[Độc huyền cầm] 2 – 3


Chương 3: Họa – Phúc

 

 

***

 

“Dao tạ đan trì biệt nhất thiên

Thốn tâm quỳ hoắc vọng huyền huyền

Thái dương cảnh ngưỡng do hội ngộ

Nguyện tiếp dư huy tiễn túc duyên”[1]

 

     

26

 

Photo by Hà Hoàng

“Sen tàn trên Tây Hồ”

Cảm ơn cô gái xinh đẹp của tôi rất nhiều!

Không sử dụng lại hình ảnh khi chưa có sự đồng ý của tác giả

 

 

 

Ân điển, sự sủng ái của Hoàng đế với quần thần không phải chỉ được đo bằng quan cao lộc hậu, biển ngạch công thần sơn son thếp vàng hay những lời tán dương đến tận mây xanh. Sự ban ơn lớn nhất chính là những sợi dây chằng chịt biến thần tử trở thành người nhà của quân vương. Chẳng thế mà lắm kẻ mơ tưởng, tính toán. Chẳng thế mà người thanh niên kia chỉ nhẹ mỉm cười khi ngân sách[2] ban xuống, làm ra một trận lao xao không nhỏ ngay giữa Đông Kinh. Cái người ta muốn nếu Tư Thành không thích thì sẽ không cho, làm vua chẳng phải có uy quyền ấy hay sao?

 

Những lời bàn tán râm ran sau khi Nguyễn thị, con gái thứ hai của chỉ huy quân điện tiền Nguyễn Đức Trung được phong sung nghi càng được thể lan rộng khi không hiểu ở đâu mọc ra lời khẳng định chắc nịch rằng, thiếu đế yêu thương, si mê người con gái ấy vô cùng. Người ta âm thầm đánh cược với nhau những ngôi vị cao nhất hậu cung sẽ thuộc về con cái nhà ai. Có điều chẳng thể ngờ, người nhận vinh hiển đầu tiên lại ấy là Đức Trung. Nhưng vẫn có thể suy đoán theo một cách khác, cái chức “sung nghi” kia cao chẳng cao, Hoàng đế hẳn còn muốn thăm dò, còn muốn để phần những cái ghế quyền lực nhất nhì hậu cung của mình cho những người khác. Đấy là người ta thậm thụt bàn luận như thế chứ chẳng ai hiểu thực sự thiếu đế đang nghĩ gì, đang thực tính toán điều gì.

 

Âm thanh rơi đánh “choeng” một tiếng khi hai đồng xu đập vào mặt đĩa sứ làm người đàn ông giật mình nhìn lên, hướng mắt vào điện thờ lập lòe ánh sáng của mấy ngọn nến ẩn mình sau làn khói hương trắng đục.

 

-Đại nhân… đại nhân… người vào xem thánh phán thế nào! – Người phụ nữ ngoái lại gấp gáp làm đôi hoa tai vàng đung đưa, phản chiếu vào đáy mắt những tia sáng lấp lánh, khấp khởi.

 

Trên chiếc đĩa viền xung quanh mép bằng men lam, hai đồng xu rơi chồng lên nhau gần khít, phải dùng ngón tay di ra trông mới rõ một sấp, một ngửa. Quẻ này xin được là quẻ tốt, tốt nhất. Nâng chiếc đĩa cùng hai đồng xu lên cao ngang trán rồi lạy tạ ân điển xong xuôi, người phụ nữ ra hiệu cho tì nữ theo hầu hạ lễ, mang vàng mã đi hóa.


Gác tay lên mép bàn, cho miếng trầu, cau rồi vỏ chay vào miệng, đôi môi đỏ cử động theo nhịp nhai hồi lâu rồi người phụ nữ mới nói:

 

-Nếu có đường khác để đi thì chúng ta đã đi rồi. Đại nhân cứ nghĩ đơn giản thôi, sâu xa quá mà làm gì để lại suốt ngày như đứng đống lửa, như ngồi đống than. Biết trước đã tài, giờ đời đến đâu thì ta hay đến đó.

 

Chẹp miệng cho tan vị cay chát của miếng trầu, chiêu bằng một ngụm trà đặc, Đức Trung ngả lưng ra sau ghế, hai bàn tay đan khít lại. Lồng ngực như đeo đá tảng hết nâng lên lại hạ xuống mệt nhọc. Kim ngư đại đeo bên hông bỗng chốc trở nên nặng trĩu, lạnh đến thấu xương.

 

-Nhà ta qua lại mật thiết với đại nhân Lê Lăng. Giờ ngài ấy đã được thăng đến tước thái bảo… quan gia lại lập con gái chúng ta làm Sung nghi…

 

Những ngón tay mềm mại, ấm áp của người phụ nữ đan vào bàn tay thô ráp của ông, nhẹ nhàng nắm lại.

 

-Thiếp nghĩ vào tình thế này đại nhân không nên đối đầu, tỏ ý đối nghịch với thánh ý. Như vậy có gì lợi đâu. Ngài chẳng bảo với thiếp mình là người mới trong mắt quan gia, nếu có cơ hội thì phải tỏ được lòng trung thì quan lộ mới rộng mở, ngài quên rồi sao? Con gái của chúng ta được quan gia sủng ái như thế, nhà họ Nguyễn ở Đông Kinh, ở cả Thanh Hoa giờ nức tiếng xa gần, đó là lợi.

 

Những điều phu nhân nói giờ rất có lý nhưng trong chính những cái có lý ấy lại ẩn chứa ngặt nghèo, đến bảy, tám phần là bẫy ngầm, cạm đặt. Cái si mê của thiếu đế dành cho người con gái dân gian ấy sâu đậm đến nỗi phải bày ra một màn kịch cầu kì để đổi trắng thay đen? Chẳng nhẽ thực sự chỉ là tình yêu cuồng nhiệt của tuổi trẻ? Là trước nay Đức Trung vì đề phòng mà sinh đánh giá thiếu đế quá cao hay thực sự đúng như nỗi lo lắng mơ hồ ám ảnh, bám riết lấy ông từ cái ngày định mệnh ấy, người con gái kia thực ra chính là quân cờ để đặt ông vào vị trí mà Hoàng đế đã định sẵn?

 

-Không phải thiếp không biết đại nhân từng muốn đưa con gái của chúng ta nhập cung. Chẳng qua tuổi con bé không hợp với Nhân Tông hoàng đế nên mới đành dằn lòng lại. Giờ bỗng đâu Ngọc Hoàng lại ban ngọc nữ, đại nhân nên mừng mới đúng! – Giọng nói đanh sắc của người đàn bà hòa cùng âm thanh róc róc khi nước chảy khỏi vòi ấm, tỏa làn khói mờ. – Đại nhân có tính toán của đại nhân nhưng xưa nay thiếp luôn nghĩ, nếu có thể tránh được số phận làm phi tần thì mới là có phúc. Các cụ chẳng bảo có con mà gả chồng gần, có bát canh cần nó cũng mang cho đấy sao? Tiến cung chắc gì đã hay khi bên cạnh Hoàng đế không thiếu hoa thơm muôn sắc. Thiếp không chịu nổi cảm giác nếu con gái chúng ta phải sống ở một nơi như thế, được ân sủng hay ghẻ lạnh đều nằm trong vòng một chữ “họa”. Giờ có người giúp đại nhân toại nguyện, lại có thể làm thiếp không phải lo lắng, đau lòng, thực sự là việc đáng vui.

Im lặng một hồi, người phụ nữ e dè cất tiếng, nghe ra cũng thấy tò mò bị găm trong lòng rất lâu, giờ mới dám thốt ra miệng

 

-Trước hôm nhập cung… Nguyễn Sung nghi đã nói gì với đại nhân vậy? Lúc thiếp vào nói đôi câu rồi cho Sung nghi xem của hồi môn, đến một cái liếc mắt nhìn qua cũng không có, người ấy chỉ quỳ xuống dập đầu tỏ ý cảm tạ rồi thôi. Nữ nhân ấy… thực sự rất khác thường.

 

Không phải đến khi nghe những lời ấy của vợ Nguyễn Đức Trung mới nghĩ đến Ngọc Huyên. Chẳng qua suốt cả tháng nay tâm trí ông đặt ở chỗ Hoàng đế, nhất thời không để ý đến nữ nhân nọ. Một cảm giác thực sự mơ hồ. Người đàn ông hình như đợi mà cũng hình như chẳng đợi gì ở cô gái ấy, càng không biết mình mong muốn chứng kiến điều gì. Một sự mừng rỡ, hân hoan khi chim sẻ có thể hóa phượng hoàng? Hay là những giọt nước mắt hoang mang, sợ hãi?

 

Dù trước hay sau lời thánh dụ của Hoàng đế, Nguyễn Đức Trung vẫn luôn biết thân phận của mình cao hơn người con gái ấy. Nhưng hơn thì sao? Không thân không sơ, càng chẳng máu mủ ruột già, đối diện rồi thì sẽ phải nói những gì? Chúc mừng ư? Quá sống sượng. Giáo huấn, dặn dò ư? Nghĩ đến thôi đã thấy ngượng miệng lắm rồi. Tiếng đằng hắng mới phát ra, lời xã giao còn chưa nói, con dao cau trong tay thiếu nữ đã đặt xuống mặt bàn không một âm thanh. Mười đầu ngón tay chụm lại trên nền đất khi Tiểu Kiều kính cẩn quỳ xuống, cúi đầu hành lễ.

 

“Ngươi… Con… Hầy, thực sự ta cũng không biết phải xưng hô thế nào mới là đúng. Dưới gầm trời này, không có ai không phải con dân của Thiên tử, tuân theo thánh ý là việc đương nhiên phải làm. Sau này cứ theo lễ giáo, giữ trọn tứ đức tam tòng, trên nghe lời dạy bảo của quan gia, của Hoàng thái hậu, dưới thì nhân hậu, khoan dung, mọi việc sẽ được bình yên. Muốn làm gì cũng nên nhớ đến câu ‘kỉ sở bất dục, vật thi ư nhân[3] trước”.

 

Những lời ấy nói ra thực lòng Nguyễn Đức Trung không quá hy vọng thiếu nữ có thể hiểu hết ẩn ý bên trong. Đang định giải thích thêm cho rõ ràng, nàng đã cúi đầu xuống thấp hơn nữa, chầm chậm cất lời, giọng không lên cao, cũng không xuống thấp, dễ nghe đấy, lễ phép đấy nhưng vẫn lẩn khuất dư vị gì đó mà ông không diễn đạt được trọn vẹn thành lời.

 

“Những lời dặn dò của đại nhân dân nữ đã ghi tạc trong lòng, cả đời xin nghe theo. Con tứ cố vô thân lại làm nghề hát xướng, thân phận chẳng đến đâu mà giờ được trở thành con gái của đại nhân, đó là nhân duyên, trong mơ cũng không dám cầu. Nay lại phiền lụy đại nhân và bà lớn lo liệu của hồi môn, Tiểu Kiều không biết phải trả ân tình này sao cho đủ. Những chuyện về sau dân nữ nhất nhất giữ mình, sẽ không để phiền lụy đến đại nhân cùng gia quyến”.

 

-Vậy là… Sung nghi nói vậy? – Quệt hai bên mép nhuộm đỏ màu trầu thuốc, người phụ nữ khẽ gật đầu làm đôi hoa tai bằng vàng lại được dịp đung đưa, trĩu cả xuống – Xem ra người ấy đã hiểu tâm ý của đại nhân rồi. Thiếp cũng cho người dò la, giáo phường Khán Xuân xưa nay nổi tiếng nề nếp quy củ, con hát, kép đàn ở đấy không học hành ra tấm ra món thì cũng hiểu rõ lễ nghi, phải trái. Giờ chỉ biết cầu trời khấn Phật cho người ấy đừng vì những tranh giành hậu cung mà lôi nhà chúng ta xuống bùn là phúc đức lắm rồi.

 

Những tiếng cuối cùng thốt ra miệng âm thanh nhỏ hơn hẳn, quá nửa không hề chắc chắn, nói chỉ để nói, để tự an ủi, vỗ về mình mà thôi.

 

-Cũng đành vậy! – Đức Trung nhắm mắt rồi lại mở ra, nhìn thẳng vào gương mặt người vợ cả, dặn dò – Phu nhân cứ yên tâm, trong cung ta sẽ nghĩ cách thu xếp. Chuyện ở nhà, trăm sự phải nhờ nàng lo liệu chu toàn rồi. À… nàng có cho việc trở thành con gái của chúng ta đáng được gọi là phúc phận cho kẻ khác hay không?

 

Cau mày tỏ ý không hiểu rõ ý tứ của chồng, hồi lâu sau người phụ nữ mới đáp:

 

-Không phải thiếp tự mãn nhưng thiếp cho đấy đúng là phúc phận.

 

-Phúc phận… Phúc ư?… Nữ nhân ấy chỉ dùng hai chữ “nhân duyên” mà thôi.

 

 

 

 

Gần một tháng trôi qua, trăng sắp tròn, lại đến một cái tết Trung thu nữa nhưng chẳng vì thế mà câu chuyện hậu cung của thiếu đế lắng xuống. Mỗi người nhìn, nghe câu chuyện ấy lại mang những biểu cảm, những suy nghĩ khác nhau.

 

-Quan Điện tiền ty đô chỉ huy họ Nguyễn sao? Chưa từng nghe đến. Con gái một người như thế mà có thể lọt vào mắt rồng hẳn nhan sắc phải rất phi phàm?

 

-Hồi quan gia còn ở cung Tiềm để, các cô quên người suốt ngày vùi đầu vào sách vở từ sáng đến chiều sao? Thế nên… tôi cược con gái quan đô chỉ huy nhất định phải là người thông tuệ, am hiểu đạo lý.

 

-Tôi còn nghe mấy cung tì đồn quan gia là tiên đồng, còn vị Sung nghi ở cung Vĩnh Ninh chính là ngọc nữ. Nhân duyên trời định nên từ lúc sách phong người ấy quan gia có để ý đến mỹ nhân nào nữa đâu.

 

-Úi giời, mới được non một tháng, ai biết được sau này thế nào. Quan gia anh tuấn, giỏi giang như thế, người đẹp xung quanh đâu hiếm. Các cô cứ bảo quan gia yêu chiều vị sung nghi ấy thế nọ thế kia, tôi nghĩ chắc gì đã bền. Như Phùng tiểu thư ấy, ngày trước chẳng phải được quan gia nâng niu lắm sao? Giờ thì thế nào? Đúng là phận bạc mà.

 

-Có trách thì trách thân phận tiểu thư Thục Giang không được cao quý như Sung nghi Vĩnh Ninh. Nói thế nào thì Đô chỉ huy cũng có công diệt trừ Lệ Đức hầu, tôn phò quan gia đăng cơ, đến lũ chúng ta còn biết ai hơn ai kém nữa là Hoàng đế bệ hạ.

 

Đám cung tì tụ tập dưới tán cây, tay ôm những cái rổ tre tiếng là đi nhặt sấu chín nhưng rổ của cô nào cũng chỏng chơ lăn qua lăn lại vài quả. Vỗ bộp lên trán, một nàng “à” lên rồi dúi cái rổ trong tay mình vào tay người đứng cạnh, toan xách váy dời đi:

 

-Chết dở, tôi phải đi nhận giấy viết, ít mực mài cùng bột làm bánh về cho tiểu thư Thục Giang. Các cô làm đi nhé.

 

-Làm gì mà phải vội thế. – Một nàng nhếch miệng cười, ánh mắt đưa ngang lóe lên những tia nhìn mỉa mai cay nghiệt – Với loại người như cơm thừa ấy cô hầu hạ chu đáo làm gì. Cứ để cô ta đợi đi. Hôm nay không có thì đợi đến mai, đến ngày kia.

 

Mấy tiếng rù rì tỏ ý tán đồng vang lên níu đôi chân thiếu nữ lại. Cô gái đảo mắt một vòng, miệng hơi dẩu ra lúc đưa tay định đón lại cái rổ.

 

-Các ngươi giỏi nhỉ? Làm việc thì không làm, ở đây đàm tiếu thị phi, không coi chỉ dụ của quan gia ra gì. Các ngươi nghĩ mình có mấy cái đầu, mấy cái lưỡi?

 

Cái rổ tre rơi xuống nền gạch rồi nảy nên làm mấy quả sấu chín vàng lăn lông lốc xung quanh gấu váy của mấy cô cung nữ lắm mồm nhiều chuyện. Bờ vai họ run lên từng cơn trước những lời lẽ lạnh lùng của Đức Vượng. Ngoái nhìn phía sau lưng, hắn hơi ngạc nhiên khi thấy gương mặt Thục Giang không còn mang những nét hoang mang, buồn bã như mấy bữa trước. Đôi mắt nâu trong ấy dưới ánh sáng như mật của buổi chiều thu bớt đi vài phần lung linh nhưng lại thêm vài phần bình tĩnh, điềm nhiên dù không biết là thực hay đang cố giả vờ.

 

-Đức Vượng, xin ngài niệm tình lúc trước, mắt nhắm mắt mở bỏ qua cho họ lần này.

 

-Tiểu thư, nhưng họ dám xúc phạm người kia mà. Chuyện này quan gia nhất định sẽ không để yên! – Viên hoạn quan gay gắt nói, không quên lừ mắt nhìn làm mấy cô nàng len lén ngước lên vội vàng cụp ngay mắt xuống.

 

-Quan gia bận trăm công nghìn việc, ngài đừng mang mấy chuyện cỏn con này làm phiền người. – Khóe miệng nàng cong lên nhưng ý cười không lan đến nơi đuôi mắt. Ảm đạm, miễn cưỡng và nhận nhịn, Đức Vượng đọc ra được hết những ý tứ ấy nên chẳng biết phải mở lời đáp lại hay khuyên giải thế nào. Chính hắn cũng không hề đoán được ý định của Hoàng đế.

 

Dậm đôi giày xuống một cái, viên hoạn quan sẵng giọng quát:

 

-Sao, còn quỳ ở đấy ăn vạ phỏng? Ta nhắc lại, quan gia giao cung Tiềm để cho tiểu thư họ Phùng quản lý. Tiểu thư là chủ nhân của các ngươi, mạo phạm tiểu thư là khinh nhờn phép vua. Lần này nể mặt chủ nhân các ngươi, ta coi như không nghe không thấy chuyện gì. Nhưng để có lần thứ hai thì đừng trách ta ác. Người có hai mắt, hai tai nhưng chỉ có một cái mồm thôi đấy!

 

Cũng rất nhanh, Đức Vượng đổi giọng, trang trọng nâng hộp gấm ôm trong tay lên đưa cho Thục Giang:

 

-Hôm nay hạ quan đến cung Tiềm để là theo ý chỉ của quan gia. Quan gia nói người nhận được thì mở ra xem.

 

Đôi lông mày thiếu nữ hơi nhíu lại nhưng rồi nàng nghe lời ngay. Cái run rẩy dâng lên trong lòng làm Thục Giang không để ý đến những gương mặt bàng hoàng, ngỡ ngàng đang ngước lên nhìn mình từ dưới nền đất. Họ không ngờ, nàng cũng không ngờ. Từ lúc quan gia lên ngôi, Thục Giang chỉ nhận được một tấm lụa rất đẹp màu thiên thanh Hoàng thái hậu ban, một hộp hương liệu tiếng là của Hoàng đế thưởng cho nhưng từ đó đến giờ bặt vô âm tín, khiến lòng nàng không khỏi nghĩ hộp hương ấy có khi không phải chủ ý của Tư Thành. Lật lớp gấm màu hồng dệt chìm những đóa mẫu đơn, đôi mắt cô gái mở lớn khi thấy bên trong đựng bát, thìa bằng gốm men lam vẽ hình mây nước, đũa ngà voi chạm trổ tinh vi, đĩa men ngọc vẽ hoa cúc dây mềm mại. Thứ nào cũng có một đôi, màu sắc nhã nhặn, tinh tế vô cùng.

 

Đức Vượng có phần chưng hửng khi thấy những món đồ ấy hiện ra trước mắt. Hắn những tưởng bên trong không phải trân châu, bảo thạch thì cũng trâm vàng, xuyến bạc, bét lắm cũng phải vài ba bộ váy cắt may khéo léo. Thế nhưng cảm giác của hắn chẳng quan trọng, Thục Giang dường như rất vui khi nhận được những món đồ ấy, nụ cười chợt trở nên tươi tắn lạ thường. Tuy không hiểu ý tứ của Tư Thành, càng không biết được Thục Giang trong mắt chủ nhân có vị trí ra sao nhưng nhìn thái độ ấy hắn biết quà đã tặng đúng người. Xua tay bảo bọn cung tì đi hết, thiếu nữ sóng bước bên cạnh viên hoạn quan, nói chuyện xa gần một hồi rồi mới ngập ngừng cất lời, hai tay siết chặt cái hộp gấm vào lòng:

 

-Đức Vượng, ngài giúp tôi chuyển lời đến quan gia: Thục Giang vô vàn biết ơn ân điển của người. Còn đây là chút lòng thành, xin ngài cầm lấy để uống nước.

 

Nhìn hai xâu tiền lấp ló đưa ra dưới tay áo cô gái, tên hoạn quan cẩn thận nhìn trước nhìn sau rồi đẩy nhẹ tay Thục Giang ra, lắc đầu:

 

-Tiểu thư chớ làm vậy. Hạ quan thân phận tôi đòi, chuyện gì cần làm thì phải làm thôi.

 

-Nhưng… nếu như không phải lần trước ngài đến cung Tiềm để, giúp ta mang bánh dâng lên quan gia thì…

 

Nhẹ mỉm cười, hắn ôn tồn nói:

 

-Lần đó, hạ quan giúp tiểu như như lúc trước tiểu thư đối đãi tử tế với hạ quan. Món quà này thực sự là tâm ý của quan gia, không phải do hạ quan nói ra nói vào. Không có công không dám nhận lộc. Đúng là giờ quan gia sủng ái lệnh bà ở cung Vĩnh Ninh nhất nhưng không phải vì thế mà người quên tiểu thư. Quan gia ăn bánh xong cả ngày hôm đó rất vui vẻ, hôm nay còn dặn hạ quan đến nói lại rằng, quan gia đợi tiểu thư.

 

Những điều Thục Giang muốn hỏi nhưng không biết phải mở lời thế nào nhanh chóng được Đức Vượng giải đáp. Xem ra hắn nhanh nhẹn hơn hẳn lúc ở cung Tiềm để rồi. Đã có lúc nàng muốn hỏi dò qua viên nội thị ấy xem thân phận ngày trước Tư Thành hứa cho nàng giờ chàng còn nhớ hay không. Nhưng cái ý muốn ấy mới nhen lên đã làm Thục Giang thấy ê chề, lại thấy cả sợ hãi. Biết đâu… Đức Vượng sẽ nói ra những điều không như ý nguyện. Huống hồ từ trước, nàng đã sớm biết người đàn ông thường ngày hết mực chiều chuộng mình không hề đơn giản. Đợi, nói cho cùng nàng chỉ có thể đợi mà thôi, như lời người ấy nói trước khi vào cung.

 

“Chờ ta ở đây, được không?”

 

Lúc ấy, Thục Giang đã ngây ngốc gật đầu, rồi đã có lúc nửa đêm tỉnh dậy, từ từ gặm nhấm, từ từ cười mình ngu ngốc. Làm người phụ nữ ở cạnh Tư Thành thực sự chẳng dễ chút nào, nàng cũng chẳng tự tin bản thân mình có thể làm được chuyện ấy. Có điều nàng biết mình vẫn còn có thể thành tâm thành ý mà đợi mà chờ. Phí hoài tuổi xuân… vô vọng hay… hoang đường, nàng không biết cái gì đang thực sự dành cho mình phía trước.

 

Ít nhất, Thục Giang tin người ấy, tin người từng đứng sau bụi ngâu nhìn nấm mộ sơ sài nàng vun lên chôn cất Đông Phong. Dù cho lắm lúc cũng nghĩ… cái niềm tin bấu víu ấy liệu có khi nào mảnh hơn sợi chỉ hay không?

 

 

 

***

 

 

 

Nắng vàng tưởng như nóng gắt nhưng thực ra chỉ như một tấm vải sa mỏng tỏa hơi ấm mờ nhạt trên nền không khí lành lạnh. Vượt lên khỏi những hàng cây dày mọc thành bức tường xanh ngắt ôm lấy không gian tĩnh mịch bên trong là những mái ngói lưu li lấp lánh. Giữa khung cảnh ấy, gương mặt nửa ẩn dưới bóng mát của mái đình, nửa nhuộm ráng chiều vàng ối khiến thiếu nữ có vẻ gì đấy thật kì quặc. Hải Triều dựa vào cây cột chống sau lưng, tay thoải mái đặt trên đùi, mắt hướng về phía mái cung điện chênh chếch hiện ra ở mé bên trái hồ sen. Chiều nào nàng cũng ngồi lẩm nhẩm đếm đi đếm lại chín tượng uyên ương trên những viên ngói úp nóc mỗi bên, như sợ sẽ có con nào vỗ cánh bay mất.

 

Gió thổi tới làm cả mặt hồ gợn sóng lăn tăn. Có khi cái bóng nơi đáy nước còn rung động trước cảnh sắc nhiều hơn chính bản thân thiếu nữ. Trên mặt lan can gỗ, con chữ viết bằng nước trà gần khô hết, để lại vài nét nguệch ngoạc mờ nhòa, tùy tiện. Nhìn vậy chẳng ai có thể đoán được chủ nhân của nó mới nãy viết chính xác hai chữ Vĩnh Ninh. “Vĩnh Ninh… nghĩa là mãi mãi bình yên” – Đôi môi hồng mấp máy những lời ấy như đang tự lẩm bẩm cho mình nghe, âm thanh mỏng nhẹ đến mức chính Hải Triều còn nghĩ nó bị những tiếng rì rào của cành lá bên kia hồ nuốt gọn.

 

-Nô tì đã dặn dò ngự trù cẩn thận theo ý của Sung nghi. Cúi xin lệnh bà sửa soạn để nghênh đón thánh giá. – Thụy An đổi ấm trà mới, kính cẩn thưa trong khi lén nhìn vị chủ nhân đang hướng ánh mắt lãng đãng về phía bờ hồ. Bà thực sự không biết cảnh trí ở cung Vĩnh Ninh này đẹp đến độ nào mà nữ chủ nhân có thể chiều chiều ngắm nghía như thế.

 

-Ta biết rồi, cô lui trước đi. Ta muốn ở ngoài này thêm lúc nữa! – Hải Triều mỉm cười, nhẹ nhàng đáp.

 

Cảm thấy cuộc nói chuyện đã rơi vào hồi bế tắc nhưng người cung nữ không còn vì thế mà tỏ ra lúng túng như lúc ban đầu mới tiếp xúc với vị chủ nhân trẻ tuổi này.

 

-Nô tì được giao việc hầu hạ, giúp đỡ lệnh bà làm quen cuộc sống trong Cung thành, những lời này nô tì nói ra nếu có làm lệnh bà không hài lòng thì cúi xin người vẫn cứ lắng nghe.

 

Những lời rào đón ấy là dấu hiệu của một màn giáo huấn. Hải Triều biết rõ thế nên xoay người lại, đặt hai chân yên vị xuống mặt sàn đá lạnh, nghiêm trang lắng nghe. Cúi đầu xuống thấp tỏ ý khiêm nhường, người phụ nữ chầm chậm mở lời, nghe như giảng bài:

 

-Lệnh bà là chủ nhân một cung, trên hầu hạ quan gia, hiếu thuận với Hoàng thái hậu; dưới lại quán xuyến mọi việc trong cung điện của mình. Sung nghi đại lượng, không chấp nhặt với kẻ hầu người hạ nhưng lệnh bà là chủ nhân, khoan thứ quá thì nô tì, hoạn quan dễ sinh khinh nhờn. Làm tốt được thưởng đã đành, nhưng nếu bọn chúng làm sai, xin Sung nghi đừng quá nhân hậu mà bỏ qua hết lần này đến lần khác. Người cứ tức giận, cứ trách tội. Thương cho roi cho vọt, người xưa đã dạy thế rồi ạ!

 

Gấu váy lụa khẽ động khi gió thổi qua cuốn theo hương sen tàn lá úa lẫn với mùi bùn non ngai ngái. Hải Triều ngẫm nghĩ một hồi rồi ôn hòa đáp:

 

-Ta biết rồi. Từ sau sẽ lưu tâm!

 

Chút tập trung của thiếu nữ như nắng lọt qua kẽ lá, lúc này thì đậu trên nền đất nhưng chớp mắt sau đã tan hòa trong mênh mang nắng gió. Kẻ dưới lúc đầu còn e sợ, sau vì cái thờ ơ, không mấy gắt gao của Nguyễn Sung nghi mà sinh nhờn, bê trễ việc trong nội cung. Lạ một cái, những việc liên quan đến Hoàng đế, cô gái học rất nhanh, lo liệu chỉn chu đâu vào đấy. Còn với những việc khác, thực sự rất khó đánh giá, những từ như “nhân hậu”, “quảng đại” kia chẳng qua chỉ để nói cho hay. Người đàn bà đâu dễ quên cô gái nhu mì, dịu dàng ấy đã có lúc không cần lớn tiếng, chỉ cần nghiêm mặt đã có thể khiến cung tì sợ hãi mà sụp xuống chân xin xá tội. Cái thần thái sắc bén không chút khoan dung, độ lượng lúc đó thực sự khiến người ta bàng hoàng. Chuyện chung quy chỉ là do mấy cô nàng mải cợt nhả, không cẩn thận trong lúc lau dọn, sắp xếp lại chỗ nhạc cụ đặt trong cung Vĩnh Ninh mà thôi.

 

-Trình… Thụy… An! – Đưa tay vén mấy sợi tóc lòa xòa ra sau mang tai, nàng thầm thì nhắc lại ba chữ ấy, đôi môi hơi mím cười nhẹ như thể nghĩ đến chuyện gì nực cười lắm.

 

Hồi mới chân ướt chân ráo lên kinh, Hải Triều từng hỏi chị Kim Oanh tại sao có những người lại mang họ lạ thế. Chị bảo nghe đâu từ thời Thái Tông Hoàng đế còn sống, vì Cung Từ Hoàng thái hậu húy là Trần nên mới bắt người trong thiên hạ phải tránh chữ ấy đi, ai mang họ “Trần” thì phải đổi sang họ “Trình”[4]. Lần đầu nghe chuyện ấy, nàng chỉ gật gù tỏ vẻ đã hiểu, sau mới nhận ra mình ngây thơ thế nào.

 

“Là học Trần Thủ Độ… là học Trần Thủ Độ chứ có gì đâu[5]. Cuối cùng… là… sợ lòng người hãy còn tưởng nhớ đến triều cũ. Sợ hãi, đớn hèn cũng gần nhau lắm!”

 

Có lần uống say, thầy Nguyễn đã cười chua chát mà nói thế, làm ông bà trùm đến anh kép Thuận cùng mấy cô đào lớn tuổi mặt cắt không còn hột máu. Cách đối đãi của bản triều với công thần ra sao chẳng vì một câu chê mà xấu đi, càng không vì một câu khen mà tốt lên. Nàng không nặng lòng thế sự như thầy Nguyễn, chỉ thấy vui khi ai đó không dưng diễn trò cho mình xem để tiêu phí hết cuộc đời ảm đạm. Vậy là đủ rồi.

 

Liếc mắt nhìn tấm lưng gầy gầy của Thụy An khuất sau hàng dương liễu, Hải Triều tự nhiên nghĩ đến mẹ. Bất kì lúc nào nhìn sau lưng những người phụ nữ đứng tuổi, dáng dấp tảo tần, hao gầy, nàng đều có liên tưởng ấy, lắm khi còn tưởng vì mình đã quên mất gương mặt của Mai Loan rồi. Ý nghĩ ấy lướt qua làm ngón tay hết cuốn rồi thả lọn tóc đen cứng lại như tượng đá. Gương mặt vô cảm hồi lâu mới khẽ cử động, mắt nheo lại lúc nhớ đến lời nhỏ to vô tình lọt vào tai, cái đầu hơi nghiêng nghiêng như thể suy nghĩ. Nếu không dựa vào vị thế là người của Quang Thục Hoàng thái hậu, cung nữ ấy sao có gan dạy bảo Hải Triều hết lần này đến lần khác. Để người ấy ở cạnh mình, bề trên có tâm ý gì, nàng có thề đoán được vài phần.

 

Tà dương vàng vọt.

 

Tháng trước, hoa sen lác đác. Giờ trên mặt hồ chỉ còn lại những phiến lá khô quắt gục xuống gật gù trong gió heo may. Lá sen mục ruỗng, bỏ trơ lại những đường gân chằng chịt nom từa tựa tấm mạng nhện giăng giăng, khiến người ta sập bẫy trong một buổi chiều tàn. Mặt nước từng có thời biêng biếc, lá từng có lúc non tơ, hoa từng có thời thắm sắc… cuối cùng cũng chôn thân trong sắc thê lương. Kể ra cảnh tiễn đưa này tráng lệ biết mấy khi mặt trời còn gồng sức tô lên chút ánh đỏ rực trước khi tắt ngấm nơi đường chân trời.

 

Soi mình trên mặt nước thâm u tù đọng, những thân sen lay lắt ngả vào nhau dựa dẫm, chẳng biết lúc nào sẽ tả tơi rơi rụng như khi người ta đụng phải tàn hương trên lư đồng. Thế mà cái thân xác mỏng mảnh kiệt quệ ấy vẫn đủ sức neo giữ con chuồn chuồn kim mỏi cánh, giương mắt nhìn tịch liêu thấm đẫm trong trời đất. Chiếc lá sen buông mình rơi chạm mặt hồ phẳng lặng, tan tác rã rời hệt như tro tàn cũng có thể tạo thành một nét âm thanh hư thực, vĩnh hằng. Khi ấy, mấy đầu ngón tay Hải Triều khẽ động, khóe môi nhếch lên. Ừ, hình như nàng đang cười, cười nhẹ như đôi cánh nổi đường gân trong suốt của con chuồn chuồn rung rung màng tơ mỏng trong gió thu.

 

Nữ nhân từng nghĩ cuộc đời sau khi vào cung sẽ vô cùng đáng chán vì phải xa rời canh hát với tiếng thẻ tre quẳng xuống chiếu hoa, vắng tiếng đàn ca, phách trống. Thực ra nàng chưa từng chán ghét sự náo nhiệt, ồn ào bao giờ. Nhưng rồi rất nhanh thôi, Hải Triều nhận ra hàng đêm hàng đêm mình có vở diễn lớn nhất của cuộc đời. Chiếc quạt ngà xòe rộng, xoay tròn trên những đầu ngón tay, chao qua chao lại như tờ giấy mỏng, che ngang gương mặt mà ý cười đã dâng lên đến đuôi mắt cong cong. Nào thì gấm vóc lụa là, nào thì xuyến vàng vòng ngọc, nào thì xông hương, điểm trang, chỉ khi ánh sáng cuối cùng của ngày mất hút sau hàng cây phía trước cung Vĩnh Ninh, nhịp chảy trôi của thời gian mới thực sự bắt đầu. Dúi dải lụa vào tay Ngọc Hồ, mái tóc tơ đen nhánh nhẹ xõa xuống bờ vai thon, hoàn chỉnh dáng vẻ của một cung tần dịu dàng, mỹ lệ.

 

Lúc bát canh sen được chuyển đến gần phía Hoàng đế ngồi sao cho vừa tầm tay với, xung quanh là mấy đĩa rau luộc xanh mướt, nàng mới tỏ ý hài lòng, đón lấy chén và bình rượu trong chiếc khay vàng trong tay cung tì.

 

-Lệnh bà, như vậy… có ổn không? – Ngọc Hồ e dè nhìn những đĩa cá hấp, thịt kho được xếp ở hai đầu bàn, không khỏi thấy băn khoăn nhưng rồi cũng đành im lặng khi nhận được cái gật đầu của Hải Triều.

 

-Trẫm đói lắm rồi, có thể ăn được chưa đây?

 

Câu đùa tếu ấy vang lên ngoài ngưỡng cửa làm đám cung tì, hoạn quan giật mình, luống cuống sụp quỳ. Chớp nhẹ hàng mi làm sóng xuân lăn tăn nơi đáy mắt, đôi môi hồng như cánh hoa đào hơi cong lên nửa như nũng nịu, nửa lại như tán đồng sự bất ngờ mà Tư Thành mang đến. Hải Triều mới khom lưng định hành lễ thì đã có hai bàn tay đỡ nàng đứng thẳng dậy, công khai, hoa mỹ kéo tấm thân yểu điệu ấy sát vào lòng. Chàng cúi xuống, hơi thở lướt nhẹ qua chiếc cổ thon trắng ngần theo lời nói:

 

-Là… hương hoa nhài. Nàng thật khéo chọn đấy!

 

Ánh mắt ngước lên lưng chừng, mới chạm đến cổ áo thêu rồng rồi cụp ngay xuống. Khẽ nắm hai bàn tay, cô gái đẩy nhẹ Tư Thành ra, lệnh cho người dưới dâng nước rửa tay, súc miệng rồi sai Ngọc Hồ dọn cơm lên. Chiếc khăn trao tay, ánh nhìn qua miệng chén chan chứa cái riêng tư êm ái khiến đám cung tì đỏ mặt. Từ khi Nguyễn Sung nghi tiến cung, người ta dần quen với việc Hoàng đế thường xuyên đến cung điện ấy, ăn cơm, thưởng trà xong nhất định sẽ nghỉ lại. Những ngày chính sự bận rộn, vào đúng tầm giờ này thế nào cũng thấy tay hoạn quan thân tín bước thấp bước cao chạy đến, trên tay không ôm theo một chậu hoa quý thì cũng là hộp gấm đựng vật gì quý giá, chuyển lời của quan gia đến Sung nghi rằng không phải đợi cơm ngài. Cảnh tượng tình chàng ý thiếp ấy ngỡ tưởng chỉ có ở chốn dân gian, ai ngờ đâu… Chưa để đám cung tì tưởng tượng thêm, Thụy An đã hắng giọng ra hiệu cho bọn họ lui hết, chỉ để lại duy nhất Đức Vượng.

 

-Lúc nãy quan gia khen canh củ sen miếng nào cũng đẹp như ngọc phỉ thúy, ngoài dòn mà trong lại mềm, ngọt thanh, dễ chịu. Không biết do ngự trù nấu giỏi hay do Sung nghi nhà chúng ta đổ mật vào đây? – Một cô nàng che miệng cười, liếc mắt về phía ánh sáng hắt ra từ căn phòng của cung Vĩnh Ninh.

 

-Trời oi bức, quả nhiên quan gia không đụng đũa đến mấy món thịt cá. Lúc đầu em không hiểu ý của Sung nghi… cuối cùng thì…

 

-Thế nên cô cả đời chỉ làm được cung tì thôi, hiểu chưa?

 

Mặc đám cung nữ nói ra nói vào những điều vô thưởng vô phạt rồi lân la đến tán dương chủ nhân, Thụy An nhè nhẹ mỉm cười, lặng lẽ bước theo sau, không biết vô tình hay hữu ý mà nhìn lướt Ngọc Hồ một cái.

 

-Mấy năm cháu theo hầu quan gia xem ra không bằng được một tháng lệnh bà ở bên hầu hạ người.

 

-Lệnh bà thiên tư hơn người, cháu đâu so được! – Nàng ngước nhìn lên, cười toe toét hồn nhiên rồi co chân chạy tới, níu lấy bờ vai mấy cô nàng phía trước – Sung nghi có lệnh tối nay chúng ta được ăn sớm, không phải ở lại hầu hạ bề trên. Đi thôi, tôi đói lắm rồi.

 

 

 

 

Vừa thấy Tư Thành gác đũa, Hải Triều đã đặt bát xuống, định đứng dậy rót trà thì bị chàng ngăn lại. Nụ cười vẫn giữ trên môi nhưng sau mấy lớp áo lụa, nàng tự nhiên thấy có chút ngột ngạt vô cớ dù tất cả những cửa sổ đều mở rộng. Những câu chuyện phiếm vui vẻ về thời tiết, chim thú, hoa cỏ giống hệt hôm qua, hôm kia được điểm tô bằng tiếng cười dần dần nhạt đi như rượu để lâu không uống, tàn dần khi đám cung nữ nhiều chuyện lui hết.

 

-Đám người dưới không biết nhìn mặt chủ nhân để đoán tâm ý, nàng cần gì thì cứ ra lệnh cho chúng, đừng ngại! – Tư Thành dịu dàng cất lời, mỉm cười khi nhướn người, lách cách đôi đũa thả miếng thịt nạc vào bát Hải Triều – Như chuyện ăn uống chẳng hạn, nàng không phải tự ép mình theo quy tắc trong cung. Chẳng phải trước nay đào nương không được ăn đồ quá cay, quá mặn hay quá mỡ vì phải giữ giọng hát sao? Thanh đạm là điều tốt, nàng nhất định sẽ rất hợp với mẫu hậu.

 

Thoải mái ngả người ra sau ghế, đón lấy chén trà từ tay Đức Vượng, Tư Thành khoan khoái nghiền ngẫm vẻ mặt ngạc nhiên của cô gái ngồi đối diện, mắt không che đậy sự hài lòng khi nàng đáp:

 

-Thần thiếp hiểu rồi! Tạ ơn quan gia lưu tâm ưu ái.

 

-Thầy thuốc ở Thái y viện không rành những bài thuốc bí truyền trong dân gian. Mấy thang thuốc bắc dùng để nấu nước ngâm tay nàng dùng thử xem thế nào. Nếu không vừa ý thì cho gọi mấy người đó đến căn dặn lại. – Chàng thong dong tiếp lời – Khi nào rảnh rỗi tấu một khúc nhạc cho trẫm nghe, được không?

 

Trong khoảnh khắc, mấy đầu ngón tay tì trên thân đũa theo lực nhấn xuống mà thoáng trắng bệch. Thiếu nữ cúi đầu, có phần nhanh nhẹn hơn bình thường khi lễ phép đáp:

 

-Thưa vâng!

 

Vội vàng ăn cho xong bữa, những thứ nuốt vào có hương vị ra sao, nóng ấm hay đã nguội lạnh đều chẳng có ý nghĩa. Xưa nay nàng tiếp khách không nhiều, những lần ngồi lâu nhất ngoài múa hát cũng chỉ dừng lại ở ngâm vịnh thơ ca, xướng họa về cảnh sắc tươi đẹp, hay nghe tán chuyện giời bể nên chưa từng trải qua cảm giác đầu óc căng ra như sợi dây đàn, phải dò đoán trước sau từng từ từng chữ. Tất nhiên lần đối diện với Tuyên Từ Hoàng thái hậu là một ngoại lệ khác.

 

Những việc Hải Triều làm ở cung Vĩnh Ninh đương nhiên sẽ có người thưa lại ngay với Tư Thành. Hiểu rõ vậy nên càng lúc nàng càng thấy mình giống con chuột nhắt bị vờn qua vờn lại giữa móng vuốt của mèo. Nàng toan tính đã đành nhưng cái toan tính của nàng thực sự trước người ấy chẳng qua chỉ là trò trẻ con không hơn không kém. Cằm chìa vôi bằng bạc vào cái bình vôi bằng vàng ròng chạm nổi hồ điệp song phi, bờ môi mím chặt lại làm ửng sắc đỏ tươi tắn. Lúc nàng têm miếng trầu cuối cùng cũng là lúc Hoàng đế tắm xong, ung dung quay lại sau án thư không đọc sách thì cũng phê duyệt tấu chương. Không để chàng mở lời sai bảo, đôi chân trần lướt đi trên những viên gạch tuyệt đẹp không tạo thành dù chỉ một âm thanh thừa thãi.

 

-Nàng đang đọc sách gì? – Tư Thành cất lời, chuyển ánh mắt từ bản tấu đặt trên bàn lên gương mặt chăm chú nhìn nghiên mực của người còn gái.

 

-Thần thiếp đang đọc Kinh thi. – Ngơi tay mài mực, Hải Triều hơi ngẩng đầu, khéo léo để mắt không nhìn dù chỉ là một nét bút trên những bản tấu của Hoàng đế. Nàng không nghĩ chàng vui tính đến mức mang những tấu chương quan trọng từ ngự thư phòng đến cung Vĩnh Ninh để phê duyệt. Nhưng dù cho những bản tấu kia có vô thưởng vô phạt đến thế nào thì cũng là thứ chắc chắn Hoàng đế không muốn để nữ nhân trông thấy, càng không phải để một nữ nhân xuất thân quỷ quái như nàng dòm đến.

 

-Vậy sao? Trẫm tưởng nàng đã đọc hết tứ thư, ngũ kinh rồi? – Chàng buông lời, gập tập giấy trên bàn lại, điềm nhiên mở ra một tập khác.

 

-Thần thiếp là nữ nhân, đọc sách thánh hiền nhưng có nhiều điều không thật hiểu hết nên giờ mới muốn ôn cố tri tân[6].

 

Khi nói những lời ấy, Hải Triều đột nhiên nghĩ đến ông trùm Tuân. Ngồi trên chiếc sập gỗ kê giữa trung đường[7], ông từng phì phèo khói thuốc lào rồi chỉ mặt nàng, bảo: “Ngu mà để người ta biết là ngu, thông minh mà để người ta biết là thông minh thì có gì đáng nói. Kẻ khôn ngoan nhất chính là biết giả ngu đúng chỗ. Nhớ lấy điều này: nam nhi đại trượng phu lúc nào cũng muốn mình cao hơn nữ nhân ít nhất một cái đầu. Kẻ ngu dốt, hẹp hòi thì coi đàn bà con gái có học là lũ cứng đầu, khó bảo. Người quân tử gặp được nữ nhân tài sắc thì coi là bạn tâm giao, là tri âm tri kỉ. Phải đối đãi ra sao, phải cư xử thế nào để thanh mà không tục, làm quan viên thích mình, mê mình, con tự nghĩ đi”.

 

In trên bức tường, hai hình bóng một đứng một ngồi như hòa làm một. Đức Vượng nhỏng cổ nhìn, một tay đỡ má, một tay liên hồi đập chan chát lên chân. Di di con muỗi nát bét trên đầu ngón tay, Đức Vượng nheo nheo mắt, than vắn thở dài:

 

Vì mày tao phải đánh tao. Vì tao tao phải đánh tao vì mày.

 

Với hắn, cung Vĩnh Ninh chẳng có gì hay, chủ nhân của cung Vĩnh Ninh càng chẳng có gì đặc sắc để đến nỗi ngày nào quan gia cũng lui đến, cười cười nói nói. Phận làm kẻ dưới phải cam tâm tình nguyện hầu hạ chủ nhân đã đành nhưng đến cả một ánh đèn lồng đỏ trông cho vui mắt cũng chẳng có, cầu một âm thanh không phải tiếng lá cây, côn trùng cũng là điều xa xỉ. Thế mà hình như quan gia thích, thích sự tĩnh mịch rờn rợn ấy còn hơn cả thích người. Lắm lúc Đức Vượng nghĩ chỉ cần trong bữa cơm chiều có tiếng lách cách bát đũa của một người khác có khi đã là quá đủ với Hoàng đế rồi. Nghĩ đến đấy, hắn thấy đầu óc mình ong ong toàn những ý nghĩ hết sức điên rồ, phi lý, liền khoanh tay ngả người về phía cây cột, thầm cầu mình không ngủ quên mất.

 

-Đức Vượng!

 

Tiếng gọi của Tư Thành làm tên hoạn quan giật bắn, vội vàng đẩy cửa bước vào. Hắn khấp khởi mừng thầm khi rời cung Vĩnh Ninh, ôm trong tay chồng tấu chương đã có mực son của Hoàng đế. Lúc cánh cửa khép lại, nghe đâu còn thấy tiếng của Tư Thành vọng ra:

 

-Nói đến Kinh thi… trẫm tự nhiên nghĩ đến mấy câu thơ trong bài Quan thư. Câu trước là “Yểu điệu thục nữ”. Nàng biết câu sau chứ?

 

Bàn tay ươn ướt mồ hôi lạnh dưới ống tay áo rộng nhẹ nắm lại, Hải Triều hơi nghiêng đầu né tránh ánh mắt âu yếm của Tư Thành, đôi môi hết mở lại khép rồi mới đáp:

 

-Là… Quân tử… hảo cầu.

 

Chàng vỗ tay tán thưởng, cất tiếng cười sang sảng:

 

 -Ngọc Huyên, nàng thử nói xem trẫm có phải quân tử hay không đây?

 

Chưa để cô gái trả lời, bàn tay tưởng chỉ quen cầm bút mạnh mẽ kéo cả thân hình Hải Triều ngã vào vòng tay ấy. Cảnh trí trước mặt đột nhiên thay đổi, bị chắn bằng bờ vai rộng trong tấm áo gấm trắng thoang thoảng mùi quế thơm của Hoàng đế khiến nàng bối rối. Ngồi yên vị trên đùi Tư Thành, Hải Triều cúi đầu làm mái tóc đen xõa xuống như tấm rèm mỏng đen nhánh, đung đưa.

 

-Từng nghe từ xưa có nhiều người tìm đủ mọi cách để mua lấy một nụ cười của giai nhân, trong đó không ít kẻ là hôn quân bạo chúa khiến người đời phỉ nhổ. Nhưng anh hùng nan quá mỹ nhân quan, huống hồ mỹ nhân của trẫm lại là ngọc nữ. Sính lễ phụ mẫu nàng đã nhận nhưng quà trẫm tặng riêng nàng giờ tính sao đây? Hồ nước trong cung Vĩnh Ninh đủ rộng để bắt được cả trăm sao trên trời, giờ không biết nàng còn hứng thú với gan ruồi, mỡ muỗi hay không, cả chín chục con dơi trẫm đã mất công se duyên nữa chứ[8]?

 

Việc tiến cung của cô con gái thứ hai nhà quan Điện tiền ty đô chỉ huy Nguyễn Đức Trung ồn ào ở chốn quan trường là một lẽ, ngoài dân gian cũng không thiếu lời đồn đại bởi đoàn ngựa xe chở những tráp đồ lễ phủ nhiễu đỏ diễu qua phố phường đủ làm thiên hạ lóa mắt. Trước sự ưu ái, phóng tay chi tiêu của Hoàng đế, vợ chồng Nguyễn Đức Trung được thêm một phen hoảng hồn, phải vội vàng dập đầu mượn lời khuyên can, xin quan gia thu bớt sính lễ. Cái dân chúng nhìn thấy đã bị cắt bỏ kha khá rồi mà còn hoành tráng như vậy, nếu để đúng y như ý Tư Thành, thật không biết quan tu sử sẽ chép cái gì vào chính sử nước Nam nữa.

 

Bản thân Hải Triều cũng chột dạ khi nghe Tư Thành nhắc lại những món đồ thách cưới ấy. Ngài biểu dương, ban thưởng cho công thần, người hiếu đễ với tiết phụ[9] trong thiên hạ vô cùng công bằng, không chút keo kiệt nên khó có kẻ nào lại mượn chuyện hôn lễ để nói ra nói vào. Nhưng mạo hiểm vẫn cứ là mạo hiểm. Nguyễn Đức Trung có thể đã quên nhưng Hải Triều thì biết rõ tại sao Hoàng đế khăng khăng muốn chọn sính lễ như vậy. Tất cả đều dựa vào khúc hát trống quân thách cưới mua vui nhiều năm trước của nàng.

 

Mấy đầu ngón tay ngừng lén lút vần vò vạt áo, nàng ngập ngừng ngước mắt nhìn lên:

 

-Gan ruồi, mỡ muỗi quý như vậy vào tay người không biết nấu nướng như thần thiếp thì quá uổng phí. Nên… mấy thứ đó thần thiếp cúi xin quan gia thu lại. Còn mấy chục con dơi kia được người se duyên, đó là phúc phận của chúng. Thần thiếp không dám chia rẽ đôi lứa, biến chúng thành mẹ góa con côi vì cái thích của bản nhân mình. Xin quan gia tác thành để chúng được bạch đầu giai lão, giúp thần thiếp tích chút công đức về sau.

 

-Vậy theo ý nàng. – Chàng nhìn lên, đáy mắt tràn ngập ý cười nhưng lẩn khuất trong đó là những khoảng tối thẫm thăm thẳm lóe lên lạnh lẽo rất nhanh rồi tắt ngấm – Nhưng… nói một hồi, cuối cùng là nàng vẫn muốn từ chối trẫm, đúng không?

 

Nụ cười chưa hiện trên khóe môi đã chực chờ tắt ngấm. Nàng hít vào một hơi thật sâu để trấn tĩnh trái tim đang vô cớ đập điên cuồng trong lồng ngực. Mi mắt nhắm lại. Những ngón tay dần duỗi ra dưới ống tay áo lụa màu tím nhàn nhạt.

 

-Đưa tay đây! – Tư Thành lặng lẽ nói, giọng trầm hẳn xuống khi xòe rộng bàn tay mình.

 

Những ngón tay hơi thô ráp với những vết chai nổi cộm lên ở nơi thân bút lông tì vào, nơi gan bàn tay nắm chặt chuôi kiếm xoa nắn những đầu ngón tay mềm mại, những khớp ngón tay xương xương của Hải Triều.

 

-Trẫm không muốn ép uổng nàng. Bàn tay này trẫm chỉ nắm một nửa, nếu nàng không muốn, lúc nào cũng có thể rút ra, hiểu không?

 

Từng lời, từng chữ như những hạt mưa rào rơi xuống mặt lá lộp bộp, vỡ tan thành những giọt long lanh, thấm xuống mặt đất cằn cỗi rang mình dưới nắng hạ. Kẻ đứng dưới hiên ngắm mưa kể ra thì cũng khá vui, mấy khi trên chiếu chèo có người tung kẻ hứng, cùng nhau xướng họa những mỹ từ mùi mẫn, mủi lòng. Thái Tông Văn hoàng đế có linh, biết được chuyện này chắc sẽ nổi trận lôi đình, bao nhiêu công sức bãi trò hát chèo ở chốn cung cấm cao sang giờ có được tính đã đổ sông đổ bể hay chăng[10].

 

Nói cho cùng ở đời, ai chẳng có lúc sắm cho mình một vai nào đấy, lúc là đào thương, khi lại là đào lệch, lắm lúc còn phải đóng cả vai hề.

 

 

 

***

 

 

 

Lúa gặt đã gần xong, màu vàng óng theo nắng trĩu xuống dưới đòn gánh cong cong trên vai những cô thiếu nữ. Vành nón quai thao chòng chành theo nhịp chân bước trên những bờ ruộng mấp mô giữa ban trưa lồng lộng. Đám trẻ con chân trần lem luốc hò nhau chạy đuổi trên những thửa ruộng còn trơ gốc rạ, thỉnh thoảng lại rộ lên những tiếng reo hò. Lam Ninh cười dài, ánh mắt miên man, ngơ ngẩn trong cơn gió cuốn tung vỏ trấu nhẹ bẫng lên trời. Vòng tay ôm lấy hai chân, hàng mi rủ xuống khi nàng gác cằm lên đầu gối, bỗng đâu nhớ đến mấy lời chua ngoa của bà thím.

 

“Bằng tuổi cô người ta con bồng con mang cả rồi đấy, phải biết mình bao nhiêu tuổi mà hành xử cho phải phép chứ? Cái số không lấy được chồng thì phải chịu nhưng thế nào thì vẫn là con nhà dòng dõi, suốt ngày bám theo một thằng con trai hỏi có nhìn được không? Hay cô định đi theo thằng đấy, coi như cho không rồi để người làng cười vào mũi gia đình này thì mới chịu được?”

 

Xưa nay mẹ nàng chưa từng cấm cản chuyện gì, duy chỉ có lần này lại hùa vào với người đàn bà ấy, có khác chăng là giọng điệu mềm mỏng hơn thôi. Xoay xoay chiếc vòng bạc ở cổ tay vốn là của hồi môn bà ngoại cho mẹ trước lúc đi lấy chồng, mấy đường hằn sâu hiện lên trên trán khi cô gái trẻ chau mày.

 

“Thế Vinh là người tử tế, thực lòng mẹ rất vừa ý khi con đánh bạn với cậu ấy. Có điều giờ cả hai đứa chẳng còn là trẻ con nữa, làm gì cũng phải nhìn trước nhìn sau, chớ để người ngoài đàm tiếu… Con thì… Ninh, con nghĩ xem, sau này Thế Vinh cũng phải lập gia đình, con cứ gặp cậu ấy suốt như vậy đâu có được… Là mẹ không tốt, khiến con sinh ra đã thiệt thòi, chẳng được thứ gì trọn vẹn!”.

 

Lá cỏ đứt đôi trong tay, nương mình bay là là trong gió. Có lần bà nội lúc ngồi giã trầu đã chẹp miệng bảo với cả ông nội lẫn bà thím của nàng rằng: “Con nhà người ta câm, điếc thì cả đời ở vậy. Ai được như Vệ Quốc công chúa, được gả vào chỗ thanh cao. Con bé Lam Ninh nhà ta coi như bỏ đi thôi!”. Mấy chuyện thể diện phù hoa từ lâu nàng không còn để ý, lần này bận lòng là do dính dáng đến cả mẹ lẫn Thế Vinh. Mím môi lại, nàng hít đầy lồng ngực mùi lúa mới lẫn cùng mùi đất, mùi rơm rạ rồi đứng dậy, định đi về nhưng chân cứ đi qua đi lại chỗ cây đa đầu làng.

 

-Tiểu thư đợi tôi sao?

 

Giọng nói ấy đường đột đến nỗi làm nàng giật mình, lắp bắp một hồi cuối cùng không biết là gật hay lắc. Chuyển tay nải từ bên này sang bên kia, Thế Vinh thôi không nhìn vào gương mặt như quả gấc chín đỏ của cô gái. Chàng cười cười, ngồi xuống gốc đa nổi gồ lên như con trăn lớn xù xì, ngửa cổ uống nước. Vần vò vạt áo, lướt mắt qua gương mặt thư sinh trông thì hiền lành, đĩnh đạc nhưng hai mắt lúc nào cũng sáng lên những tia nhìn ranh ma không rõ đang mưu tính chuyện khôi hài gì, Lam Ninh kín đáo mỉm cười rồi xoay mình định dời đi.

 

-Tôi đã tính về từ mấy hôm trước. – Thế Vinh cất lời – Nhưng chẳng may dính mưa, kho sách của thầy học ướt cả, nên là…

 

“Ở lại hong sách? Sắp xếp lại? Đọc được những gì?” – Nàng vén váy ngồi xuống, vừa cười vừa lắc đầu rồi viết lên nền đất ẩm mấy chữ ngắn gọn.

 

Mắt chàng sáng lên, chỉ chờ có thế là hào hứng kể ngay:

 

-Sách nho, Phật không thiếu. Thú vị nhất là có nhiều sách về Kinh dịch, lý lẽ uyên thâm, phải biết tính toán thì mới hiểu hết được. Cô nhìn tôi vậy là có ý gì? Ầy, đành rằng chuyện biết thiên cơ không phải hay ho… nhưng con người thì tò mò mà.

 

Tự nhiên thấy mình từ nãy đến giờ hình như hơi nhiều lời, chàng trai đột ngột im lặng, e hèm mấy tiếng rời rạc rồi ngó lơ đi hương khác. Vành tai Thế Vinh hơi đỏ lên khi đoán chừng cạnh mình, Lam Ninh đang mỉm cười, nụ cười hơi hé bờ môi hồng để lộ hàm răng đen nhánh đều tăm tắp.

 

“Mấy bữa trước có Quách huynh bên Phúc Khê[11] sang nhà tìm anh đấy. Bác gái nói anh đi vắng nên…”

 

Nàng chưa viết hết nhưng chàng tỏ vẻ đã hiểu, liền vòng tay ra sau đỡ lấy đầu, tựa lưng vào thân cây. Vắt chân chữ ngũ, tùy hứng huýt sáo theo điệu dân ca rồi Thế Vinh quay sang nhìn Lam Ninh, nhún vai:

 

-Ban nãy trên đường về tôi gặp anh ấy rồi. Hình như qua nhà thầy học tôi đàm đạo thơ văn gì đó. Xã giao mấy câu cuối cùng lại nói chuyện khoa cử ấy mà. Hồi trước việc kén chọn người tài cũng đã rất cầm chừng. Giờ trên kinh sự biến dồn dập, việc mở khoa thi thực sự rất mù mờ. Học trò chỉ được cái dài lưng tốn vải thôi… Tiểu thư, hay tôi bỏ quách bút nghiên học lấy nghề đi buôn nhỉ?

 

Nghe đến đấy, đôi mắt cô gái mở lớn như thể ngạc nhiên rồi ngợp trong ý cười dịu dàng. Dùng hai tay đỡ lấy má, Lam Ninh nghiêng nghiêng đầu làm đốm nắng trượt dài trên mái tóc, đọng trên hàng mi và đôi môi hồng hồng.

 

“Anh cũng giỏi tính toán lắm, tôi thấy buôn bán chắc cũng không lỗ đâu!”

 

Tiếng cười ha ha sảng khoái vang lên đến cả ngọn cây cao cao. Bấm đốt ngón tay, chàng chăm chăm nhìn cô gái, miệng không ngậm lại được khi bảo:

 

-Nhẩm tính ra không quá một năm sẽ đủ tiền dựng nhà, cưới vợ đấy. Tiểu thư, cô…

 

Quả cau nho nhỏ

Cái vỏ vân vân

Nay anh học gần

Mai anh học xa…

 

Giọng đọc đồng dao lanh lảnh hòa cùng tiếng cười hi hi rơi xuống từ trên những phiến lá đa xanh mướt. Cả Thế Vinh lẫn Lam Ninh không hẹn mà cùng ngước lên chạc cây, mày hơi cau lại giả vờ phật ý khi thấy gương mặt nhem nhuốc, rám nắng của mấy đứa bé đầu hãy còn để tóc trái đào. Chúng đu vào mấy chùm rễ đa, nhảy phịch xuống đất rồi toan co giò chạy thoát khỏi tầm tay chàng trai.

 

Lấy chồng từ thuở mười ba

Đến năm mười tám

Thiếp đà…

 

Mấy cô bé con từ sau thân cây ló mặt ra, lẳng lặng đến sau lưng Lam Ninh hát ầm lên như thế. Nàng vừa ngoảnh lại, chúng vội lấy tay bịt miệng, che đi hàm răng thiếu mất vài chiếc, đôi mắt cong xuống như vầng trăng.

 

-Đừng có véo tai em!

 

-Đừng có cốc đầu em!

 

Chưa cần biết sự tình, đám nhóc đã ré lên như vậy, nắm chặt lấy váy Lam Ninh rồi trốn biệt sau lưng nàng. Thở phì ra một cái khiến mấy sợi tóc mái bay bay, chàng trai gật gù cái đầu, mắt nheo lại khi hăm hở sắn tay áo:

 

-Mấy đứa chúng mày giỏi nhỉ? Tam tự kinh học xong chưa? Bài luyện chữ đâu? Anh đã giao hẹn thế nào rồi hả? Định làm gà con trốn dưới cánh mẹ phỏng?

 

-Nhưng học chữ chán lắm! – Có đứa một tay ôm tai, ló mặt ra nói xong câu ấy rồi thụt ngay đầu vào.

 

Vừa mỉm cười vừa lắc đầu, Thế Vinh khom người lấy cành cây trong tay Lam Ninh, viết lên nền đất bài thơ. Đám trẻ hiếu kì chẳng biết từ lúc nào đã tụ lại xung quanh chàng. Có đứa lẩm nhẩm đọc, có đứa chốc chốc vừa gãi đầu, vừa huých đứa bên cạnh vì quên mất mặt chữ. Chúng nó đứng ngồi lô nhô thành một vòng tròn xung quanh, vừa thấy chàng quẳng cành cây xuống đã hỏi ngay:

 

-Thơ gì lạ vậy?

 

-Ai bảo đây là thơ? Mấy đứa không thích học chữ thì làm toán đi. – Chàng hếch cằm lên trời, hai tay chống hông, giả vờ trịch thượng nhìn xuống.

 

-Toán mà thế này á? – Có thằng cu bẻ lại.

 

Quan quan thư cưu cộng thất quần

Bán cư hà thượng, bán giang tân

Nhất hùng tam phụ, phụ tam tử

Cộng nhất bách lục thập cửu chân.[12]

Toán rành rành đấy thôi. Đứa nào giải đúng mai anh dẫn đi câu cá, làm cả diều sáo nữa, được chưa? Biết chữ có thể làm được rất nhiều việc, có thể nắm được cả trời, đất trong tay. Cố mà học.

 

Ngơi tay phủi phủi cái áo dính đất của cô bé đang níu níu dải thắt lưng của mình, Lam Ninh bối rồi cúi xuống, khẽ đẩy con bé về phía trước để né tránh ánh mắt của chàng trai. Đội nón lên đầu, nàng khom người định cắp cái rổ cùng giỏ cua lên thì bị người thanh niên ngăn lại.

 

-Cô lại muốn đi bắt cua đồng sao? – Chàng cười cười, không muốn cản như hồi trước nữa – Tôi đi với cô.

 

Bóng đổ trên đường làng, len giữa là một vệt sáng mảnh ngăn đôi. Cái tự do tự tại dường như chẳng mấy bận tâm đến thế sự là điều gì đó rất cố hữu ở Lương Thế Vinh. Gia đình cũng gọi là có truyền thống đèn sách nhưng sự đời dâu bể nên đời bố, đời ông chàng đều lỡ dở cả. Không nói cũng có thể đoán định phần nào những kì vọng đặt cả vào đứa con trai này, lại thêm cái danh thần đồng làng Hương nức tiếng kia nữa. Đời có những việc chỉ có thể tùy duyên, không thể cưỡng cầu, Thế Vinh không phải một lần nói đến lẽ ấy. Nhưng đã định theo đuổi nghiệp bút nghiên, cái sợ nhất chính là không gặp thời.

 

Ý nghĩ miên man làm thiếu nữ luống cuống khi có vật gì nhòn nhọn chọc mạnh vào mấy đầu ngón tay. Chân bước lùi lại, loạng choạng thế nào làm Lam Ninh ngã xuống ruộng, ngâm nửa người trong nước.

 

-Đưa tay tôi xem! – Không cần biết cô gái có đồng ý hay không, Thế Vinh đã nắm chặt lấy mấy ngón tay nàng, nét hoảng hốt lướt qua ánh mắt khi chàng vội lấy áo lau sạch bùn bám. Xem xét một hồi, chàng mới thở phào – Không phải rắn cắn. Cô làm tôi sợ quá!

 

Nhìn lỗ cua trên bờ đất sau lưng chàng, bỗng chốc Lam Ninh nhớ lại hồi xưa xưa, hình như cũng tại thửa ruộng này, chính Thế Vinh đã bắt nàng ngồi trên bờ, cấm bước chân xuống vì: “Cô là tiểu thư cành vàng lá ngọc, mấy việc này để tôi làm đi. Bắt cua sợ nhất là chẳng may thò tay vào hang rắn. Cô mà làm sao, ông bà lớn chắc giết tôi quá!”. Vừa vắt khô vạt áo, vừa giũ giũ chiếc váy lĩnh, cô gái chợt mỉm cười.

 

-Cũng nhiều người đem thóc dâng lên triều đình quá nhỉ? – Chàng nheo mắt nhìn mấy anh nô của những nhà giàu có trong thôn kĩu kịt gánh gồng từng thúng lúa, nói lảng sang chuyện khác.

 

Vừa thấy nàng gật đầu, người thanh niên đã ngồi bệt xuống bờ ruộng, lấy tay lau mồ hôi, tay thì phe phẩy cái nón:

 

-Lúc vào Thanh Hoa tôi cũng thấy cảnh này. Thấy bảo là sắc chỉ của triều đình ban xuống, tùy theo số thóc tự nguyện dâng lên mà trao quan tước. Hai trăm hộc thì cho chức quan nhàn tản chánh thất phẩm, một trăm năm mươi hộc thì cho chức quan nhàn tản tòng thất phẩm… đại khái là vậy. Lúc đầu tôi còn tưởng quan gia hạ lệnh bắt quan địa phương cưỡng chế thu lấy của các nhà nhiều thóc gạo rồi đem nộp cơ. Ai ngờ…

 

Trông vẻ mặt dường như không hiểu mấy của Lam Ninh, chàng liền liếm môi, nói tiếp, tiện tay đội trả cái nón lên đầu nàng:

 

-Chỗ quê mình chưa gọi là túng thiếu lắm, nhưng nếu cô ra ngoài sẽ thấy nhiều vùng dân bị đói. Thời Nhân Tông Hoàng đế hạn hán, thiên tai liên miên, thiếu lương thực cũng không có gì lạ. Lạ là ở cách làm của quan gia bây giờ thôi. Đổi thóc lấy chức quan, tuy chỉ là mấy chức giải quyết khâu oai với xóm làng, chẳng có thực quyền nhưng rõ ràng được lòng người hơn hẳn chuyện cưỡng chế. Quan gia có quyền hạ chỉ trưng thu lương thực trong cả nước, chẳng ai có cớ nói gì được nhưng người không làm thế. Chẳng biết đây là chủ ý của quan gia hay do đại thần nào dâng kế sách, thực sự không giống cung cách của Nho gia chút nào. Nó làm tôi nghĩ đến…

 

“Pháp gia của Hàn Phi?” – Nàng mấp máy môi thật chậm để Thế Vinh có thể nhìn mà đoán được.

 

-Thấy lợi thì làm, con người bản tính là vậy! – Chàng gật đầu tán đồng, cười cười – Có vẻ khá giống. Quan gia tuy mới đăng cơ nhưng thực sự khiến người ta… tò mò. Nếu có thể gặp người một lần…

 

Bàn tay đưa ra mạnh mẽ kéo Lam Ninh đứng dậy. Nhìn theo ánh mắt nàng hướng về phía bờ sông, chàng nghiêng đầu, trầm ngâm:

 

Sông có khúc, người có lúc. Tiểu thư định nói thế đúng không? Ầy, quá trưa rồi, về nhà tôi ăn cơm đi! Cua cô cũng đã bắt, rau cô cũng đã hái, không mời cô về được thì u tôi mắng chết.

 

Dúi cái rổ cùng giỏ cua vốn là của nhà Thế Vinh vào tay chàng, nàng lắc đầu, cử động môi:

 

“Để khi khác! Tôi về đây!”

 

Trong một thoáng lúc ánh nắng chấp chới chao qua vành nón, cái hiện lên trong mắt nàng không phải cái ngại ngần, bối rối quen thuộc. Tựa như băn khoăn, tựa như nhẫn nhịn… tựa như… buồn. Nhìn dáng người Lam Ninh dần dần trở thành một điểm nhỏ xíu trên con đường làng ngập tràn ánh nắng, Lương Thế Vinh khẽ cau mày.

 

 

 

***

 

 

 

Từ Kinh Diên cho đến Thủy Tinh các, cái xa không phải ở đường đi mà là ở lòng người. Cùng ngồi bên bàn thưởng trà với Nguyễn Cư Đạo, Tư mã Lê Niệm ngầm hiểu những đối đãi của thiếu đế ẩn chứa những thâm ý gì.

 

-Trước giờ hạ quan chỉ nghĩ Tư mã đại nhân là võ quan, giờ mới biết ngài cũng rất am tường đạo lý thánh hiền. Cách luận giải vừa nãy của đại nhân về thuật dùng người quả làm hạ quan được mở mang tầm mắt. – Quan Thừa chỉ viện Hàn lâm chắp tay hướng về phía Lê Niệm tỏ ý kính phục vô cùng.

 

-Tiên sinh quá lời rồi! – Người đàn ông lắc đầu khiêm nhường đáp lại – Chẳng qua ta có chút kinh nghiệm trong việc dùng binh, lấy đó soi lại đạo lý của tiền nhân nên hiểu thêm được đôi chút.

 

Lật thêm vài trang sách nữa, Tư Thành nghiêng đầu, khóe miệng nhích lên thành nụ cười khi những lời vừa nãy lọt vào tai. Đúng là để tìm một tiếng nói chung giữa hai ban văn võ thì phải gõ đúng cửa, dùng đúng người.

 

-Các vị đại nhân nói chuyện đã lâu, miệng khô cả rồi, xin mời dùng trà hẵng! – Đức Vượng nhanh nhẹn bưng đĩa bánh đậu xanh lại gần, liếc mắt ra hiệu cho cung tì châm thêm trà.

 

Trên nước men ngọc trong trẻo, những viên bánh đậu vàng tươi vuông vắn được xếp chụm vào giữa, tuy không nhiều nhưng lại khiến người ta cảm thấy đúng là thượng phẩm. Vị ngọt sắc, cái mềm mịn của bánh cùng vị chát của trà nâng đỡ lẫn nhau làm cuộc đàm đạo có thể kéo dài, từ từ tận hưởng hương sắc tan dần trong miệng mà tâm tư cũng thoải mái, cởi mở hơn nhiều. Ngắm nghĩa đĩa bánh chính tay Ngọc Huyên bày biện, Hoàng đế vô cùng hài lòng. Như Lê Niệm nói, đạo dùng người có lúc không cần truy xét sâu xa, lan man đến cả những điều bản thân không cần phải biết để rồi sinh ngờ vực không đâu, chỉ cần xem năng lực mà đặt vào đúng chỗ, thế là đủ.

 

-Với danh sách tiến cử quan lại đại thần hai ban gửi lên, trẫm muốn biết hai khanh nghĩ thế nào. – Tư Thành mở lời, lạnh nhạt nhìn chén nước trên bàn. Không nằm ngoài dự đoán của thiếu đế, hai người đàn ông nhìn nhau rồi hướng ánh mắt đi chỗ khác, có nói cũng chỉ nói trong phạm vi ban mình, không dám vượt lấn qua bên kia. Những lời của Cư Đạo, Tư Thành đã đoán được từ trước, cái chàng muốn thấy là tâm tư của Tư mã tham dự triều chính Đình thượng hầu Lê Niệm kia.

 

Đặt chén nước ngay ngắn trên bàn, trong đầu người đàn ông hiện nhanh ra những cái tên cùng những lời tiến cử bằng cách này hay cách khác đưa đến tai. Trái với dự đoán của lắm kẻ, cả Nguyễn Xí lẫn Đinh Liệt đều không giới thiệu ai thuộc phe cánh được mình nâng đỡ. Đó có thể là khôn ngoan, lùi một bước để tiến ba bước; cũng có khi như Lê Niệm nghĩ, sau việc ở hậu cung, chính bản thân hai vị trọng thần số một cũng muốn từ từ quan sát, dò la tâm ý của thiếu đế để khỏi chọc vào oai rồng. Còn ông từ trước vốn không có mấy quan hệ với quan gia, sau cũng không vì việc tranh đế vị mà đắc tội. Cái điểm trung dung này thực ra là đáng quý nhất, an toàn nhất, không đáng để mạo hiểm chút nào.

 

-Nguyễn Sư Hồi con trai Thái phó Nguyễn Xí là người cương trực, thẳng thắn nhưng thần thấy nhiều khi cậu ấy quá nóng nảy, thường vì cái lợi trước mắt mà không tính xa. Với người làm việc lớn, tính đó rất không nên. – Lê Niệm cẩn thận mở lời, đổi hướng ngồi đối diện với Tư Thành, lưng và mắt đều nhìn thẳng – Lần này Thái bảo Lê Lăng tiến cử sáu người, theo thần biết đều là những nhân tài được Thái bảo tốn công uốn nắn, quan tâm. Nói tài thì cũng đúng, bản thân đại nhân Lê Lăng cũng đã tâu bày với quan gia. Có điều… thần nghĩ cùng một lúc bổ nhiệm ngần ấy người vào những vị trí trọng yếu trong quân đội và trong cấm binh thì e làm người dưới khó phục, quan lại trong triều cũng dễ dị nghị mà ảnh hưởng đến danh tiếng của Thái bảo. Thần nghĩ với họ để quan sát thêm rồi từ từ thăng chức cũng chưa muộn.

 

-Là khanh lo có chuyện bè phái trong triều?

 

Câu hỏi thẳng quá nửa như có ý đùa của Tư Thành làm cả Cư Đạo lẫn Lê Niệm giật mình. Hai bên vòng vo một hối chính là cố né vào hai chữ “bè phái” với “vây cánh” ấy.

 

-Thần sợ có kẻ dị nghị rồi suy đoán bậy bạ như vậy! – Ông cúi thấp đầu, bình tĩnh đáp.

 

-Trẫm biết tấm lòng của các khanh dành cho dân cho nước, trẫm cũng muốn kén chọn được người tài nhưng xem ra ngay lúc này thì chưa thể nóng vội được. Đành trông cậy cả vào những đại thần có kinh nghiệm như cách khanh thôi. – Chàng phất tay áo, tiến lại gần ô cửa sổ tròn, gạt những cành lá lòa xòa đang chắn ngang tầm mắt để hướng ánh nhìn xuống hồ cá bên dưới – Ta nghe nói quan Tư mã cũng giống Thái phó Nguyễn Xí, từ khi còn trẻ đã có thú đi câu, thích nuôi cả cá nữa, đúng không?

 

Cách đổi đề tài của thiếu đế khiến người đàn ông nhất thời không bắt nhịp được, đành cười cười tỏ vẻ xấu hổ mà rằng:

 

-Thần khiến quan gia chê cười rồi.

 

Chắp tay sau lưng, Tư Thành ngoảnh lại, trên gương mặt tuấn tú phảng phất nên cười ôn hòa, đơn giản:

 

-Có gì đâu mà chê cười chứ. Hồi trẫm con nhỏ, Thái phó Xí từng nói câu cá không phải chỉ là thú chơi mà còn để rèn tính kiên nhẫn, qua đó học được nhiều điều… như xem nhân tình thế thái chẳng hạn. Giờ trẫm chỉ cần thả vài viên bỏng xuống, khanh có thể đoán bọn cá như thế nào, đúng không?

 

Trên làn nước xanh, bỏng gạo mới bập bềnh trong một chốc đã bị lũ cá không biết ở đâu ngoi lên tranh cướp, con nọ xô vào con kia, lúc nhúc một mảng màu lấp lánh từ đỏ rực đến trắng bạc, vàng kim cả một góc hồ. Nhưng chỉ cần để ý kĩ là có thể thấy đa phần bọn chúng chạy theo một, hai con nhanh nhẹn ngửi hơi được lúc đầu, ồn áo, náo nhiệt lắm nhưng thực ra chẳng ăn được miếng nào vào bụng. Liếc nhìn nụ cười trên môi người thanh niên trẻ, Lê Niệm ngầm đợi Hoàng đế tiếp lời.

 

-Mấy con cá này trông thì đẹp mã thật nhưng hành xử thật không biết là khôn hay dại đây? – Chàng tựa tay lên lan can gỗ, chăm chú nhìn mấy con cá khác lờ lững bơi ngay dưới mấy tán cây tỏa bóng mát, coi như không muốn tranh với đám đông ồn ào kia.

 

-Làm người không tránh khỏi có lúc chạy theo đám đông, càng không tránh khỏi có lúc mù mờ chẳng rõ đúng – sai. – Ông từ tốn đáp, không ngại nhìn vào gương mặt phảng phất nét háo hức chờ đợi của Tư Thành – Trong đạo dụng binh, biết mình biết người, trăm trận trăm thắng. Như lũ cá này chẳng hạn, nếu khôn ra chúng không nên đuổi theo một viên bỏng được ném trên mặt nước. Chỉ cần nhớ thói quen của chủ nhân hay cho ăn ở đâu, vào lúc nào rồi chủ động đợi sẵn, khả năng thành công cao hơn nhiều. Miếng ngon thì chỉ có một, vốn không thể chia cho tất cả mọi người.

 

Khoát tay ra hiệu cho Đức Vượng bưng tới một chậu gốm trắng, Tư Thành cười bảo:

 

-Đúng là rất biết cách chơi. Trẫm có đôi cá chép trông cũng vui mắt, khanh mang về đi, khéo dạy dỗ một chút chắc sẽ được một đôi cá thông minh.

 

Người vừa đi khỏi, bản danh sách tiến cử đã vuột khỏi tay Hoàng đế theo một đường vòng cung bất cần, khiến Đức Vượng phải vội vươn người đón lấy. Trông vẻ mặt dửng dưng của Tư Thành, hắn tự biết mình nên ngậm bớt miệng lại. Vừa định trở ra căn dặn đám người dưới chớ có tùy tiện làm phiền thì một tên hoạn quan đã chạy vào, vừa thở vừa nói:

 

-Khởi bẩm quan gia, Thái phó Nguyễn Xí xin cầu kiến ạ. Thần đã thưa rằng hiện giờ quan gia đang bận nhưng ngài ấy kiên quyết không hồi phủ, cũng không sai thần chuyển lại lời, khăng khăng nói có việc riêng muốn tâu với quan gia.

 

-Không tiếp! – Chàng nói nhẹ tênh, chẳng có vẻ gì là phật ý – Đức Vượng, ngươi ra thu xếp đi. Cứ nói thẳng với ông ấy trẫm đang ở cung Vĩnh Ninh.

 

Mấy bữa trước, Đinh Liệt cùng phu nhân Minh Nguyệt nhập cung, miệng nói thăm hỏi Quang Thục Hoàng thái hậu nhưng dụng ý lại mượn oai bà nói bóng gió xa xôi việc quân vương không nên mê luyến nữ sắc, không thiếu vài câu nhắc lại thị phi nơi hậu cung của phụ hoàng chàng. Thủy Tinh các cũng đã bước đến, để xem bậu cửa cung Vĩnh Ninh cao hơn hay bản lĩnh của hai đại thần ấy cao hơn. Nghĩ đến đấy, khóe miệng nhếch lên thành nụ cười khiêu khích, ngạo nghễ.

 

Chút phiền toái bất chợt không làm giảm đi nhã hứng vào một ngày thu nắng dịu, chàng chầm chậm trải giấy hết tờ này đến tờ khác lên án thư. Lẫn giữa những bức tranh chữ là bức họa hồ sen. Cũng rất tùy hứng thôi khi sắp xếp những chỗ giấy tờ, ánh mắt Tư Thành dừng lại ở chữ đề trên tranh và nét chữ trên bài thơ bỏ lại trong Thi đình vào đêm rằm tháng bảy nhiều năm về trước.

 

-Cùng một người sao? – Đôi lông mày chau lại, mắt hết nhìn tờ giấy này đến tờ giấy kia. Tuy có chút khác biệt nhưng nét chữ ngay ngắn đến khô cứng ấy quá tám phần là của cùng một người. – Hải Triều… Hải Triều… Chữ như vậy mà tên người thì toàn nước, coi như là bổ khuyết cho nhau.

 

Chiếc quạt trúc trên tay xòe rộng, bóng người đổ dài trên những xấp giấy được xếp ngay ngắn trong chiếc hộp gỗ. Nửa chừng, Tư Thành ngoái lại, đắn đo một chút khi tháo dải lụa nhỏ buộc quanh bức họa hồ sen của cô gái tên Hải Triều ra. Hương hoa đã nhạt, kí ức cũng phai mờ, thanh âm của cây độc huyền cầm ấy giờ hư nhiều hơn thực, có gặp lại cũng chưa chắc đã còn được đẹp đẽ, vẹn nguyên như ấn tượng ban đầu. Ném dải lụa trắng vào đống những thứ bỏ đi, Tư Thành nâng vạt áo, thong thả bước ra ngoài, nhắm đường đến lầu Vọng Nguyệt.

 

 

 

 

Vào độ xuân về, bao quanh lầu cao sơn son ấy sẽ là một biển hoa mang sắc phấn hồng, xốp mềm như những đám mây. Giờ mới vào thu, những thân đào khẳng khiu đan cành vào nhau hết ngang lại xiên càng làm cảnh tượng thêm tàn tạ. Tuy buồn tẻ nhưng trong Cung thành, xét những nơi yên tĩnh nhất thì ngoài cung Vĩnh Ninh, cung Diên Thọ phải kể đến lầu Vọng Nguyệt.

 

-Nữ nhân rơi lệ sẽ làm người ngoài sinh buồn đấy!

 

Chiếc khăn lụa trắng từ đâu đưa tới cùng với giọng nói trầm trầm, nghiêm nghị khiến cô gái giật bắn mình. Nàng đã nghĩ trốn ở đây chốc lát sẽ chẳng có ai có thể tìm ra, không ngờ người trông thấy lại là vị Hoàng đế trẻ tuổi mới được nghe danh chưa hề thấy bóng.

 

-Thần thiếp bái kiến quan gia! – Nàng quỳ vội xuống, trán tì lên mu bàn tay, giọng nói vang lên nghe hơi nhỏ nhưng rõ ràng, mạch lạc.

 

-Khăn tay này…

 

Lời nhắc nhở mềm mỏng ấy làm cô gái chần chừ trong chốc lát rồi đưa tay ra nhận. Thấm trên nền lụa trắng chỉ là đôi chấm tròn nho nhỏ như sương đọng cánh hoa. Hai hàng nước mắt trong một thoáng có thể kìm lại, cái hốt hoảng ban đầu như lớp bụi mờ bị gió thổi bay. Cử chỉ đàng hoàng, bình tĩnh đến mức khiến người ta thấy ẩn chứa lạnh lùng làm chút hiếu kì trong lòng Tư Thành nguội lạnh. Phe phẩy cây quạt trúc, Hoàng đế nghiêng đầu, ra hiệu cho cô gái đứng dậy thưa chuyện.

 

-Khanh tên gì?

 

Cúi đầu xuống thấp để tránh nhìn thẳng vào long nhan, bờ vai thon hơi gồng lên làm thân hình mỏng manh cứng lại, đến dáng đứng cũng rất ngay ngắn, tựa như muốn xóa nhòa đi cái ấn tượng yếu mềm riêng tư lúc trước.

 

-Thần thiếp họ Nguyễn, tên là Châu Liêm. – Nàng đáp.

 

Giọng nói đến lúc này đã bình tĩnh hẳn lại, âm nào cũng tựa như tiếng ngọc vang, rõ ràng nhưng không thô ráp, cương trực hơi giống nam nhi nhưng vẫn đủ uyển chuyển, dịu dàng. Ánh nhìn nửa dò xét, nửa hiếu kì của Tư Thành nhạt bớt, chàng ngửa cổ ngắm những dải mây trôi, nhẹ buông lời:

 

-Châu Liêm… nghĩa là tấm rèm kết bằng ngọc châu quý giá. Vật như vậy phải treo ở đâu mới xứng đây? Phụ mẫu của khanh xem ra đặt rất nhiều kì vọng vào cái tên này. Đã từng đọc qua những sách gì rồi?

 

Câu hỏi đường đột ấy làm cô gái tên Châu Liêm thấy thân người mình rung nhẹ, đôi mày cong vô thức hơi nhíu lại. Trước khi tiến cung, mẫu thân đã dặn giữa đám hậu phi, khi chưa có thân phận mà để lộ ra mình thông minh là vô cùng tai hại. Điều này nàng hiểu, càng hiểu hơn khi không muốn cuộc sống lặng lẽ của bản thân bị khuấy cho đục ngầu, đang yên đang lành lại để lời ong tiếng ve đồn đến tai vị Sung nghi đang được ưu ái bậc nhất hậu cung. Mẫu thân cũng nói, con gái biết ít một chút là có phúc, huống hồ nơi nàng được gả vào là Hoàng cung, người làm chồng nàng là Hoàng đế. Nghĩ đến đấy khóe miệng cô gái hơi động đậy như đè nén một nét cười. Nữ nhân gả vào cung cấm là để sinh ra những đứa trẻ duy trì huyết thống cao quý bậc nhất trong thiên hạ, là nước cờ tiến thân không phải của phụ thân thì là của huynh trưởng, nếu đã thế thì cần tỏ ra thông minh làm gì?

 

-Hồi còn ở nhà, thần thiếp từng học lỏm chỗ huynh trưởng nên có biết ít chữ, mới đọc được vài cuốn sách vỡ lòng thôi ạ! – Thả lỏng bờ môi mím chặt, Châu Liêm đáp.

 

-Vậy sao? – Tư Thành chăm chú quan sát gương mặt thiếu nữ, hơi cao giọng hỏi lại như thể không tin – Ở đây có bàn cờ, khanh chơi với trẫm một ván được chứ?

 

Lúc nàng ngẩng, Hoàng đế đã xoay người, hướng đến chiếc bàn đá trong Vọng Nguyệt lầu mất rồi. Vuốt phẳng những nếp nhăn trên váy do chính tay mình trong lúc bối rối tạo ra, Châu Liêm hít vào một hơi thật sâu rồi lặng lẽ đi theo, né tránh đến cả cái bóng của Tư Thành. Có thể lúc đầu quan gia không nhớ, chỉ tùy tiện nói đôi câu xã giao, nhưng khi nhắc đến bàn cờ, dường như người ấy biết một chút gì đó về nàng. Đoán vậy nên thiếu nữ không tiện chối từ, đành mong cho chốn ít người vãng lai này có thể giúp nàng tránh được những rắc rối không đáng có.

 

Chống đầu cây quạt xuống mặt bàn đá làm điểm tựa để tùy hứng gác tay, ánh mắt đen bao quát thế trận hơi nheo lại, thích thú, sảng khoái và hào hứng. Tuy rằng biết người biết mặt khó biết lòng, càng khó hơn với những người đã có ý phòng bị, nhưng qua lối thơ văn, qua nét bút… hay một ván cờ vẫn có thể khéo nhìn ra được nhiều điều. Những nước ban đầu cầm chừng, hờ hững, quá nửa có ý đuổi khách, miễn cưỡng tiếp cho xong dần chuyển thành những nước đi cẩn trọng, không phô trương nhưng hiệu quả. Ánh mắt chỉ dán lấy những quân cờ, lảng tránh Tư Thành đến cùng có khi lại là điều hay. Để nàng quên mất người đối diện mình là Hoàng đế, để như lúc nãy, trong khoảnh khắc nước mắt rơi thật từ đôi tròng mắt của một nữ nhân bình thường.

 

-Thần thiếp xin chịu thua. Sức cờ của quan gia quả thực rất cao minh. – Châu Liêm nhẹ thở ra. Lúc cơn gió thổi tới cuốn theo mấy cái lá khô vàng xao xác, nàng mới nhận ra trán mình lấm tấm mồ hôi.

 

-Nữ nhân có thể chơi được một ván cờ như vậy, trong thiên hạ này e không được mấy người. – Lời nói thư thái vang lên không chứa dù chỉ một chút dò xét, thậm chí còn nghe ra được tiếng cười ẩn bên trong. – Khanh…

 

-Chủ nhân… chủ nhân… em chuẩn bị xong cơm tối rồi, mời người… – Giọng nói lanh lảnh của cung tì theo hầu Châu Liêm vang lên vượt qua những cành đào trơ trụi, thoắt cái biến thành những tiếng ríu lại với nhau, muôn phần sợ hãi. – Nô tì có mắt không tròng, tội đáng muôn chết, xin quan gia xá tội!

 

-Cũng muộn rồi nhỉ?

 

Chàng nhìn hoàng hôn hắt từng tia sáng qua đường diềm mái bằng ngói trích thủy thành những sợi tơ vừa thẳng vừa mảnh, vui miệng buông lời, coi như không tính đến tội vô lễ của cung tì nọ. Vẫn ngồi nguyên trên ghế, Châu Liêm nghe rõ nhưng chẳng phản ứng gì trừ một cái gật đầu vu vơ. Ngắm nghía dáng vẻ lãnh đạm ấy, tự nhiên trong lòng thấy thích thú vô cớ. Không vì cái im lặng của nàng mà ngại ngần, Tư Thành lại tiếp lời:

 

-Đấu cờ hay ở điểm ngang bằng, không phân thân phận, không luận tuổi tác. Chúng ta sẽ còn chơi nữa. Trẫm không tin nàng không thắng được trẫm.

 

Hết nhìn gót giày Tư Thành chậm bước dời đi lại nhìn đến chủ nhân của mình cung kính quỳ xuống, nàng tì nữ miệng hết ngậm vào lại há ra, muốn nói mà không dám mở lời. Nhanh mắt nhìn thấy chiếc khăn lụa lạ lùng nằm trên mặt bàn, nàng vội dúi vào tay Châu Liêm, không quên dùng lực hơi thừa một chút như có ý nhắc nhở.

 

-Bẩm quan gia, xin người thư thư cho thần thiếp ít bữa để giặt sạch chiếc khăn tay này rồi dâng trả lại có được không ạ? – Nàng hơi nhỏm người dậy, mấy đầu ngón tay siết chặt lấy lớp lụa trơn láng, đều đều cất lời.

 

-Cứ vậy đi! – Tư Thành ngoái lại – Có điều… trẫm đưa tận tay, khanh cũng phải trả tận tay. Nhớ đấy!

 

Người đi khuất, chiếc áo màu lam thẫm nhuộm đỏ một mảng ráng chiều. Nhưng Hoàng đế có gương mặt ra sao, thực tình Châu Liêm không dám nói mình biết. Gấp gọn chiếc khăn rồi trao cho cung tì tên Thúy Hồng, nàng mềm mỏng cất lời:

 

-Không phải lúc nào quan gia cũng có thể khoan dung như thế đâu. Năm tháng còn dài, em để ý đi đứng, ăn nói một chút. Thứ này em giặt cho sạch, đem phơi cẩn thận rồi để ta mang trả, nghe chưa?

 

Mân mê lớp vải thượng hạng trong tay, Thúy Hồng càng lúc càng không hiểu tâm ý chủ nhân. Không phải đúng ra Châu Liêm nên tự tay giặt sạch, xông hương rồi chọn ngày lành, ăn vận điểm trang cho thật đẹp rồi đến gặp quan gia sao? Đâu dễ gì diện kiến được long nhan, càng đâu dễ gì có được một lời hẹn chắc chắn như thế.

 

-Chủ nhân, sao người không mời quan gia ở lại dùng cơm. Nô tì thấy quan gia đang rất cao hứng, chỉ cần người mở lời, chắc chắn quan gia sẽ chẳng từ chối đâu.

 

Gương mặt ngợp trong ánh hoàng hôn đỏ hồng tĩnh lặng như không, ánh mắt mải mê nhìn theo cánh chim chấp chới vút bay vội vàng về phía chân trời xa thẳm. Hồi lâu bờ môi nhạt màu son mới chầm chậm cử động:

 

-Đến lượt ta nói những lời ấy sao? Trong cung có nhiều thứ nhìn vậy mà không phải vậy. Những chuyện với quan gia… bớt được chuyện nào hay chuyện ấy. Hoàng đế cũng là nam nhi nhưng không được dùng lý lẽ nữ nhi bình thường để đối diện với ngài… Mấy việc phiền phức này ta không muốn dính vào, bỏ đi!

 

Tay áo rủ xuống, đung đưa theo nhịp bước chân khoan thai, bóng người đổ dài trên nền đất cằn dưới nắng hanh hao. Người tính không bằng trời tính, Châu Liêm chỉ không ngờ ông trời lại an bài cho mình một cuộc gặp gỡ sớm đến vậy. Với thân phận của nàng, không muốn gặp quan gia cũng khó. Nhưng tương phùng vào đúng lúc này, ở ngay đây, trong một tình cảnh như thế, nàng không cố ý nhưng Hoàng đế dễ nghĩ nàng cố tình, người khác càng chắc chắn nàng vì mưu chuyện mà sắp xếp. Mẫu thân không sinh được con trai, cái vẻ vang của bà, thể diện của bà trong nhà đè xuống vai nàng. Yêu thương, xót xa bao nhiêu thì cũng kì vọng nhiều bằng từng ấy, muốn nàng có thể tung cánh làm chim đậu cành cao, không phải phượng hoàng nhưng cũng có thể bình an sống đến già.

 

Mũi chân đã hạ xuống, cuồi cùng không biết vì lẽ gì lại đặt lệch sang bên. Cạnh đôi hài của Châu Liêm, chiếc lá hãy còn non xanh nằm im lìm trên nền đất, chẳng biết lúc nào sẽ héo rũ, khô giòn như những chiếc lá khác la liệt xung quanh. Giữa trăm màu tàn úa, thực ra có bao nhiêu sắc xanh dang dở lìa cành?

 

Đôi hàng mi khẽ chớp khi cái cổ thon vươn cao, hướng ánh mắt về phía vầng dương tròn như lòng đỏ trứng gà. Dù muốn dù không, lao đã phóng thì buộc phải theo. Chí ít trong trăm điều không cầu cũng có được một điều an ủi. Ván cờ vừa nãy quả thực là một ván cờ hay. Nam nhân trên đời có thể cao hứng chơi những nước đi phóng khoáng như vậy cũng rất hiếm người. Sắc sảo, uy quyền nhưng không cố dồn đối phương vào đường chết, càng không cao ngạo đứng từ trên cao nhìn xuống khinh thường. Nếu luận về cờ, người thanh niên ấy thực sự rất đáng mặt đế vương.

 

 

 

***

 

 

 

Ánh trăng bàng bạc hắt qua ô cửa, để lại một vệt sáng chéo qua cằm của chàng trai đang thoải mái nửa nằm nửa ngồi trên chiếc sập gỗ, tựa lưng vào bức tường phía sau. Bàn tay chống hờ đỡ lấy gương mặt ẩn trong bóng tối. Tư Thành nheo mắt nhìn qua khe hở giữa hai tấm rèm sa mỏng khẽ cất mình bay lên. Trong khoảng sáng tròn in trên nền gỗ, không thấy đôi bàn chân chụm lại. Lần lần trong bóng tối căng đầy cũng không thấy những đường nét mờ nhạt của một người đang ngồi bó gối như cái hạt đậu bị ai đó quẳng vào trong xó. Dáng vẻ ấy chẳng giống chút nào với cái thanh cao, tha thướt người ta vẫn thấy mỗi ngày, khi còn trông tỏ mặt người.

 

Đôi mắt như nước hồ thu phản chiếu ánh sáng ban mai dìu dịu ngước lên e lệ, lúng túng vào đêm đầu tiên ấy không khỏi khiến Tư Thành trầm trồ, thầm khen tay nghề điểm phấn tô son của Ngọc Hồ càng ngày càng lão luyện. Có điều trong cái hoàn mỹ nữ tính kia không hiểu sao lại ẩn chứa cả những phù phiếm, tầm thường đến mức khiến chàng nhếch môi cười nhạt.

 

Cái bóng thẳng tưng của Ngọc Hồ chầm chậm xoay sang bên, rũ phẳng chiếc áo gấm màu trắng bạc trên tay rồi đưa cho Tư Thành. Đôi mắt tiết kiệm đến cả một ánh cười, đăm đăm nhìn về phía đình hóng gió xây trên mặt hồ loang loáng ánh sáng.

 

-Nô tì không hiểu. – Cô gái cắn môi, đôi mày hơi đậm nét cau lại làm hằn lên giữa trán mấy nếp nhăn khổ sở. – Có thể Sung nghi đóng kịch quá tài… nhưng quả thực trong vòng hơn một tháng qua, lệnh bà chẳng làm gì đáng nghi cả. Đến bước một chân ra khỏi cung Vĩnh Ninh, người cũng chưa từng làm. Với kẻ hầu người hạ… nô tì đếm không được quá hai mươi câu Sung nghi từng nói ra với mình ấy.

 

Bờ vai rung lên theo tiếng cười. Hoàng đế khoanh tay trước ngực, ngước mắt nhìn vầng trăng khuyết thiếu trên nền trời rất lâu rồi mới nói:

 

-Em không chịu nổi rồi? Càng vô hại, càng bình thường thì càng cần phải đề phòng. Nhớ lấy điều đó.

 

Vẳng đưa trong cơn gió hiu hiu khiến hai tay áo phất phơ là tiếng phách gỗ gõ xuống từng tiếc lạc lõng, là những âm thanh ngân nga từa tựa như rên rỉ nghe đến sởn da gà. Không có tiếng trống chầu, không có tiếng đàn đáy, không ánh hồng lạp, bạch lạp[13], càng không có hương trầm hay những lời tán thưởng. Dải âm thanh ấy đột nhiên đứt vỡ bởi khoảng lặng mênh mông nghèn nghẹn. Dưới bóng trúc xanh, bờ vai gồng lên, dường như thoáng run run. Tư Thành đã thầm đánh cược. Cược rằng nàng sẽ nổi giận mà vứt bỏ cỗ phách của mình… hay thậm chí là… bật khóc. Nhưng rồi, cô đào vẫn hát, say sưa hát còn hay hơn cả đoạn dạo đầu.

 

-Cô ta… – Bỏ lửng câu nói, Tư Thành lắc nhẹ đầu, đôi mắt sáng nheo lại như đang đánh giá con mồi trước mặt – Cứ để Ngô Quân trở về rồi nói tiếp.

 

-Quan gia… – Di di chân lên cái bóng của mình, Ngọc Hồ thở dài một hơi, đắn đo mãi rồi mới nói tiếp – Nữ nhân rắc rối như vậy, người cũng không thích nàng ta chút nào, sao lại đón vào cung?

 

-Ngô tiểu thư quên mất trẫm có tính hiếu kì? – Chàng cười cười, nghiêng mình về phía ấy làm gương mặt nghiêm túc của thiếu nữ ngáo ra – Nguy hiểm mới phải dè chừng, trừ bỏ, còn phiền phức thì để lại mua vui cũng được.

 

-Người sẽ chẳng bao giờ yêu cô gái ấy đâu. – Lời nói vuột khỏi môi mà nàng không kịp kiềm giữ, nói xong liền sợ hãi quỳ xuống, dập đầu – Nô tì lỡ miệng, xin người xá tội.

 

-Thương cảm cho nàng ta sao? – Chàng bỏ ngoài tai những điều Ngọc Hồ nói, chỉ thiếu mỗi một câu khen em gái mình quả thực thông minh. Chắp tay sau lung, Tư Thành cười nhạt – Ca nương không phải nữ nhân bình thường, đừng phung phí lòng thương hại của bản thân như vậy.

 

Dụng ý muốn thao túng hậu cung, tăng thêm thanh thế của Nguyễn Xí với Đinh Liệt đặt vào nữ nhân này thực tình không sai. Có điều, Ngô Quân từng nói: “Khéo quá hóa vụng. Hai vị đại nhân vì hiểu quan gia mà rào trước đón sau chu toàn, cuối cùng lại thành dở”. Lời này của anh ta làm Tư Thành rất vừa ý.

 

Không thích vàng bạc, không màng hư danh, thanh cao thoát tục… ả đào kia có thể diễn đến bao giờ?

 

 

“Lật tung ba đời nhà cô ta lên!”

 

 

Đó chính là chỉ thị của Hoàng đế Lê Tư Thành dành cho Ngô Quân vào đêm đầu tiên sau khi sách phong Nguyễn Thị Ngọc Huyên làm Sung nghi. Thời hạn một tháng sắp hết, xem ra cũng sắp đến ngày anh ta trở về mang theo lời hồi đáp rồi.

 

 

 

 

 


[1] Bài thơ trích theo thần tích xã An Lão, huyện Vũ Thư, Thái Bình trong tác phẩm Nguyễn Trãi của Bùi Văn Nguyên (NXB Văn hóa – 1989), thường được dùng để minh họa cho câu chuyện tiên đồng – ngọc nữ của Lê Thánh Tông và bà hoàng Trường Lạc.

Dịch nghĩa:

“Từ ngày tạ biệt đan trì

Tấc lòng quỳ hoắc luống bề ngóng trông

Vầng dương nay đúng ngọ hồng

Xin đem chút sáng sưởi nồng duyên xưa”

[2] Sách bằng bạc, dùng khi tiến phong phi tần. Bên cạnh đó còn có kim sách (sách vàng) dùng khi tiến phong hoàng hậu, hoàng thái hậu…

[3] Quan điểm của Khổng Tử. Nghĩa là: Việc gì mình không muốn, không thích (xảy đến với bản thân mình) thì đừng làm với người khác.

[4] Theo Đại Việt sử ký toàn thư, sự kiện năm Thiệu Bình thứ 2.

[5] Ám chỉ việc Trần Thủ Độ sau khi tiến hành chính biến, thay đổi vương triều từ Lý sang Trần liền bắt những người họ Lý (dù có phải tông thất hay không) đổi sang họ Nguyễn.

[6] Nghĩa là ôn cái cũ để hiểu cái mới.

[7] Lớp nhà giữa

[8] Xem lại chi tiết trong phần 1, chương 18: Hạ đỏ

[9] Chỉ người có hiếu và người đàn bà thủ tiết với chồng đã chết.

[10] Theo Đại Việt sử ký toàn thư, năm Thiệu Bình thứ 4 (1437), Lê Thái Tông theo lời bàn của hoạn quan Lương Đăng, khi vua yết Thái miếu bãi trò hát chèo, không tấu nhạc dâm nữa.

[11] Thuộc huyện Thanh Quan, nay ở Thái Bình

[12] Bài toán thơ của Lương Thế Vinh. Nghĩa là: Có 7 bầy chim cưu, một nửa trên bờ, một nửa dưới bến. Cứ một trống ba mái, một mái ba con nhỏ. Cộng tất cả là 169 con. Hỏi mỗi loại mấy con.

[13] (Từ cũ), chỉ nến đỏ, nến trắng.

14 thoughts on “[Độc huyền cầm] 2 – 3

  1. linhlanlila

    Độc huyền cầm càng ngày càng thú vị🙂 Em thật sự rất thích những đoạn miêu tả, đặc biệt là tả cảnh của chị. Thích vô cùng ấy ạ🙂
    Và gan ruồi mỡ muỗi cùng chín chục con dơi góa chồng là trong đám cưới chuột đúng không ạ?:D em thích truyện đấy lắm ạ🙂

    1. isis-chan Post author

      Cảm ơn em :”>. Còn gan ruồi, mỡ muỗi, chín chục con dơi góa chồng là ss lấy trong 1 bài hát trống quân :”> Để đi đọc đám cưới chuột mới đc \m/

  2. abc

    cơ mà gợi ý hơi mơ hồ quá ạ
    như chương kế tiếp k biết là QTHTH qua đời xong rồi sao @@
    là mốc thời gian,truy tôn,nơi mai táng hay gì ạ @@

    1. isis-chan Post author

      pass mình đặt có nội dung liên quan đến những điều mình đã viết hoặc nằm trong 1 chủ đề lịch sử nào đó có liên quan đến những nhân vật, sự kiện… trong Độc huyền cầm. Nói khó tìm ra thì cũng đúng mà dễ tìm ra cũng không sai. Cứ tìm đúng theo phổ ý nghĩa trong gợi ý, bắt được từ nào cảm thấy hợp lý thì thử thôi xem đúng hay sai ấy mà😉 Pass dễ quá thì đám bạn mình chơi sẽ không thấy vui nữa.

  3. abc

    thôi chịu ạ
    thử cả tuần nay rồi :((
    mà đoạn này QTHTH đã qua đời đâu nên làm sao biết đc nó là cái gì gắn vs ĐHC ợ :((

    1. isis-chan Post author

      thì vì QTHHH có liên quan đến ĐHC đó😉 hiểu về mặt tổng quan thôi. Hãy e-mail cho mình, mình sẽ đưa thêm gợi ý vì bạn đã mất công đi tra thế rồi cơ mà

Gửi phản hồi

Mời bạn điền thông tin vào ô dưới đây hoặc kích vào một biểu tượng để đăng nhập:

WordPress.com Logo

Bạn đang bình luận bằng tài khoản WordPress.com Log Out / Thay đổi )

Twitter picture

Bạn đang bình luận bằng tài khoản Twitter Log Out / Thay đổi )

Facebook photo

Bạn đang bình luận bằng tài khoản Facebook Log Out / Thay đổi )

Google+ photo

Bạn đang bình luận bằng tài khoản Google+ Log Out / Thay đổi )

Connecting to %s