sung nghi!

 

Nguyễn Xí chắp tay, cúi đầu làm nàng không nhìn rõ những biểu cảm trên gương mặt ấy. Duy chỉ có giọng nói là toát lên vẻ bình ổn hệt như trong kí ức. Hôm nay gặp mặt, Hoàng đế muốn nhắc cho cả hai bên nhớ rằng thân phận của chủ nhân cung Vĩnh Ninh là con gái của Nguyễn Đức Trung. Mọi chuyện trước đây chỉ là bèo nước gặp nhau, là sương giăng thoáng tụ thoáng tan. Quan gia đã nhìn rõ cả, nhìn rõ lòng người, nhìn rõ tương lai. Cái kim trong bọc lâu ngày cũng lòi ra, Phan Tuấn Ngọc có khéo léo đến mấy cũng không thể dám chắc không có ngày thân phận của Hải Triều bại lộ. Với giao tình đã có, chẳng có nhẽ nàng lại lạnh lùng quay lưng với hai người đàn ông ấy? Cũng hệt như khi cái túi hương rơi vào chậu sưởi, cũng hệt như những lúc Hoàng đế khinh miệt đay nghiến hai chữ “ả đào”, người vừa muốn nàng phải đoạn tuyệt, lại vừa muốn nàng phải khắc cốt ghi tâm cả thân phận thực của mình, cả thân phận chàng ban cho. Trong chốn cung đình, nàng không có chỗ dựa, càng không được phép nương bóng bất kì ai. Phù hoa, địa vị, sự sủng ái hay… tình yêu chỉ là những thứ đồ vàng mã được làm tạo tác khéo léo, giống thật đến mấy nhưng chỉ cần một mồi lửa sẽ thành tàn tro.

 

Người vừa đi, tay đã buông. Xoa xoa mấy ngón tay lạnh ngắt thoang thoảng hương quế, ánh mắt Hải Triều dừng lại trên tấm lưng cao ngạo lúc nào cũng vươn thẳng của Tư Thành. Đẹp đẽ thật, hiên ngang thật, quả không hổ danh Hoàng đế nắm trong tay cả cõi trời Nam. Nhưng ở đời còn một lẽ khác. Ấy là được nhiều tất mất cũng nhiều. Chẳng thế mà hồi xưa anh Thuận từng bảo, có khi làm vua cũng chẳng sướng bằng làm một anh kép, thích gặp ai thì gặp, thích ăn gì thì ăn, nói không phải nghĩ, không phải lo đám đàn bà kèn cựa bên tai, tối ngày xách mé lẫn nhau nhức óc mà tổn thọ chết sớm. Nghe những câu ấy, nàng chỉ cười. Bởi ông trời để cho vạn người làm dân đen chân đất mắt toét nhưng chỉ chọn một kẻ xưng đế trong thiên hạ mà thôi.

 

-Ngươi rất to gan! – Chàng cất tiếng, nghiêm nghị nhưng lại không đe dọa. Hệt như câu chuyện ban trưa, nàng không nhìn thấy vẻ mặt ấy nên chỉ có thể đoán tâm tư Hoàng đế qua giọng nói. Có điều, tâm tư của người lại quá sâu, chồng quá nhiều lớp, vốn không để ai thấu tỏ đến cùng. – Những lời ngươi thốt ra miệng không phải đặt trẫm vào sự đã rồi hay sao?

 

-Thần thiếp không dám! – Né tránh cánh tay dìu đỡ của Ngọc Hồ, Hải Triều quỳ xuống, cúi đầu – Quan gia ban cho một ân điển nên thần thiếp mới dám cả gan cầu xin. Nếu có gì sai trái là do thần thiếp ngu dốt, tuyệt đối không có ý mạo phạm long uy.

 

-Ngu dốt? – Tư Thành cao giọng nhắc lại, cất tiếng cười khô khốc, trống rỗng – Nói thử trẫm nghe cái ngu dốt của ngươi.

 

Mấy ngón tay đặt trên đùi hơi co lại. Nàng hơi ngẩng đầu. Hàng mi rủ xuống đôi mắt thẫm lại như mặt hồ không loang dù chỉ một đường sóng nước sợ hãi. Cái bình thản ấy khiến Ngọc Hồ không biết làm gì ngoài lùi một bước, nghe mà phải vờ như điếc.

 

-Hai vị quận công là người có ơn với thần thiếp. Thần thiếp thực sự không biết phải làm gì để báo đáp, thế nên mới mạo muội xin quan gia giao em bé cho hai vị dạy bảo, coi như… để hai vị ấy được vẻ vang… Hơn nữa…

 

-Hơn nữa cái gì? – Thấy nàng ngập ngừng không nói nữa, Tư Thành cất lời.

 

-Thần thiếp cả gan nghĩ với ngần ấy năm qua lại, ngần ấy ân tình, quan gia rộng lượng sẽ không vì một tính toán nhất thời nông nổi của Quỳ quận công và Lân quận công mà trách phạt. Việc quan gia muốn người đã đạt được rồi, quan gia sẽ không làm những việc không cần thiết.

 

-Ngươi có vẻ hiểu trẫm nhỉ? – Chàng cao giọng lạnh lùng. Quạt trúc hết mở lại khép cuối cùng cũng gập lại khi Tư Thành quay lưng – Điều trẫm muốn? Thử nói xem?

 

-Thần thiếp chỉ nói dựa theo những gì mình được biết khi còn ở ngoài cung. Quan gia suy tính mọi việc chu toàn, sâu sắc, thần thiếp là nữ nhân tầm thường, đâu dám nói mình hiểu. – Nàng cúi thấp đầu xuống, thong thả cất lời, muôn phần nhún nhường – Điều quan gia muốn… là… giơ cao nhưng chưa đánh.

 

Từng có lần phu nhân Minh Nguyệt bảo với cô gái rằng:

 

“Xét về huyết thống, Đình thượng hầu là bên ngoại của Gia vương. Thế nhưng người điện hạ tin tưởng hơn lại là Thiếu bảo Nguyễn Xí. Cái thân thiết này ta nghĩ đến bản thân điện hạ cũng chưa chắc đã hiểu hết. Nói thế nào ngài ấy vẫn chỉ là một cậu thiếu niên, giả như có phụ thân uốn nắn, kèm cặp vẫn hơn!”.

 

Vừa mang ơn, vừa kính trọng nhưng cũng vừa phải đề phòng. Thân nhưng không được quá thân, sơ nhưng lại không được quá sơ, Lê Tư Thành lớn lên trong những mối quan hệ như thế. Không tin tưởng hoàn toàn, chẳng dựa dẫm tuyệt đối, không được phép có thứ gì thuần khiết, giản đơn bởi cái uy nghiêm phải giữ nếu muốn sinh tồn trên ngai vị. Hôm nay cây roi vung lên chính là để ngăn những người vừa thân thiết, vừa có ơn kia đừng bước qua giới hạn cuối cùng Tư Thành cho phép. Giao đứa bé này cho hai vị đại nhân chẳng qua chỉ là một lời nói vừa đấm vừa xoa. Là trách phạt hay đang ban ơn, chắc chắn hai vị đại nhân đều khó lòng đoán định. Vậy mới là đáng sợ. Nàng chỉ thuận theo hướng gió mà dong thuyền, hoàn thành nốt điều mà Hoàng đế mong đợi.

 

-Nói như ngươi… – Đầu quạt trúc nâng nhẹ cái cằm thon của cô gái lên, chàng khom lưng, thì thầm – … trẫm có dám đánh xuống hay không?

 

-Quan gia là Thiên tử, nói một lời nặng tựa chín đỉnh, người đã muốn đương nhiên sẽ làm, đã làm thì nhất định sẽ được.

 

Ánh mắt nhìn chếch xuống dưới, ẩn mình sau hàng mi như tấm rèm buông. Bờ môi hé mở như định nói gì, cuối cùng Tư Thành chỉ cười nhẹ, thong dong nói:

 

-Ông bà không dạy ngươi nữ nhân quá thông minh thực ra lại là dại dột?

 

Điều này Hải Triều đương nhiên biết. Thầy Nguyễn từng khề khà bên chén rượu bảo rằng: “Hoàng đế không cần giữ bên mình một nữ trạng nguyên nói đâu trúng đó, nói trúng cả tâm tư sâu thăm thẳm của bậc cửu ngũ chí tôn. Thế nên nữ nhân xuất chúng chẳng bao giờ nhập cung làm phi tần mà sẽ trở thành lễ nghi học sĩ danh vang thiên hạ”. Mi mắt hơi động đậy khi nàng hơi nhướn mắt trông lên:

 

-Đàn bà con gái trong cung vua đúng là không cần quá thông minh. Thông minh thì sẽ nhiều mưu kế, nhiều tham vọng, không thể nhu thuận, ôn hòa chu toàn tứ đức, tam tòng. Nhưng thần thiếp thấp hèn, không dám làm nữ nhân của quan gia. Quân cờ trong thế trận đã bày cho sống được sống, bảo chết phải chết, thế nên… biết phải làm gì để vừa ý chủ nhân cũng là đức hạnh, nhờ thế để cầu sống thêm được vài năm.

 

Bàn tay nắm chặt quanh cây quạt từ từ nới lỏng. Những nan trúc xòe rộng mang theo làn gió nhè nhẹ, mát lành.

 

-Người như ngươi trẫm phải dùng thế nào, phải thưởng thế nào mới xứng đây? Có được đứa con gái như vậy, nhà đẻ ngươi cũng được mở mày mở mặt rồi. Ngọc Hồ, Sung nghi đang có thai, ngươi còn không mau dìu lệnh bà đứng dậy?

 

Khi Hoàng đế dời khỏi cung Vĩnh Ninh, tâm trạng dường như rất thoải mái. Đong đầy trong đáy mắt là ánh chiều đầu hè nhuộm lên không gian một màu xanh lam dìu dịu thay vì một buổi tịch dương huy hoàng.

 

-Người quan gia đã chọn quả nhiên không hề tầm thường! – Ngô Quân đứng trong bóng những khóm tre nên chẳng ai nhìn được những biểu cảm trên gương mặt ấy, chỉ nghe thấy một giọng nói rất trầm – Thần đã theo chỉ thị của quan gia, dò xét lại mọi chuyện từ đầu. Có điều… đàn bà đúng là rất nhiều chuyện nhưng một khi đã im thì rất khó để cậy ra dù chỉ nửa chữ.

 

-Vẫn còn một con đường khác! – Tư Thành ngửa cổ, nửa miệng khẽ cười – Hỏi thẳng Đinh Liệt. Có điều giờ thì không được nữa rồi. Đành làm ngươi vất vả vậy, Ngô Quân.

 

Đến và đi như một cái bóng, nhìn theo những thân tre đu đưa, tự nhiên chàng nghĩ đến những điều trước đây người anh họ từng nói: “Đối diện với người sống, với chân tình mới khó. Dễ nhất là đối diện với vật vô tri”. Đi được một quãng, bỗng đâu có kẻ đột ngột lên tiếng, vẻ như miễn cưỡng lắm khi gặp phải thánh giá trên đường.

 

-Thần tham kiến quan gia!

 

Giọng thưa gửi kính cẩn ấy làm Tư Thành nhận ngay ra đó là Kiến Chương – tên hoạn quan ở cung Vĩnh Ninh. Người Đức Vượng thu xếp đều là những kẻ có thể tin dùng nhưng sự mất dạng của hắn hôm nay thực sự khiến chàng không tránh khỏi hoài nghi. Nhìn con đường nhỏ quanh quanh phía trước, chàng chợt nhận ra đây là lối ít người qua lại nhất dẫn đến cung Vĩnh Ninh. Có khi nào vì thấy chàng, Kiến Chương nghĩ không tránh nổi nên mới đành lên tiếng.

 

-Trên tay ngươi là thứ gì vậy?

 

-Thứ này là… là… – Hắn ấp úng nhưng sớm nhận ra vật dài dài, thon thon đặt sát cạnh mình không phải thứ có thể giấu giếm nên dùng cả hai tay dâng lên – Sung nghi sai thần lên dây đàn hộ người. Thần mới làm xong nên giờ mang đến cho lệnh bà xem ạ!

 

Trong tay Kiến Chương là một cây đàn bầu. Ba chữ độc-huyền-cầm, cái lắc đầu năm xưa của Nguyễn Thị Ngọc Huyên, … tất cả chợt trở nên rõ nét đến độ khiến Lê Tư Thành bật cười. Dùng đầu cây quạt gõ nhẹ lên mặt đàn, chàng nghiêm giọng:

 

-Sung nghi bảo ngươi lên dây thì ngươi chỉ lên dây thôi sao? Cây đàn này có bao nhiêu chỗ tróc sơn, sứt sẹo, ngươi không thấy mình nên năng nổ hơn một chút?

 

-Khởi bẩm quan gia… là… là sung nghi không cho phép thần sửa ạ.

 

-Không cho? – Chàng bất giác cất lời rồi nhìn xuống – Mang đàn về cho chủ nhân của người đi. Việc hôm nay chớ có bép xép!

 

Nhìn Kiến Chương hấp tấp cúi lạy rồi vội vã rời đi, Đức Vượng suy nghĩ một lát rồi mới nói:

 

-Khởi bẩm quan gia, tối nay người sẽ di giá đến cung nào ạ?

 

-Qua điện Thừa Hoa dùng bữa với Hoàng thái hậu rồi đến cung Ngọc Thiềm!

 

Cây quạt trúc trong tay gập lại nghe “xạch” một tiếng gọn gàng.

 

 

 

***

 

 

 

Tảng sáng, gà mới gáy, lửa trong bếp mới nhen. Khói rơm khen khét trùm lên những mái nhà một chiếc khăn mỏng như tơ màu trắng sữa. Lui cui giúp chị Đào dọn dẹp, thổi lửa, nấu cơm, Lam Ninh không nhận ra ngoài ngưỡng cửa là người nàng ít muốn chạm mặt nhất trong nhà.

 

-Cô… cô lên nhà đi để em làm nốt! – Đào vội đặt rá gạo xuống, kéo kéo tay áo cô tiểu thư, mặt mày biến sắc trông rất khó nhìn.

 

-Cứ để nó làm. Trông cũng đâu giống tiểu thư cành vàng lá ngọc! – Bà thím cong đôi môi đỏ lên, nhổ toẹt nước cốt trầu vào góc tường – À, tôi nghe nói ông bà đã dạm hỏi cho cô một đám. Dễ là đám thứ năm rồi ấy nhỉ? Đến hàng ngoài chợ chắc cũng chả ế đến thế. Nhưng thôi méo mó có hơn không, có cưới xin đàng hoàng cũng làm thầy u cô đỡ ê mặt. Chứ lại như con Sửu xóm dưới bị cái tiếng theo giai thì chẳng ra cái gì.

 

Buông ống tre ám muội than xuống, Lam Ninh thực sự không hiểu mình và mẹ suốt bao nhiêu năm qua làm sai cái gì để không ngày nào bà thím không nhai ngần ấy câu chữ, vẻ như sung sướng, hả hê lắm. Lửa dưới đáy nồi cháy đượm. Nàng đứng phắt dậy cầm theo cái chổi lúa và thùng nước, phăm phăm đi ra phía cửa làm người đàn bà hoảng hồn, sợ nàng lại nổi cơn mà hắt ướt bộ quần áo đáng giá đến cả quan tiền trên người.

 

-Cô! – Đào ngập ngừng lên tiếng, ngần ngừ mãi mới vươn tay níu Lam Ninh lại.

 

Nhìn bà ta đi khuất tầm mắt, nàng quay lại, cười tươi. Miệng lưỡi cay nghiệt đấy nhưng từ sâu trong lòng, Lam Ninh cũng biết bà thím nói không hẳn sai. Trong cái làng bé tin hin, chuyện gì cũng có thể đồn đại được. Như chuyện cái Sửu cũng thế. Chẳng hiểu nhìn vừa mắt hay ăn phải bùa mê thuốc lú gì mà nó cứ một mực đi theo anh chàng đã có vợ con kia. Chuyện gì ở nhà anh ta nó cũng săn sắn làm, từ giặt giũ, cơm nước đến gieo mạ, bón phân. Lâu dần rồi cũng chẳng cần cưới hỏi, người ta nghiễm nhiên coi Sửu như vợ lẽ nhà ấy. Cái kiểu đi theo đó đâu có vẻ vang gì, điều tiếng, ô danh rồi cũng thầy u chịu cả. Nghĩ đến đó, nàng chợt thừ người.

 

Là mẹ nói đúng, nàng không còn nhỏ nữa, chuyện gì cũng phải suy tính trước sau.

 

-Cô nghĩ gì vậy? – Thế Vinh hạ cái vợt xuống, khom lưng chằm chằm nhìn khiến Lam Ninh giật mình mà nhảy lùi lại vài bước. Không tin lắm cái lắc đầu quầy quậy của cô gái nhưng chàng cùng không hỏi lại, tiếp tục hăm hở cùng đám trẻ con đi bắt cào cào, châu chấu cho vào những cái túi vải to đùng. Nhìn người ấy nheo mắt chụp những con côn trùng đậu trên lá cỏ, nàng tự nhiên bật cười.

 

-Thực sự từ bé… Cảnh Nghị đã như vậy sao?

 

Lam Ninh gật đầu, dùng hai tay che trước trán để tránh nắng, chau mày nhìn người thanh niên bên cạnh. Người ấy họ Quách, tên là Đình Bảo, tài học không nổi tiếng bằng thần đồng làng Hương nhưng cũng là người có học vấn, có tiền đồ. Trông ánh mắt đăm đăm của cô gái, Đình Bảo tắng hắng rồi ngó lơ đi chỗ khác:

 

-Người như vậy… có thể là thần đồng? Trông không có dáng thư sinh, nhỉ?

 

Lam Ninh lại nhìn anh ta không chớp mắt, nhìn đến khi Đình Bảo xua xua tay chịu thua, nhận mình nói sai mới thôi

 

-Quách huynh, tẹo qua nhà tôi ăn cơm! – Hồ hởi phấn khởi lắc cái túi trong tay, Thế Vinh nhảy lên mô đất gần đó, í ới gọi.

 

-Cậu ấy, trông chẳng lo lắng gì nhỉ? – Quẩy tay nải có ít quần áo, giấy bút lên vai, người thanh niên lắc đầu, sắn cao gấu quần rồi bước về phía ấy, theo sau đám trẻ con đầu còn để chỏm.

 

-Nếu tôi lo lắng có thể làm triều đình mở khoa thi thì tôi lo còn hơn anh rồi! – Chàng cười lớn, xoa đầu thằng nhóc gần đó rồi vốc một nắm châu chấu trong túi của mình thả vào vạt áo của thằng bé, bảo nó chạy về nhà khoe u. – Nhưng tôi nghĩ cũng sớm thôi. Anh cứ đợi mà xem. Mà nghe nói quan gia hạ sắc chỉ cấm quân dân không được bỏ gốc theo ngọn, kiếm chuyện buôn bán?

 

Đình Bảo hơi chau mày, cọng cỏ trong miệng hết vểnh lên lại hạ xuống, cuối cùng mới bảo:

 

-Giọng cậu như vậy nghe chừng là không thuận?

 

Buộc chặt miệng túi vải xong xuôi, Thế Vinh nằm lăn ra nền đất, cất tiếng cười lớn:

 

-Chuyện tôi thuận theo hay không chẳng ảnh hưởng gì cả. Có điều cấm thế nghe chừng không hay cho lắm.

 

-Này này, người học sách thánh hiền phải biết dĩ nông vi bản. Triều đình chú trọng cấy cày, không để ruộng hoang là phải quá rồi, Ai cũng cắm đầu cắm cổ đi buôn thì lấy ai trồng lúa cho cậu hốc vào mồm? – Người thanh niên vặc lại – Chưa kể đám con buôn mồm trơn như bôi mỡ, không cân thiếu thì cũng nói điêu. Các cụ chẳng bảo thật thà cũng thể lái trâu còn gì?

 

-Đình Bảo, anh đừng nói không biết câu phi thương bất phú đấy nhé. Với lại thượng kinh sầm uất bậc nhất chẳng phải vì có Kẻ Chợ sao, cũng toàn phường buôn bán cả.

 

Lam Ninh cắm cúi chơi với lũ trẻ nhưng tai vẫn dỏng lên nghe không sót chữ nào. Đám trẻ con vạch ra trên đất một hình chữ nhật rồi chia thành chín ô bằng nhau, lấy hạt bưởi bày theo trò Thế Vinh dạy. Nàng mỉm cười, chồng cằm chăm chú nhìn chúng. Nếu ô đầu tiên mà đặt hai hạt thì đến ô thứ hai phải gấp lên bằng đúng số thứ tự của ô ấy, vậy là bốn, cứ thế cho đến hết. Chẳng mấy bữa mà đứa nào cũng tính nhẩm nhanh nhoay nhoáy.

 

-Cậu vẫn hứng thú với mấy trò tính toán ấy nhỉ? – Đình Bảo thưởng cho đứa bé làm nhanh nhất một cái bánh khảo rồi nói – Tôi còn nhớ cậu từng thưa với thầy rằng học lấy câu cú khuôn phép, êm tai chưa chắc đã phải là hay, rồi cái gì mà thần cơ diệu toán vạn niên sư[5] phải không?

 

Nghe câu ấy chàng chỉ cười, không đáp, còn mải nhìn đi đâu. Giữa đám trẻ là cô tiểu thư cũng lấm lem như ai, nàng hơi ngửa cổ nhìn đứa bé con nghêu ngao bài thơ chàng viết bằng ánh mắt ngưỡng mộ. Bờ môi mấp máy lẩm nhẩm đọc theo, Lam Ninh thuộc cả, thuộc hết, chỉ là…

 

Trước thời cho biết phép thương lường

Tính toán bằng ngay ở cửu chương

Thông hay mọi lẽ đều vinh hiển

Hiểu biết trăm đường giúp thánh vương[6]

 

-Mà nghe bảo có chiếu chỉ bố cáo rằng chùa, quán nào không có ngạch cũ thì không được xây mới đúng không? – Đình Bảo nheo nheo mắt, lủi lủi vào bóng râm của cây đa gần đó.

 

-Đúng rồi. Có vẻ quan gia không có hứng thú lắm với đạo Phật và đạo giáo. – Kiềm chế một cái khịt mũi, Thế Vinh ngoái đầu nhìn lại. Định nói thêm gì nhưng sợ lại thành ra tranh cãi với anh chàng họ Quách nên lại thôi.

 

-Tôi về đây, cơm nước để khi khác!

 

-Không tiễn! – Lời đáp gọn lỏn ấy của Lương Thế Vinh làm Quách Đình Bảo chưng hửng. Nhưng cũng chẳng khó để tìm ra lý do. Cô tiểu thư câm kia đứng dậy ra về mất rồi.

 

Nắng chang chang trên đầu mà dưới bóng tre, đường làng mát rượi. Đường hẹp quanh quanh, thỉnh thoảng cây trong vườn nhà mọc xòa ra cả lối đi làm người phải nghiêng mình tránh. Tiếng gà cục tác trong buổi ban trưa, mùi cơm, mùi rơm rạ quẩn lấy người. Chùi tay vào áo, Lam Ninh nghiêng đầu nhìn đám gà con như những búi bông vàng chiếp chiếp bu quanh chân mình. Lọn tóc đuôi gà quệt qua đôi gò má hồng hồng. Tóc rang dưới nắng cũng có mùi nắng, chuyển thành màu hoe hoe. Nhìn thế mới giống con gái nhà quê, nàng tự nghĩ vậy rồi mỉm cười.

 

-Cô ở lại ăn cơm đã! – Thế Vinh thò đầu từ trong bếp ra – Thầy u tôi sang làng bên ăn giỗ rồi… Ờ… ý tôi là… Hôm nay tôi làm món châu chấu rang đấy!

 

Trên chiếc mâm sứt là bát canh láo nháo[7] xanh rờn, đôi bát cũng chẳng còn mấy nguyên lành cùng bốn cái đũa tre cong queo. Khói tỏa ra trên mái rạ thơm mùi nước mắm, lá chanh rang cùng châu chấu. Nàng còn nhớ khi còn nhỏ, mình đã nhăn mặt sợ hãi ra sao khi Thế Vinh dí con vật lòng khòng ấy về phía mình. Châu chấu bắt vào ngày mùa, đem bỏ cánh, chân rồi ngâm trong nước dưa chua cho hết mùi hôi, đem rang lên sẽ ra thứ trông hơi ghê nhưng ăn rất thú. Thế Vinh vẫn bảo đó là món của con nhà nghèo, sợ Lam Ninh quen ăn cao lương mỹ vị thì không thấy hợp. Giờ nghĩ lại có khi đó là những bữa cơm vui nhất trong đời nàng.

 

Lắc nhẹ đầu, cô gái kéo tay áo xuống rồi đội nón lên đầu, tất tả ra về.

 

-Đợi đã! – Bàn tay bị kéo giật lại, giọng nói gấp gáp vang lên bên tai – Tôi đưa cô về. Tôi… còn ra chợ mua… ờ… mắm. Nhà hết rồi… Tiểu thư, cô cười gì vậy?

 

Nói ra câu ấy rồi, chàng mới vội kéo tay áo lau vết nhọ ngang dọc trên mặt theo những chỗ Lam Ninh chỉ, nhưng lau mãi cũng không hết. Hơi lùi lại khi nàng đưa tay ra, chàng thu lại nụ cười, nghiêm túc hỏi:

 

-Tiểu thư, tôi… chẳng biết nữa… nhưng tôi có làm gì sai thì cô đừng để bụng. Dạo này… ờ… tôi thấy cô lạ lắm.

 

Nghe vậy, nàng vội quay đi, hình như gò má thoáng ửng hồng. Cắm cúi đi trước, Lam Ninh không ngoảnh lại, càng không biết Thế Vinh vẫn theo sau, cách mình một quãng. Không phải chàng không hiểu. Nếu là người khác, mọi chuyện có lẽ dễ dàng hơn nhiều, biện một cơi trầu qua có lời là có thể đàng hoàng qua lại. Nhưng thầy nói đúng, thân phận Lam Ninh nói cao cũng là cao, bảo không cao cũng là không cao, u có vừa ý cũng chẳng thể nào đũa mốc đòi chòi mâm son. Ông trưởng họ hôm trước cũng có ý can ngăn, bảo liều liệu mà cư xử, còn tiền đồ phía trước. Nhà họ Lương tuy không phải danh gia vọng tộc nhưng Lương Thế Vinh cũng không đui què mẻ sứt để đến nỗi phải qua lại với một con bé câm. Trong cái làng này còn ối đám vừa lứa xứng đôi hơn hẳn.

 

-Tiểu thư – Tiếng gọi giật ấy làm Lam Ninh dừng bước – Nhà cô… đi quá rồi!

 

Gật gật đầu tỏ ý đã hiểu, nàng bước lùi lại, xua tay đuổi con chó vàng béo mẫm đang nằm chềnh ềnh chắn ngang cổng nhưng nó cứ ì ra, lại còn vẫy vẫy đuôi mừng rỡ.

 

-Tiểu thư, cô cầm lấy này!

 

Bọc vải màu nâu non ném tới theo đường vòng cung, rơi gọn vào hai bàn tay để ngửa của cô gái. Bên trong… là quả bồ kết. Lúc nàng ngẩng lên, Thế Vinh đã đi mất rồi.

 

 

 

***

 

 

 

Mùa hè năm ấy nắng gắt, bức bối vô cùng. Chẳng biết có phải vì thế nên mới tan buổi chầu sớm, Hoàng đế đã sai Đức Vượng mang một số tấu chương theo mình đến cung Tiềm để. Một đêm thánh giá lưu lại, hôm sau hậu cung đã có thêm một Phùng Sùng viên[8]. Dù quan gia đã có lệnh cấm đám cung tì, hoạn quan, nội nhân trong cung lẻo mép nhưng tin tức từ chính xác đến lời đồn thất thiệt vẫn nhanh chóng lan rộng khắp các ngóc ngách. Mà đâu chỉ có một sung viên, còn phải kể đến một mỹ nhân họ Phạm mới tiến cung, đợi đến tháng chín này ngày lành tháng tốt sẽ phong làm tiệp dư[9].

 

Người ta chú ý đến cung Vĩnh Ninh không phải bởi muốn xem vị Sung nghi ở đó định làm thế nào khi những thiếu nữ mười tám, đôi mươi phơi phới đột nhiên xen vào mối duyên tình nồng thắm. Người ta đợi xem đứa trẻ Nguyễn thị sinh ra có phải là một hoàng nam hay không. Nếu phải, ắt đó là một bước hóa thành phượng hoàng đậu ở cành cao. Còn nếu không, chẳng phải đó là truyện cười thiên cổ? Cũng có người ít ác miệng hơn thì nói ái tình của hoàng đế cũng chẳng hơn gì nam nhân trong thiên hạ, nồng nhiệt chưa trọn một năm đã bắt đầu tìm thêm hoa mới.

 

Trong vòng xoáy đồn đoán ấy, chẳng đời nào người ta bỏ qua Nguyễn Tuyên vinh.

 

Ngửa cổ nhìn biển đề “Long Thụy cung” treo dưới mái ngói ống hoa sen, Châu Liêm đưa tay chỉnh lại vạt áo thẳng thớm như một thói quen, lại như một sự trễ nải, chần chừ rồi mới bước vào. Những bước chân rất nhẹ gần như không tạo ra dù chỉ một âm thanh thừa thãi tiến đến gần án thư sơn son thếp vàng của Tư Thành. Phẩy tay ra hiệu cho cung nữ lui cả, Châu Liêm nâng tay áo, từ từ mài mực, sắp xếp lại những tấu chương đặt trên bàn, thành thục và cẩn thận.

 

-Đã qua thỉnh an Phùng Sung viên chưa? – Tư Thành không ngẩng lên, cất tiếng hỏi, trong giọng nói dường như ẩn ý cười – Phạm Tiệp dư tuy địa vị cao hơn nàng một chút nhưng dù sao nàng cũng nhập cung trước nàng ấy, hai bên nên quan tâm đến nhau.

 

-Thần thiếp đã qua cung Tân Yên bái kiến Phùng Sung viên. Hồi chiều cũng mới gặp Phạm Tiệp dư, chị em nói chuyện đôi câu thấy tâm ý cũng hợp nhau.

 

-Nếu hai người đó biết không phải trẫm chọn họ mà là khanh chọn họ, thái độ sẽ thế nào đây? – Ánh mắt trông lên như viên ngọc đen được mài sắc, đến khi cúi xuống chồng tấu chương lại chỉ còn vẻ trầm tư. Mấy ngón tay đang mài mực thoáng động. Châu Liêm cúi đầu, nhớ lại ván cờ tại điện Trường Xuân đêm hôm ấy.

 

 

 

“Khanh xem trẫm nên chọn ai?” – Ngón tay vừa rời khỏi quân xe, chàng đã cất lời nói những điều nàng nghe không hiểu – “Trẫm đang hỏi ý kiến Nguyễn Tuyên vinh về việc nạp thêm phi tần”

 

Câu nói ấy đến giờ nghĩ lại vẫn làm Châu Liêm chấn động, hai tay âm ẩm mồ hôi lạnh. Từng lời Hoàng đế nói ra tưởng thật nhưng có thể chỉ là đùa, tưởng đùa nhưng lại hoàn toàn là thật, nên đáp lại thế nào chẳng hề giản đơn. Nói đúng tâm tư người sẽ được tất cả, nhưng nếu nói sai dù chỉ một từ… Nhìn vào đôi mắt đen thẫm không hề xao động, nàng đành chọn cách tự vệ thông thường nhất:

 

“Đó là chuyện riêng của quan gia, là phúc phận của những tiểu thư đó. Thần thiếp đâu dám và cũng đâu biết gì để cho ý kiến”.

 

“Sao không liên quan?” – Tư Thành hỏi lại, rõ ràng vô cùng ngạc nhiên – “Đó là những người sẽ sống cùng Châu Liêm của trẫm ở hậu cung, trẫm muốn ái khanh chọn xem thích ở cùng ai. Có thế sau này mới không phiền phức. Hơn nữa…”

 

Chàng đưa tay nghịch mấy sợi tóc để buông vắt qua vai người con gái, ánh mắt rất dịu dàng, nụ cười trêu chọc nhưng lại ẩn chứa sự nhẫn nại mơ hồ:

 

“Trẫm muốn sớm lập thêm vài phi tần vào lúc khanh chưa yêu trẫm. Sau này khi đã yêu rồi, nếu trẫm làm vậy nhất định sẽ khiến khanh đau lòng”.

 

Lời đường mật phỉnh phờ ong bướm, thật bao nhiêu mà giả bao nhiêu? Nói với nàng được thì ắt quan gia cùng từng hỏi Nguyễn Sung nghi những câu này. Ghẹo hoa trêu trăng chỉ là một lẽ, phần nhiều Hoàng đế muốn biết tâm tư những người đàn bà ở cạnh mình. Trả lời thật quá là sai, trả lời giả dối quá cũng là sai, nói hậu cung không được can dự chuyện bên ngoài hình như cũng chẳng đúng. Quan gia từng nói với nàng rằng: “Châu Liêm, trẫm thích người thức thời như khanh. Vậy mới được lâu bền, mới được viên mãn. Biết mà không biết, không biết mà biết, việc này khanh làm được không?”.

 

 

 

-Đang nghĩ gì vậy?

 

Tiếng những quân cờ chạm xuống mặt gỗ vang lên từng âm chắc gọn, hòa cũng giọng nói nhẹ tênh của Tư Thành khiến cô gái giật mình. Chàng bâng quơ nói cho vui miệng nhưng trong lòng chắc chắn đã biết nàng đang nghĩ gì. Thu lại tay áo, đôi môi nhoẻn một nụ cười như cánh hoa lay mình trong gió:

 

-Thần thiếp đang nghĩ nên đi tiếp thế nào. Thực sự… khó quá.

 

-Khó đến vậy sao? – Chàng rót trà, nghiêng đầu nhìn nàng. Đôi mắt như tấm gương in hình sự bối rối lồ lộ hiện trên nét mặt thường ngày đoan chính ấy – Không nghĩ ra được thì như lần trước, niêm phong ván cờ lại, lần sau trẫm và khanh lại đánh tiếp.

 

-Quan gia quá ưu ái thần thiếp rồi! – Những ngón tay rút vào sâu hơn trong tay áo, vô tình để chiếc vòng ngọc trắng chạm vào mép bàn cơ kêu “canh” một tiếng trong trẻo. Dường như Hoàng đế không thật tin sự thoái lui của Châu Liêm nhưng khi thấy trên cổ tay cô gái đeo món trang sức chàng tặng, tâm trạng trở nên vui vẻ hơn nhiều.

 

Khom lưng hành lễ cáo lui, bước dần đến cửa, đột nhiên eo nàng bị một bàn tay giữ lại. Hương quế theo gió bao trọn lấy thân hình yểu điệu ấy. Tay áo bằng gấm vàng dệt chìm mây cuộn lướt nhẹ qua bờ vai, ngón trỏ nhẹ vén nhưng sợi tóc buông ôm lấy nét mặt thanh tú. Tư Thành hơi cúi đầu, nói khẽ:

 

-Khanh thật kiêu ngạo. Dám quay lưng bỏ đi như vậy sao? Chỉ cần nũng nịu một chút, trẫm nhất định sẽ giữ khanh lại.

 

Cô gái trong vào tay Hoàng đế hơi run lên. Đôi môi hơi hé thành một nét cười mờ ảo. Châu Liêm thở ra, bình tĩnh trả lời:

 

-Thần thiếp… không biết phải làm thế nào. Xin quan gia lượng thứ.

 

-Chà chà… nửa đêm canh ba để Nguyễn Tuyên vinh dời cung Long Thụy thế này, ngày mai khắp hậu cung lại có tin đồn không hay thôi. Trẫm đành làm người tốt một lần vậy!

 

Hai chân nhẹ hẫng. Thân hình chao đảo vì mất thăng bằng làm nàng theo bản năng vội vòng tay ôm lấy cổ Hoàng đế. Người sát người. Hơi thở của nàng phả nhẹ lên cổ, lên tấm áo hoàng bào. Tiếng cười rất vang của chàng được thể càng lúc càng lớn, càng lúc càng sảng khoái. Ngoài cửa cung, Đức Vượng và Thúy Hồng cúi đầu tỏ ý chúc mừng rồi mới đưa tay đóng cửa lại. Mưa móc của đế vương thực ra cũng như mưa nắng của ông giời, nhiều khi rất tùy hứng.

 

-Hình như trong mắt của Nguyễn Tuyên vinh cuối cùng cũng có trẫm rồi. – Trong ánh sáng nhàn nhạt của trăng non tháng tám, dường như nàng thấy thấp thoáng một nụ cười trên gương mặt anh tuấn thường ngày cương nghị ấy.

 

-Thần thiếp không dám! – Nàng hơi co người khi thấy dải dây lưng bị những ngón tay mạnh bạo, cương quyết của Tư Thành kéo tuột.

 

-Còn nói không dám! Châu Liêm, đến lúc này… khanh với trẫm… vẫn chỉ là nghĩa vụ thôi, đúng không?

 

Nghĩa… vụ?

 

Hai chữ ấy là trách cứ, là răn đe… hay là hờn giận?

 

Câu hỏi bị xóa trắng trong thoáng chốc bởi nụ hôn của Hoàng đế nhưng đêm càng về khuya, sự trở lại của nó càng thêm rõ nét, khắc sâu như những nét chữ trên bia đá xanh. Chớp mắt khi ánh trăng rọi vào qua khe cửa, qua tấm màn được vén lên, nàng khẽ đẩy nhưng không gạt được vòng tay của Tư Thành. Hơi thở bình ổn, trầm mặc của giấc ngủ sâu không hề mộng mị. Bình yên như thế, vô hại như thế… trong một thoáng này thôi. Hoàng đế đa tình. Ngay từ lần đầu gặp gỡ, ngay khi chiếc khăn lụa gấp tư đưa ra, Châu Liêm đã rõ. Những chuyện về chàng, Thái bảo Lê Hiêu và cha đều đã kể, chi tiết, tỉ mỉ tất cả những gì họ biết, không hề ém nhẹm. Thế mà đến khi bốn mắt nhìn nhau…

 

Người vốn không để ai giật dây, vốn đều đã có dự liệu rõ ràng trong lòng, thế nhưng vẫn hỏi, vẫn đợi một câu trả lời trùng khớp với những toan tính ấy. Phải chăng là vì cô đơn? Hay phải chăng… vì vẫn cần một sự ủng hộ ngấm ngầm, thứ mà chẳng người thanh niên nào dù cao ngạo đến mấy lại không trông đợi. Nam nhân trên đời ít kẻ ưa thích những nữ nhân thông minh. Nhưng người muốn có được trái tim của Thiên Nam động chủ, chắc chắn phải là người xuất chúng.

 

Chọn Phùng Thục Giang hay Phạm My Hoàn, lúc ấy nàng chỉ nghĩ mình lựa theo ý Hoàng thái hậu, lựa theo những sắp xếp của Tư Thành. Không luận dung mạo, không luận tài đức, thực ra quan gia đang nhìn xuất thân. Gia thế không quá thấp nhưng không được quá cao, cha ông không thuộc hẳn vào một phe phái nào trong triều, ấy là điều quan gia nhắm đến để phân tán tầm ảnh hưởng của triều thần. Như cách chàng chọn nàng, chọn Nguyễn Sung nghi, đều như nhau cả. Lê Tư Thành không muốn làm một vị Hoàng đế được người ta đặt lên ngai vàng. Tham vọng của người đâu phải chỉ có thế, đâu phải chỉ có hưởng dân trị dân.

 

Có điều, trong muôn nghìn toan tính, muôn nghìn mưu mô, thực ra vẫn có chân tình. Chỉ là… chân tình bao nhiêu, là dày hay mỏng. Tựa đầu lên vai chàng, Châu Liêm khẽ chạm lên lồng ngực ấy, cảm nhận từng nhịp đập truyền đến mấy đầu ngón tay.

 

Nàng không hiểu hết được Hoàng đế.

 

Có người nói thực ra chàng với Phùng Thục Giang chỉ là vui thú bướm ong. Nếu không tại sao ngay khi người đăng cơ lại không dẫn nàng ta theo mà dùng dằng đến tận bây giờ. Hoàng thái hậu nhất định không để yên cho người đời đàm tiếu, việc đã trót chẳng nhẽ lại không cho người con gái ấy nổi một danh phận để bịt miệng lưỡi thế gian? Nhưng Châu Liêm cũng nghe Thúy Hồng kể lại, ngày Tư Thành đến cung Tiềm để, chàng đã nhặt tờ giấy luyện chữ của Thục Giang lên, khen chữ “nhẫn” ấy viết rất khéo, rất đẹp. Một chữ “nhẫn” không chút đơn thuần, ngươi viết đã hay, người luận được cũng không phải kẻ bạc bẽo. Huồng hồ những khi hầu hạ cạnh chàng, không ít lần Châu Liêm thấy Tư Thành cười rất tươi, khen những đồ ăn người con gái ấy làm là vừa ý chàng nhất. Không chỉ là một cung Tân Yên, không chỉ là một tước vị sung viên, Hoàng đế còn ưu ái ngự ban hai chữ Diệm Quý thay cho tên húy Thục Giang ngày trước. Thực đâu? Hư đâu? Tâm tư đế vương quả nhiên sâu tựa biển.

 

Ngón tay men theo cổ, chạm khẽ lên bờ môi Tư Thành, lướt qua mi mắt nhưng vội vàng rụt lại. Gò má Châu Liêm đột nhiên nóng bừng. Hoàng đế đang tuổi thanh niên trai tráng, Nguyễn Sung nghi lại đang mang thai không tiện cho việc gối chăn, có lẽ nào tất cả chỉ là… Chàng với nàng là si mê nhất thời hay là lưu tâm chân thật? Hàng lông mày cau lại, nàng cắn nhẹ môi dưới rồi từ từ buông tay. Nếu chỉ kiếm chỗ dừng chân, cớ gì phải nói ra những lời hờn mát?

 

Bóng trăng chênh chếch, non tơ, trong trẻo hôm nay, ngày sau vẫn thế, chỉ có con người là đổi thay. Không biết từ lúc nào Châu Liêm đã luôn mong muốn có thể lấy được một người đàn ông suốt đời thật lòng thật dạ với mình, nhưng người đàn ông ấy nhất định phải có công danh sự nghiệp để nàng có thể được vẻ vang, kiêu hãnh. Ông nội nghe thấy vậy liền bảo: “Tân khoa trạng nguyên, đại học sĩ, đại tướng quân, công hầu khanh tướng đã vừa ý cháu chưa?”. Khi ấy nàng chỉ cười, cười mà không thể ngờ người đầu gối tay ấp với mình lại là Hoàng đế Đại Việt. Gần như thế mà cũng xa như thế…

 

-Khởi bẩm quan gia… cung Vĩnh Ninh… không hay rồi! – Giọng Đức Vượng truyền đến nửa hoảng hốt, nửa lại lúng tung không biết mình làm vậy có phải hay không.

 

Cánh tay vòng qua eo Châu Liêm khẽ động. Tư Thành ngồi dậy, cất tiếng rõ ràng:

 

-Có chuyện gì?

 

-Nguyễn Sung nghi đau bụng từ chiều. Giờ lệnh bà đã lâm bồn rồi ạ! Nhưng… nhưng…

 

-Sớm hai tuần… – Chàng khẽ nói rồi nhanh chóng mặc quần áo vào người – Đức Vượng, chuẩn bị khởi giá. Truyền toàn bộ thái y viện đến cung Vĩnh Ninh cho trẫm.

 

Dứt khoát, trầm tĩnh nhưng thực ra vẫn chứa không ít bất an. Châu Liêm giúp Tư Thành chỉnh lại y phục, thấy người vội vàng dời đi chỉ kịp níu lấy bàn tay:

 

-Thần thiếp mong Nguyễn Sung nghi được bình an, mẹ tròn con vuông.

 

Ánh mắt dừng lại trên bàn tay trắng nõn, áp bàn tay mình lên gương mặt nàng, chàng mỉm cười nhẹ nhõm rồi mới cất bước đi khỏi. Một chốc, đèn, nến trong cung Long Thụy đều được thắp sáng, chiếu tỏ sự trống rỗng, thênh thang bên trong.

 

-Phu nhân… có lẽ nào lại trùng hợp như thế? Suốt gần hai tháng nay quan gia rất hay qua lại cung Ngọc Thiềm, chẳng nhẽ… – Thúy Hồng khoác áo lên người giúp nàng rồi đưa tay nhấc mái tóc buông ra bên ngoài, hậm hực cất lời – … đến cả cái thai trong bụng cũng dám đem ra đùa sao?

 

-Im miệng!

 

Không hiểu sao nàng lại nói gắt dù lòng biết rõ Thúy Hồng cũng chỉ vì mình mà uất ức, đau lòng. Nàng dám chắc Nguyễn Sung nghi không phải người ngu ngốc đến vậy. Với cá tính của quan gia, đứa bé được sinh ra dù là trai hay gái sẽ vẫn được thương yêu. Đứa trẻ đầu tiên được sinh ra trong Cung thành sau một loạt những chính biến, phong ba là đứa trẻ tốt lành. Không cần biết có mưu tính hay không, đêm nay người được là Nguyễn thị.

 

-Chúng ta về cung Ngọc Thiềm! – Châu Liêm vịn tay Thúy Hồng đứng dậy, ánh mắt dịu lại – Cho người đi nghe ngóng bên cung Vĩnh Ninh xem sao. Đây là việc lớn, biết muộn không phải là hay.

 

Nhìn lại ván cờ, đầu ngón tay cái bấm nhẹ để lại một vết hằn trong lòng bàn tay. Thêm một đứa trẻ, cục diện hậu cung lại đổi thay. Quan gia, người muốn thần thiếp phải thế nào? Tay áo rũ xuống, Châu Liêm thẳng lưng bước qua bậu cửa, ánh mắt điềm nhiên nhìn đám cung tì, hoạn quan. Người được là Nguyễn Sung nghi nhưng nàng đâu có mất. Ngự thư phòng, cung Long Thụy, điện Trường Xuân Nguyễn thị không thể bước vào, chưa từng được phép bước vào nhưng nàng lại có thể. Và, Châu Liêm tin, ít nhất có thể tin vào một điều gì đấy đáng gọi là thật ở Cung thành này. Cái thật không cần đến ngôn từ hay những cử chỉ âu yếm, nâng niu.

 

 

Rạng sáng ngày mùng 10, tháng 8 năm Quang Thuận thứ 2 (1461), Sung nghi Nguyễn Thị Ngọc Huyên sinh hạ hoàng nam tại cung Vĩnh Ninh. Đó cũng là Hoàng trưởng tử của Hoàng đế Lê Tư Thành. Tháng 11 năm ấy, quan gia xuống chiếu đại xá thiên hạ.

 

 

 

***

 

 

 

Sau khi Hoàng trưởng tử ra đời, quan gia năng qua lại cung Vĩnh Ninh hơn lúc trước trở thành việc hết sức bình thường. Đám người dưới biết cách cử xử hơn nhưng trong ánh mắt, nụ cười vẫn không giấu được hết vẻ tự mãn. Con đường của nữ chủ nhân giờ trải bằng thảm đỏ, vinh hoa phú quý, địa vị đều hơn người. Có kẻ còn thậm thụt bàn tán, bảo rằng với nhan sắc, thân thế như vậy, giờ lại thêm việc sinh được con trai, ngôi vị Hoàng hậu chẳng sớm thì muộn cũng thuộc về Sung nghi Nguyễn thị.

 

Với những tần thiếp mới nhập cung, mới được sách phong, cơn gió này thực sự chẳng mấy mát lành.

 

Hoàng thái hậu mừng rỡ ra mặt, đích thân ăn chay, tụng kinh tạ ơn Phật tổ, chư thần đã ban phúc, ban lộc cho hoàng thất. Quan gia hào phóng ban thưởng nào lụa là, gấm vóc, ngọc châu… không thiếu thứ gì cho người con gái ấy cùng nhà họ Nguyễn. Ồn ào, huyên náo đều là những chuyện bên ngoài, không vượt nổi qua những tầng cây, mặt nước ở cung Vĩnh Ninh. Yên ả đến lạnh người. Ngoài hồ, sen trắng đã tàn. Từng cánh hoa như bạch ngọc giờ héo rũ, ngả sang sắc nâu, đậu đầy mặt nước tù đọng. Mùi bùn, mùi lá mục xông lên làm Ngọc Hồ phải thúc giục đám hoạn quan nhanh tay thu dọn. Chốc chốc nàng lại nhìn về phía những ô cửa sổ khép chặt, thở dài.

 

Người ta chỉ biết Nguyễn Sung nghi ưa thanh tịnh, lại đang ở cữ nên không tiếp khách, không thích những chuyện ồn ào. Còn Ngọc Hồ, có đánh chết cũng không bao giờ quên được đêm hôm ấy. Mùi máu xông lên, từng thau nước đỏ thẫm được bưng ra ngoài, những gương mặt trắng bệch ròng ròng mồ hôi tuôn ra như tắm. Nàng từng nghĩ người học võ như mình rất mạnh mẽ, đến khi đối diện với ánh mắt như mảnh gương vỡ nát của Hải Triều, Ngọc Hồ chỉ biết đứng lặng người. Là sợ, là đau… hay là thứ cảm xúc gì đi nữa thiếu nữ cũng không gọi tên nổi. Lắc lắc đầu, nàng vươn tay ra trong nắng thu hanh vàng. Những vết sẹo đã liền, chỉ để lại những vết tích mờ mờ. Từng chỗ, từng chỗ đều là những nơi Hải Triều nắm vào, móng tay cào rách đến ứa máu. Nét môi đẹp đẽ không còn sắc máu bặm chặt quanh chiếc khăn gấp đặt ngang miệng. Nàng đã nghĩ thà rằng người ấy rên la, thậm chí thét lên còn khiến những người sung quanh dễ chịu hơn . Thế mà…

 

Đúng lúc ấy, ngự y Dương Đán sấp ngửa chạy vào bên trong tẩm cung làm Ngọc Hồ chột dạ. Từ lúc Sung nghi hạ sinh đến giờ, người không được ngủ giấc nào trọn vẹn, tim lúc nào cũng như mành treo chuông chính là người đàn ông ấy. Quan gia đã nói nếu để tin tức trong cung Vĩnh Ninh truyền ra ngoài, sẽ có vài cái đầu rơi xuống. Quan gia cũng nói nếu Nguyễn Sung nghi chết, Dương Đán nên sớm lo hậu sự cho mình. Từng lời ban xuống thực ra chẳng phải vì Hoàng đế quý trọng gì người đã sinh cho mình một câu con trai, Ngọc Hồ dám chắc như vậy.

 

-Sung nghi đã tỉnh lại thì mọi việc đã không còn nguy hiểm nữa rồi. Từ giờ thong thả điều dưỡng, nghỉ ngơi, đến cuối năm sức khỏe của lệnh bà sẽ ổn định trở lại. – Viên ngự y thở phào, cười không khép được miệng, từ từ thu tay bắt mạch lại.

 

-Sung nghi và con trai trẫm được bình an là nhờ y thuật cao minh của khanh đấy, Dương Đán! – Tư Thành cười, nhẹ nhàng nắm lấy cổ tay xương xương hãy còn lành lạnh của Hải Triều – Về sau, chuyện ở cung Vĩnh Ninh cứ giao cho khanh đi.

 

Bàn tay đứa lên chấm chấm mồ hôi đột ngột khựng lại, người đàn ông nuốt nước bọt xuống cổ họng khô khốc, khom lưng lạy tạ:

 

-Là nhờ hồng phúc của quan gia và Hoàng thái hậu, Hoàng tử được phúc tinh soi chiếu, Sung nghi phúc lớn mạng lớn nên mọi việc mới được xuôi chèo mát mái. Quan gia ban khen, hạ thần tài hèn đức mọn thật không dám nhận!

 

Tiếng người nói chuyện vọng lại như thể đôi bên cách cả một mặt sông rộng. Lồng ngực nặng nhọc nâng lên rồi hạ xuống, Hải Triều cố sức nhích mi mắt lên để nhìn người đang nắm tay mình cho rõ. Đầu óc nàng lúc này rất mụ mị, cảnh tượng trước mắt lại như phủ một lớp sương dày được ánh sáng chiếu vào càng thêm mờ nhòa, hư ảo nhưng nàng lại có thể đoán chắc người trước mặt mình là ai.

 

-Quan… gia… – Mấp máy môi, nàng chẳng hiểu sao mình lại thốt ra hai từ ấy. Tiếng nói rất nhỏ nhưng Hoàng đế vẫn nghe thấy.

 

-Nàng tỉnh lại là tốt rồi! – Tư Thành đáp, ngữ điệu không những vui mừng mà còn ấm áp, trấn an – Con trai của chúng ta rất khỏe, chỉ có nàng là không ổn thôi. Làm gì có thân mẫu nào như thế trên đời chứ?

 

-Thần thiếp có lỗi, khiến… quan gia… lo lắng rồi – Cánh tay gầy gầy định chống xuống giường, mượn sức gượng dậy nhưng nàng nhanh chóng nhận ra mình không làm được cả việc đơn giản ấy, chỉ biết ngước mắt nhìn người đối diện.

 

-Biết có lỗi là tốt – Chàng cười – Đến khi nàng khỏe lại, trẫm sẽ tính cả vốn lẫn lãi với nàng. Bế hoàng tử lại đây. Ngọc Huyên, nàng muốn nhìn con một cái chứ?

 

Trong mớ kí ức rách nát của Hải Triều hình như có láng máng hình ảnh vào buổi sớm hôm ấy, khi những vệt sáng hồng hồng của buổi ban mai hắt vào qua ô cửa sổ mở rộng, Hoàng đế mỉm cười rạng rỡ, đón lấy một bọc chăn khóc ngằn ngặt từ tay Thụy An, nghe bà cười cười, căn dặn: “Hoàng tử mới sinh, cơ thể mỏng manh nên khi bế, quan gia nên đặt tay vào đây ạ! Quan gia quen cầm bút, đọc sách, điều binh khiển tướng rồi nên việc này có chưa quen cũng là bình thường”. Cái dáng lóng ngóng của Tư Thành khi ấy thực sự khiến nàng rất buồn cười, nghĩ thầm hóa ra trên đời cũng phải có việc gì đó Hoàng đế không biết. Thế nhưng giờ xem ra chàng đã rất thành thục rồi. Những chuyện với Hải Triều không có lấy một điểm chân thật nhưng với đứa bé này, Hoàng đế lại chẳng hề dối lừa. Thế đã là phúc phận quá lớn, không thể cầu mong điểm nào hơn được.

 

-Sao? – Tư Thành ngoái lại, đung đưa đứa bé trên tay. Ánh mắt chạm phải đôi mắt tối thẫm của người con gái tiều tụy nằm trên giường. Mái tóc đen xõa xuống càng làm nước da thêm trắng xanh, hốc hác.

 

Cung tì theo Ngọc Hồ, Thụy An lui ra hết. Khi những cánh cửa bức bàn đóng lại, chỉ còn im lặng như thể muôn đời nay vẫn thế.

 

-Hôm nay trẫm sai Nguyễn Đức Trung đi làm một việc, xét ra có lẽ không phải là việc tốt. – Cuối cùng vẫn là Tư Thành lên tiếng phá vỡ sự tĩnh mịch, bí bách – Lúc trước, ngươi nhiều lời hơn. Đúng là đến khi sắp chết người ta mới có thể nói ra những điều thật lòng. Trẫm còn tưởng ngươi không có tim cơ đấy.

 

Mấy ngón tay thon thon đặt trên chăn gấm hơi co lại. Lúc ấy nàng đã cầu xin, cầu xin Hoàng đế hãy để đứa bé bình an lớn lên, trở thành một người bình thường, rồi tùy theo số phận để xem có nên nói cho nó biết người sinh ra nó là một đào hát hay không.

 

-Ngươi sợ trẫm bạc đãi thằng bé nên mới nói những lời như thế? – Chàng nheo mắt, khóe miệng hơi cong lên thành nụ cười nhạt thếch rồi đặt đứa trẻ xuống cạnh nàng. – Ngươi phải là người hiểu rõ hơn ai hết một đứa bé không có mẹ thì khổ sở thế nào. Lời thỉnh cầu đó trẫm coi như không nghe thấy. Việc của mình ngươi nên tự lo thì hơn. Thế nên đừng chết quá sớm. Với cả…

 

Nâng tà áo ngồi xuống mép giường, chàng khom lưng để đầu mình sát cạnh mặt Hải Triều, trầm giọng nói:

 

-Thực ra… ngươi chưa từng cảm thấy nhục nhã khi làm một đào hát. Vậy thì tại sao lại không thể nói cho đứa bé biết? Ngươi sợ trẫm đến thế sao?

 

Vừa dứt lời, người đã đứng thẳng dậy đi khuất. Nhìn vào khoảng không bằng đôi mắt trống rỗng không biết bao lâu, cuối cùng mượn sức của Ngọc Hồ để ngồi thẳng dậy, nàng bảo Thụy An bế đứa bé đang say ngủ đi mà không nhìn dù chỉ một cái rồi hỏi khẽ:

 

-Quan gia đặt tên cho em bé là gì?

 

-Thưa, người viết ra hai chữ. Để nô tì đi lấy cho lệnh bà xem. – Vừa nghe thấy nàng hỏi, Ngọc Hồ đã nhanh chân chạy về phía án thư, mang đến một tờ giấy. Mực còn tươi thắm, nét nào hạ xuống cũng thanh thoát, cứng cỏi, mà phóng khoáng, hiên ngang, nhìn thôi cũng đủ khiến người ta lóa mắt.

 

-Là… Lê Tranh sao? – Đôi môi mới lúc trước còn mím lại thờ ơ thoắt cái đã vẽ thành một nụ cười làm người ta kinh ngạc.

 

-Lệnh bà, tên của Hoàng tử nghĩa là gì ạ? Hôm ấy quan gia chỉ nói tên nhưng không hề giải thích, người viết xong liền bảo nô tì cất tờ giấy này đi.

 

-Cái tên này… chẳng có bất kì một ý nghĩa nào cả. – Nàng ngước nhìn lên, thấy cô gái không hiểu mới nói thêm cho rõ – Em không cần lo. Quan gia lớn lên ngoài dân gian, chắc biết chuyện nhà bình dân không đặt tên con quá hay vì sợ ma bắt nên mới làm vậy. Tờ giấy này em gập lại cất giúp ta.

 

Tựa người vào chiếc gối mềm sau lưng, Hải Triều ngửa cổ nhìn những vì kèo chạm trổ hình tiên nữ dâng hoa. Nàng không ngăn nổi bản thân mà bật cười thành tiếng.

 

Hoàng đế đã ban một chữ “Tranh” hoàn toàn vô nghĩa[10]. Hải Triều nên biết ơn, phải không?

 

 

 

Sớm hôm sau, trên sân Đan Trì, bá quan văn võ mặc thường phục tề chỉnh, đầu đội mũ ô sa sắp hàng ngay ngắn đợi đến giờ vào chầu. Phùng tiểu thư ở cung Tiềm để được sách phong làm sung viên khiến tâm trạng của Nguyễn Xí vui vẻ hơn hẳn khi cuối cùng trong cung cũng có người thuộc phe cánh mình. Việc của Nguyễn Hải Triều tuy thực lòng rất tiếc nhưng giờ nghĩ lại chưa chắc đã là dở. Với ngần ấy thời gian qua lại, quan gia muốn dứt tình mà xuống tay e rằng rất khó, huống hồ Hoàng thái hậu vẫn còn quản chuyện trong cung. Nói như Đinh Liệt, nếu mới chỉ đi nước cơ này ắt Hoàng đế vẫn còn niệm tình xưa nghĩa cũ.

 

-Mới sáng sớm mà thái bảo Lê Lăng xem ra đã không vui rồi! – Thái phó Lỗ Sơn hầu Lê Niệm tay cầm hốt, mắt đánh sang bên, cười cười cất lời. Lòng chưa quên mấy hôm trước Lê Lăng từng đứng giữa điện Kính Thiên viện hết lý lẽ này đến lý lẽ kia để ngăn không để người của ông được cất nhắc. Nghiêm khắc lắm, nhất nhất nguyên tắc lắm, khiến quan gia cũng đành phải nhún xuống vài phần.

 

-Người không vui xem ra còn có cả ngài Đô chỉ huy Nguyễn Đức Trung kia! – Trịnh Văn Sái đứng cạnh liền nhỏ giọng thêm vào.

 

Những lời này không phải chỉ là thị phi đơn thuần, thực ra cũng chưa vài phần sự thật. Vờ không nghe thấy, Đức Trung vuốt phẳng nếp áo rồi nghiêng người chào những đại thần đứng quanh mình. Khi ánh mắt dừng lại ở lưng áo Thái bảo Lê Lăng, ông không khỏi lắc đầu, thở dài. Thái bảo quá tin vào sự ưu ái mà quan gia đang dành cho nhà họ Nguyễn, cho vị Sung nghi mới hạ sinh Hoàng trưởng tử kia. Ông có biết đâu rằng khi tin ấy truyền đến phủ, Nguyễn Đức Trung đã đánh vỡ một cái chén trà, lòng đầy kinh sợ. Việc tốt đến quá nhanh, quá nhiều có khi chính là họa trong trứng nước. Mới hôm qua thôi lời qua tiếng lại, có khi nào đã trở mặt từ bạn thành thù?

 

 

 

“Đại nhân, hôm nay hạ quan đến truyền lại khẩu dụ của quan gia. Quan gia nói ngài tính khí cứng rắn quá, ngoài mặt thì nghiêm khắc mà trong lòng thì yếu mềm. Vì thế người nào mình không bằng lòng thì đẩy xuống đất đen, người nào chiều ý mình thì nâng niu trên gối. Mọi người không ưa chẳng phải vì thế ư?”. Lời vừa nói dứt, bộ đồ trà bằng gốm men lam thượng hạng đã rơi xuống đất vỡ tan tành.

 

“Giờ Đô chỉ huy đã thành thuyết khách của thiếu đế rồi cơ đấy!” – Người đàn ông cười gằn, mắt sáng quắc những tia nhìn nóng giận – “Thiếu đế nghĩ mình là ai? Một hai lời xúc xiểm đâm bị thóc chọc bị gạo của bọn tiểu nhân Trần Phong, Nguyễn Đình Mỹ tưởng ta không hay biết chắc? Chẳng qua sợ người của ta lấn lướt Nguyễn Xí, Đinh Liệt, sợ ta ra mặt cản trở mấy trò trị nước trẻ con của hắn. Chưa học bò đã lo học chạy, thiếu đế đúng là không biết lượng sức mình. Có người lo liệu chu toàn, hắn chỉ cần mỗi việc ngồi trên ngai vàng ban chiếu xuống cho thiên hạ, sướng mà không biết đường sướng!”

 

Lời lẽ ấy khiến Nguyễn Đức Trung cả kinh, vội nhìn trước ngó sau đám người ăn kẻ ở trong nhà Lê Lăng rồi hạ giọng:

 

“Mấy lời này đếu lọt ra ngoài là họa tru di. Hạ quan nghĩ quan gia chỉ muốn nhắc nhở ngài chớ nên lộ liễu tiến cử những người dưới trướng nữa, bớt một hai câu đối đầu với những người thuộc phe bên kia để thiên hạ được thái bình. Quan gia còn trẻ tuổi nhưng cũng là vua một nước, đại nhân cứ hết lần này đến lần khác can ngăn những ý định của quan gia thì thể diện, long uy biết để vào đâu. Lần trước chẳng phải Chánh chưởng Nguyễn Lỗi đã đem bạc lạng quan gia ban thưởng đến, kèm theo lời dụ mong ngài nên thận trọng từ đầu đến cuối, phải thanh liêm công bằng sao? Quan gia đã có ý nhắc khéo, hạ quan nghĩ đại nhân cũng không nên…”

 

“Giờ miệng lưỡi Nguyễn Đức Trung ngươi cũng có đao có kiếm rồi đấy! Dựa vào một đứa con gái được thiếu đế yêu thương, hoàng nam sinh ra sau này rất có thể sẽ trở thành Đông cung Hoàng thái tử, đúng là nhà họ Nguyễn không muốn làm mất lòng Cung thành rồi! Ta không ngu ngốc như bọn Nguyễn Như Đổ với Nguyễn Thiện[11], cớ gì ta phải sợ?”

 

Nói đã đến đấy, người đàn ông cũng không biết phải khuyên can thế nào. Sự ôn hòa, nhún nhường và nét mặt lúc nào cũng mỉm cười, chăm chú lắng nghe ấy của Hoàng đế thực sự khiến người ta dễ sinh chủ quan, tự mãn mà lấn lướt. Có biết đâu rằng…

 

 

 

Buổi chầu sớm thực ra sẽ rất yên bình cho đến khi Đô ngự sử đài là Ngô Sĩ Liên và Nghiên Nhân Thọ tâu bày, can gián Hoàng đế không nên cử hành lễ tế giao[12]. Thực tình lễ tế này có từ thời nhà Lý nhưng suốt triều Trần bị bỏ bẵng, lại thêm hai mươi năm giặc Ngô giày xéo nước Nam, chuyện có thật cuối cùng lại thành lời đồn đại không mấy xác tín. Việc Ngô Sĩ Liên can ngăn công bằng mà nói không phải là không có cơ sở. Thế nhưng mặt bàn ở điện Kính Thiên vẫn rung lên kêu “ầm” một tiếng.

 

Trẫm mới coi chính sự, sửa mới đức độ, tuân theo điển cũ của thánh tổ thần tông nên mới tế giao vào đầu mùa xuân. Các ngươi lại bảo tổ tông tế giao không đáng theo! Lại bảo nước ta đời xưa là hàng phiên bang, thế là các ngươi theo đạo chết, mang lòng không vua!

 

Giọng nói sang sảng vang vọng khắp điện Kính Thiên làm hai viên Đô ngự sử đài vội vàng sụp xuống, tim đập thình thịch trong lồng ngực, tự thấy bản thân suy nghĩ hình như hơi đơn giản khi cho rằng ý tứ của Hoàng đế đặt vào lễ tế ấy chỉ là vì một chữ “lễ” thông thường. Đưa mắt nhìn những gương mặt quan lại không hoang mang, băn khoăn thì cũng nao núng, e dè, nét môi điểm một nụ cười nhẹ khi Tư Thành cất lời:

 

-Nhìn hai ngươi trẫm mới nhớ ra. Khi Lệ Đức hầu cướp ngôi, Ngô Sĩ Liên từng vì hắn mà trổ tài phong hiến[13]. Ưu đãi rất trọng. Nghiên Nhân Thọ cũng vì hắn mà trù hoạch nơi màn trương. Địa vị rất cao. Nay Lệ Đức hầu mất nước về tay trẫm, các ngươi đã ăn lộc của hắn mà chẳng chết theo hắn, lại còn đi thờ trẫm. Nếu hôm nay trẫm có không nói ra, kẻ có liêm sỉ nghĩ lại ơn cũ nên hổ thẹn mà chết đi! Thật là bọn gian thần bán nước!

 

Cái lần sét đánh thẳng vào cửa điện Thừa Thiên ngay giữa đêm tháng ba cũng không làm người ta kinh hãi bằng những lời vừa rồi của Hoàng đế. Đúng là như sấm giữa trời quang, khiến bao kẻ bủn rủn chân tay. Lễ tế giao hóa chỉ là cái cớ, lớn tiếng chì chiết cuối cùng để nói những lời này. Đức Trung liếc mắt nhìn nụ cười sau hàng ria của Nguyễn Xí, thán phục vị đại thần bao năm ẩn mình này không những né được bão táp, phong ba mà còn đào tạo được một chân mệnh thiên tử uy nghi như vậy. Đoạn, ông lại nhìn đến thái bảo Lê Lăng, không hiểu những ấn ý trong lời của thiếu đế, vị đại nhân ấy có nghe ra không, nghe ra rồi có dừng lại, nhún nhường xuống một chút hay chăng. Sự nhân nhượng của quan gia chỉ đến một cái ngưỡng nào đó mà thôi, quá đi tất là họa.

 

Tin tức về câu chuyện ấy sớm được Đức Vượng mang đến cung Ngọc Thiềm kèm theo lời nhắn đêm nay quan gia sẽ lưu lại. Ngồi bên chậu than sưởi ấm sực, Châu Liêm xoa xoa những khớp ngón tay của mình rồi nâng khung thêu lên, tỉ mỉ hoàn thành nốt những vảy rồng cuối cùng trên mình con thần long cầm ngọc ở chân. Vậy là điều quan gia kể với nàng người đã thực hiện được rồi. Dáng vẻ lúc người thượng triều tại điện Kính Thiên hẳn vô cùng uy nghiêm, khiến bá quan kính nể. Địa vị ấy không cần vội, tiến một bước là phải chắc một bước.

 

-Phu nhân, người nghĩ gì mà cười mãi vậy? – Thúy Hồng đặt đĩa bánh đậu xanh xuống bàn, nghiêng nghiêng mặt nhìn vừa tò mò vừa có ý trêu chọc.

 

-Đừng tò mò chuyện không đâu. Em mau đi bảo ngự trù chuẩn bị mấy món ăn quan gia thích đi! – Mím môi lại, Châu Liêm xoay lưng, tiếp tục công việc của mình. Trong đầu nàng chợt hồi tưởng lại gương mặt nghiêm nghị nhưng thích thú của Tư Thành khi nàng yên lặng lắng tai nghe những điều chàng nói.

 

 


[1] Truyện Kiều, Nguyễn Du

[2] Quan niệm dân gian: Đến gần ngày giỗ, nếu có con ngài, hay con bướm lớn bay đậu vào trong nhà thì không được đuổi bởi ngươi Việt tin đó là hương hồn tổ tiên, người quá cố về dự lễ (isis ghi chép theo lời của bà ngoại).

[3] Bậc thứ 4 trong sáu bậc nữ quan.

[4] Lấy từ câu tục ngữ: “Chị em gái như trái cau non”. Ăn trầu với cau non thì dễ say, ở đây ví tình chị em cũng như vậy.

[5] Chữ dùng của Lương Thế Vinh, nghĩa là: Giỏi tính toán là thầy của muôn đời.

[6] Mở đầu cuốn Đại thành toán pháp, Lương Thế Vinh

[7] Nấu bằng tép đồng rang với rau dại như: rau dền cơm, rau mùng tơi…

[8] Sung viên: Bậc thứ 9 trong cửu tần, đứng cuối cùng trong tam sung.

[9] Tiệp dư: Đứng đầu lục chức.

[10] Theo sự giúp đỡ dịch từ bản chữ Hán của Băng Tâm Phù Cừ. Chữ “tranh” khi viết bằng chữ Hán, bản thân chữ này không có nghĩa.

[11] Việc tháng 7 năm 1461, Lê Thánh Tông quở trách quan Lại bộ là Nguyễn Như Đổ, Nguyễn Thiện về việc năm ngoái hai người họ nhận lời thỉnh cầu của Đỗ Bất Một, tâu xin cho hắn làm Tổng tri vệ Bắc Bình. Nhưng khi thấy trong triều bàn tán âm ỉ, không hay lại xin cho Bất Một về nghỉ. Như vậy thực rất “gian ngoan”. (Theo Đại Việt sử ký toàn thư)

[12] Lễ tế trời đất được Hoàng đế chủ trì, thể hiện vị thế Thiên tử – con trời. Hoàng đế là người duy nhất có quyền, có khả năng hiệp thông với Trời.

[13] Phong hiến: Chức ngự sử giữ việc đàn hặc

One thought on “[Độc huyền cầm] 2 – 5

  1. jackfruit2307

    Tư Thành hết tán cô này, lại tán cô nọ. Nghe rất cảm xúc, nghe rất dễ động lòng, nghe rất thật nhưng tình vơi hay đầy chỉ có Tư Thành biết. Mít không cho rằng Tư Thành không thật lòng. Chỉ là Tư Thành thích cảm giác của bản thân khi ở bên mỹ nữ chứ không phải tình cảm dành cho mỹ nữ.
    Còn theo tâm lý fangirl, thì Mít cũng rung động trước một Tư Thành như vậy😀
    Chỉ tiếc Tư Thành toàn đi lừa tình thiếu nữ yếu đuối. Khiến hậu cung, cô nào cô nấy cũng ít nhiều yêu Tư Thành.

Gửi phản hồi

Mời bạn điền thông tin vào ô dưới đây hoặc kích vào một biểu tượng để đăng nhập:

WordPress.com Logo

Bạn đang bình luận bằng tài khoản WordPress.com Log Out / Thay đổi )

Twitter picture

Bạn đang bình luận bằng tài khoản Twitter Log Out / Thay đổi )

Facebook photo

Bạn đang bình luận bằng tài khoản Facebook Log Out / Thay đổi )

Google+ photo

Bạn đang bình luận bằng tài khoản Google+ Log Out / Thay đổi )

Connecting to %s