[Độc huyền cầm] 1 – 21 (Phần 2)


Chương 21: Trở mặt

 

 

.II.

 

 

 

“Thức lâu mới biết đêm dài

Ở lâu mới biết là người có nhân[1]

 

 

 21 (2)

Từ tòa Kinh Diên trở về, Tư Thành không mấy ngạc nhiên khi thấy Phạm Đồn đứng đợi dưới mái đình hóng gió được cất lên giữa cái hồ vuông. Mùa này, nước ngả màu ảm đạm. Vì lẽ gì mà cứ dăm ba bữa hắn lại mò đến cung tiềm để, lẽ nào chàng lại không biết. Lê Nghi Dân cố sức hợp pháp hóa sự đăng cơ của mình, nhưng việc hắn làm có chính danh[2] hay không, trong lòng hắn tự biết. Vì sợ thiên hạ không phục, vì sợ người ta tôn phò một kẻ khác mang huyết thống của Tiên đế để lật đổ mình nên mới phải lao tâm đến vậy. Ngai vàng ngồi chưa ấm chỗ, Hoàng đế đã nhất nhất phải xin cái mạng quèn của Tư Thành cho kì được.

 

Hay, vì người ấy đã sớm nhìn ra cái sự không an phận của chàng rồi?

 

Hào phòng lệnh cho đám nô tì pha một ấm trà mới, dọn lên ít mứt sen, Tư Thành giữ nguyên vẻ hiếu khách để đáp lại những câu hỏi han xã giao nhạt nhẽo. Người vừa rời khỏi, chàng đã leo lên lan can ngồi, lật giở một trang sách bất kì. Thỉnh thoảng, khi lơ đãng nhìn qua những tán lá xanh mượt của những cây hoa đại mọc xòa xuống, chàng vô tình thấy Phạm Đồn khom lưng thì thầm gì đó với đám cung nữ, hoạn quan. Mỉm cười nhạt nhẽo, Tư Thành vươn vai ngáp thật to, ra vẻ lười nhác lắm.

 

Cung tiềm để rất rộng, tuy không được xây cất cao bằng những lầu gác trong cấm cung nhưng lại cho người ta cảm giác mát lành của một hòn đảo xanh được bao bọc bởi đủ các loại cây. Nước lăn tăn gợn sóng. Chỉ cần gió nhẹ thổi qua, trên đầu là cả một trời thanh âm rì rào, xào xạc, thanh nhã, yên bình. Theo lệ của Gia vương, không kẻ hầu người hạ nào được phép đi mạnh, nói to. Chàng ở đâu thì bọn hạ nhân phải biết ý đứng cách xa ít nhất hai mươi bước. Nhiều khi Tư Thành cũng thầm thở dài trong lòng, lấy làm tội nghiệp cho đám người Hoàng đế lao tâm tổn trí cắt cử ở đây trông chừng chàng. Chúng rảnh rỗi quá, không biết đứng mãi thế kia có thấy mỏi chân không.

 

Hương trà ướp hoa nhài thoang thoảng. Mùi hương dìu dịu, thanh tân của những đóa hoa trắng tinh ẩn mình trong những lá chè được sao rất khéo, gặp nước nóng đúng độ liền tỏa ngát hương thơm.

 

-Hai ngươi biết đây là chữ gì không? – Tư Thành tiện tay đưa một tờ giấy cho hai cô cung nữ thường hầu hạ mình xem.

 

-Bẩm điện hạ, nô tì không biết chữ. – Một cô đáp. Gương mặt lộ vẻ lúng túng, đôi gò má ửng hồng hình như vì thẹn. Nàng ta rất ưa nhìn nên được Phạm Đồn đích thân tuyển lựa, mong có thể dựa vào nhan sắc để tiếp cận Gia vương trẻ tuổi. Ông ta dặn đi dặn lại rằng, đừng tỏ ra quá thông minh mà làm người ấy đề phòng, khó lòng theo dõi được. Nàng vâng lời lắm, ấy thế mà từ lúc trở thành cung nữ hầu hạ kề cận cạnh Tư Thành, đây là lần đầu tiên nàng ta được chàng nhìn tới.

 

-Bẩm, là chữ “nhẫn”. “Nhẫn” trong nhẫn nại.

 

Những lời rụt rè, êm êm vang lên khiến gương mặt tuấn tú của người thanh niên hào phóng lộ ra sự vui vẻ trước giờ chưa ai được thấy.

 

-Nàng tên gì?

 

Thiếu nữ cúi đầu, hai đầu ngón tay mân mê dải lụa điều, nhỏ nhẹ thưa:

 

-Thần nữ… họ Phùng… tên… Thục Giang.

 

-Nàng ở lại. Còn cô, có thể lui. – Tư Thành hạ lệnh, vờ như không thấy ánh mắt hình như có chứa sự tức tối của cô cung nữ nọ.

 

Phụ mẫu của Thục Giang từng đưa nàng tiến cung, mong có thể trở thành phi tần của Bang Cơ. Giờ không thể kết duyên hoàng đế, cha chỉ giữ chức Gián nghị đại phu, việc chuyển hướng đến một thân vương là điều có thể hiểu được. Chàng chỉ tạm thời chưa biết đây thuần túy là mong muốn dựa dẫm cây cao bóng cả, hay cô gái đứng trước mặt chàng lúc này từ trên xuống dưới đã là người của Nghi Dân.

 

Thoải mái vươn người, Tư Thành kéo tay thiếu nữ lại gần mình. Chút run rẩy, e dè nơi mấy đầu ngón tay Thục Giang truyền tới làm chàng trai nhẹ mỉm cười. Từ nãy đến giờ, nàng chỉ cúi đầu, giờ hàng mi chớp chớp cuống quýt xem ra thực sự vô cùng lo lắng. Suốt mấy tuần nay, Gia vương trước sau đều vờ như không biết Thục Giang, nay người đường đột nói ra những lời ấy làm trong lòng nàng thắc thỏm không yên.

 

Bờ môi mím lại. Lòng bàn tay chợt ươn ướt mồ hôi. Thục Giang kín đáo nhìn xuống người thanh niên đang nhàn tản đang tựa lưng vào cây cột gỗ sơn màu đỏ son. Mấy ngón tay bồn chồn bất giác co lại khiến trên tay áo chàng hiện lên những nếp gấp. Nàng đã nghĩ Gia vương sẽ hỏi rất nhiều. Thế mà cuối cùng, Tư Thành chỉ dùng hai bàn tay ấm áp nắm lấy bàn tay Thục Giang, đặt tay nàng lên cổ mình. Thân hình yêu kiều trong chiếc áo màu phấn hồng nhàn nhạt như sắc đào phai bị kéo về phía ấy. Chàng ngước nhìn lên, chau mày:

 

-Nàng nói xem, chúng ta có nên nuôi cá trong hồ này không?

 

-Điện hạ… – Thục Giang đỏ bừng mặt khi đối diện với đôi mắt dịu dàng, mênh mông ấy, không thể nói thêm dù chỉ một lời.

 

-Khởi bẩm điện hạ, cơm trưa đã được chuẩn bị xong. Thần xin mời người dùng bữa.

 

Giọng nói của tên hoạn quan vang lên làm ánh cười thoải mái khó khăn lắm mới nhen lên được trong đáy mắt Tư Thành trong phút chốc bị phủ một màn sương lạnh. Thái độ đó không phải đề phòng, càng không phải chán ghét nhưng lại làm Thục Giang thấy sợ. Nàng sợ bởi Gia vương vẫn đang cười. Bàn tay vô thức muốn rút lại nhưng khi bắt gặp ánh mắt ra lệnh kia lại thôi. Nàng ngoan ngoan đứng yên đấy, cảm thấy cánh tay ôm vòng qua eo mình siết chặt thêm một chút. Từng khắc trôi qua, tấm lưng của Thục Giang dần trở thành tiêu điểm của nhiều ánh mắt.

 

-Thục Giang, đi với ta! – Chàng nhún vai, thoải mái kéo tay thiếu nữ đi theo mình, băng băng lướt qua ánh mắt của tất cả mọi người trong cung tiềm để – Năm nay nàng bao nhiêu tuổi?

 

-Thưa, mười… mười bảy ạ.

 

-Mười bảy? Vậy là gả cho ta được rồi.

 

 

 

 

 

Đến khi đã ngồi xuống chiếc đôn sứ kê cạnh sập gỗ nguyên màu nâu đen, Thục Giang vẫn không tin những điều mình vừa nghe thấy là thực. Trước lúc để nàng trở thành người của cung tiềm để, phụ thân đã dặn lúc này chỉ có thể nương tựa ở chỗ của Gia vương. Người ấy thông minh, tiền đồ rộng mở, lại được lòng các vị đại thần quyền cao chức trọng nhất trong triều, chính là cây cao bóng cả. Nàng không hiểu sâu những chuyện quan trường, nhưng biết vinh nhục, tồn vong của nhà mình đều đặt cả vào canh bạc này. Chỉ là… khi thực sự đối diện người ấy, thiếu nữ mới thấy mình vốn chỉ là một cánh hoa mỏng, còn Gia vương lại là dòng sông cuồn cuộn chảy trôi.

 

-Điện hạ, mời người! – Nàng nâng tay áo, kính cẩn rót rượu vào chiếc chén con. Chút run rẩy nơi mấy đầu ngón tay không thoát khỏi đôi mắt của chàng thanh niên.

 

-Nàng không phải sợ. Đông Phong và Đại Vệ có thể biết được người ngay, kẻ gian. Chúng sẽ không làm gì nàng đâu!

 

Tư Thành trấn an, ánh mắt trìu mến hướng xuống hai con chó săn lớn, lông đen tuyền đang nằm phủ phục dưới chân mình. Người ta nói Gia vương đam mê sách vở. Điều ấy đúng. Trừ những lúc đến tòa Kinh Diên, dường như lúc nào bắt gặp, người ta cũng thấy chàng đang cắm cúi bên một cuốn sách nào đó. Người ta bảo Gia vương anh tuấn nho nhã. Điều này cũng khá đúng, trừ việc chàng khiến tất cả đám hạ nhân ở cung tiềm để thất kinh khi có hai con chó săn lớn luôn kề cận bên người. Chàng đi một bước, chúng đã ở sau hai bước. Bữa cơm nào, chàng cũng chia phần cho hai con chó ăn trước, đối đãi còn hơn với người. Lúc Tư Thành đọc sách, viết chữ, chúng ngoan ngoãn nằm gối đầu lên hai chân trước, mắt lim dim vô hại. Vậy mà không ai bảo ai, mọi người đều ngấm ngầm cảm thấy hai con vật với cái tên rất hay là Đông Phong và Đại Vệ kia chính là hung thần giữ cửa.

 

-Hôm nay Ngự thiện phòng trong cung làm món gà tần thuốc bắc, bào ngư xào nấm, tổ yến hấp đường phèn. Quan gia sai thần mang đến cho điện hạ. Mời… điện hạ thưởng thức. – Tên hoạn quan quỳ dưới đất, khổ sở lựa một chỗ cách xa hai con chó của chàng.

 

-Vậy sao? – Tư Thành nhướn mày – Phiền ngươi về thưa lại với quan gia, ta vô cùng cảm kích.

 

Lời vừa dứt, chàng đã chống đầu cây đũa son[3] xuống chiếc mâm đồng, định gặp thử một miếng.

 

-Điện hạ… – Tên hoạn quan vội ngẩng lên, gương mặt trắng bệch, trán lấm tấm những giọt mồ hôi lạnh. Bắt gặp ánh mắt ngạc nhiên của Gia vương, hắn đâm lúng túng, nói tránh đi – Thức ăn còn nóng… điện hạ… điện hạ từ từ dùng.

 

Liếc mắt nhìn những đĩa thức ăn trên bàn, thiếu nữ đã nghi ngờ mãi từ lúc tên hoạn quan dáng điệu lén lút, sợ hãi này xuất hiện. Tứ bề vắng lặng. Thật bất thường khi xung quanh không xuất hiện thêm bất kì kẻ hầu người hạ nào. Điềm nhiên như không hay, Tư Thành gắp lên một miếng bào ngư hãy còn bốc khói. Bờ môi mím chặt mỉm cười nhẹ như cánh bướm bay qua khi viên hoạn quan vội vàng sống chết lê gối lại, níu tay áo chàng ngăn cản.

 

-Ta không có hứng thú với những kẻ ưa úp úp mở mở. Ngươi năm lần bảy lượt tỏ thái độ kì quặc như vậy là ý gì?

 

Tư Thành sẵng giọng, đập mạnh đôi đũa và cái bát xuống. Sự tức giận trong tiếng nói khiến tên hoạn quan khom lưng, phủ phục dưới chân chàng.

 

-Điện hạ… trong thức ăn có… có bỏ độc. – Hắn hốt hoảng thưa, giọng rất nhỏ, từ ngữ lại ríu vào với nhau – Quan gia… quan gia sai thần tiễn điện hạ lên đường. Xung quanh đây không để hoạn quan, cung nữ nào bén mảng… vì… đại nhân Phạm Đồn nói… dựng cảnh như điện hạ đột ngột qua đời vì bạo bệnh.

 

-Nói thẳng ra là để ta chết trước rồi đến lượm xác sau chứ gì?

 

Những lời thẳng thắn ấy thốt ra còn như ẩn tiếng cười châm biếm khiến cả Thục Giang lẫn tên hoạn quan lạnh người. Hắn cố thu người lại, không dám nhìn đi đâu nhưng vẫn cảm thấy bước chân của con chó tên Đại Vệ theo lệnh của chủ nhân ra ngoài cửa chính canh giữ. Lúc nó đi qua, cổ họng còn vang lên những tiếng gừ gừ đầy đe dọa khiến tên hoạn quan sợ rúm người.

 

-Ngươi tên gì?

 

Cuối cùng, Tư Thành cũng lên tiếng làm hắn giật nảy mình, vội thưa:

 

-Thần là Đức Vượng. Trước đây… trước đây thần được quan thị hậu phó chưởng Đào Biểu cất nhắc nên từng theo hầu Đại hành hoàng đế.

 

-Chuyện đó ta biết. Chỉ có chút ngạc nhiên… – Đón lấy chén trà từ tay Thục Giang, chàng lạnh lùng nhìn xuống, dù bốn chữ “Đại hành hoàng đế” vang lên từ miệng Đức Vượng khiến bản thân cũng có thêm một chút cảm tình. – Tại sao ngươi đã theo tân đế rồi giờ lại bán đứng ngài ấy.

 

Ngẩng gương mặt nhem nhuốc nước mắt lẫn với mồ hôi lên, tên hoạn quan cuống quýt:

 

-Điện hạ đèn trời soi xét. Thần không có gan bán chủ cầu vinh. Tất cả… tất cả là do Đại hành hoàng đế sắp xếp. Ngài nói… sợ thần vì có qua lại với quan thị hậu phó chưởng mà sau này khó sống trong cung. Nên… nên ngài bảo con giả vờ thay lòng, đến chỗ tân đế báo rằng… ngài đợi tân đế ở… điện Cần Chính.

 

-Diên Ninh đế… băng hà ở điện Cần Chính?

 

Chút ngập ngừng mờ nhạt thoảng qua trong lời nói nhanh chóng bị khỏa lấp bởi sự lạnh lẽo, tra hỏi gắt gao. Đức Vượng quỳ nguyên tại chỗ, đầu gật như bổ củi, thỉnh thoảng lại kéo tay áo lên lau nước mắt. Hắn còn nức nở thuật lại tỉ mỉ chuyện Đào Biểu chết ra sao, kể những chuyện xảy đến sau khi Bang Cơ qua đời bằng một vẻ thương tâm pha lẫn uất ức. Trước đây, Đức Vượng từng thấy Đại hành hoàng đế và Gia vương có quan hệ tốt đến thế nào, từng nghe Đào Biểu khen ngợi vị thân vương này không ít lần. Hắn không phải quân tử nhưng không cam tâm làm kẻ tiểu nhân ăn cháo đá bát, ân đã nhận thì đương nhiên phải báo đền cho xứng đáng. Dưới gầm trời này, kẻ hèn mọn như hắn cũng biết chọn chủ nhân cho mình.

 

-Những điều ngươi nói đều là thật? – Tư Thành cất giọng hỏi lại, sâu bên trong ẩn chứa chút mệt mỏi. Chàng biết Đức Vượng không nói dối. Tất cả những điều hắn thưa bẩm đều khớp với những tin tức Ngô Quân thu thập được. Vấn đề là trong những lời kia, bao nhiêu phần là thật lòng quy phục.

 

-Thần dám nói dối thì xin trời cao đánh chết! – Viên hoạn quan thề độc, nhưng lời còn chưa nói trọn đã bị nụ cười lạnh lẽo của Gia vương làm cho á khẩu.

 

Chàng vuốt ve Đông Phong, thỉnh thoảng lại đưa mắt nhìn kẻ đối diện mình, ôn tồn nói:

 

-Cần gì phải mượn đến trời. Con chó săn này của ta chỉ cần đớp một miếng đã có thể sâu đến tận xương. Cái chết này rất từ từ, rất đau đớn, rất khó nhìn… Đông Phong, ngươi nói xem, kẻ kia tin được không?

 

Tim đập trong lồng ngực thình thịch. Tên hoạn quan thấy hai chân mình mềm nhũn, mắt gần như hoa lên khi thấy hàm răng trắng ởn sắc nhọn của con chó nhe ra. Ngắm nghía dáng vẻ sợ mất mật của Đức Vượng một hồi, cuối cùng Tư Thành cất tiếng cười:

 

-Việc đó tính sau. Trước mắt phải xử lý mâm cơm “quý hóa” này hẵng… Ta không thể chết được. Nhưng để chấm dứt toàn bộ chuyện này, bắt buộc vẫn phải có người mất mạng. Trong cung tiềm để, nói ngược nói xuôi chỉ có hai ngươi là người ta biết rõ. Chúng ta nên…

 

Đông Phong vểnh tai, nó nghe không hiểu những điều vị chủ nhân đang đều đặn đưa tay xoa đầu, gãi cằm cho nó nói nhưng vẫn ra chiều chăm chú lắm. Gác mõm lên đầu gối Tư Thành, con chó quay lại dáng vẻ hiền lành, ngái ngủ vô hại thường ngày. Nó không nhận ra trong sự êm đềm bản thân đang được hưởng thụ, có hai kẻ đầu óc đang căng ra như dây đàn.

 

-Thục Giang, nàng nghĩ sao? – Tư Thành thoải mái cất lời, phớt lờ bờ môi mấp máy định ngăn cản của Đức Vượng.

 

Nàng ngẩn lên, đôi mắt mở lớn, nước đã ngấp nghé bờ mi. Bàn bàn tay trắng bệch run lên từng hồi nắm chặt tà áo. Suy nghĩ thêm một lúc, cuối cùng bờ môi nhợt nhạt mới hé mở:

 

-Phụ thân thần nữ có dạy, bước vào cung tiềm để là trở thành người của Gia vương, phải coi điện hạ là bầu trời của mình mà hết lòng phụng sự. Con gái nhà nề nếp tại gia tòng phụ, xuất giá tòng phu, phu tử tòng tử. Nếu điện hạ đã ra lệnh, Thục Giang nhất định nghe theo.

 

Nàng không có cái bản lĩnh trấn áp được nỗi sợ hãi dâng lên trong lòng. Ấy là nỗi sợ khi phải đối mặt với những điều không có bất kì ai nói cho nàng hay biết trước. Nước phủ nhòa ánh mắt. Thục Giang nhớ đến cha mẹ, đến anh em. Liệu họ có ngờ, nơi họ nâng lên đặt xuống mãi, cuối cùng lại là một chốn thế này? Liệu họ có ngờ, đằng sau những tình thân của anh em Hoàng đế, rặt chỉ có dối trá? Nàng, Phùng Thục Giang, nói thế nào cũng chỉ là một cô gái mà thôi. Cha mẹ còn chẳng cho nàng đường lui thì sao có thể đòi vị chủ nhân tuấn kiệt kia thương xót?

 

Những ngón tay run rẩy cầm lấy chiếc thìa sứ trắng làm nước hầm gà sánh đổ cả ra ngoài. Nàng mất một lúc mới có thể múc đầy cái bát nhỏ trong tay. Nước phủ một tấm màn dày qua đôi mắt khiến cảnh tượng xung quanh nhòe nhoẹt hết cả. Bên tai nàng loáng thoáng tiếng van xin của Đức Vượng.

 

-Điện hạ, xin người về sau… chiếu cố đến phụ mẫu của thần nữ. – Nàng run giọng nói, cố đè tiếng thổn thức vào trong.

 

-Chuyện đó nàng không cần lo lắng. – Tư Thành ôn tồn nói, đoạn đưa tay giằng lại cái bát trong tay Thục Giang – Khoan đã. Đổi sang món bào ngư này đi!

 

Miếng thịt vô vị, khô khốc đảo qua đảo lại. Hàng mi thiếu nữ rủ xuống theo hai hàng nước mắt lã chã. Chiếc thìa sứ rời khỏi mấy ngón tay, va khẽ vào thành bát kêu “canh” một tiếng. Chăm chú nhìn cổ họng Thục Giang, Tư Thành nói khẽ nhưng rành mạch:

 

-Nhổ ra!

 

Bàn tay đang níu lấy tay áo chàng vì mấy từ ấy liên buông ra. Đức Vượng ngồi bệt xuống sàn, lấy vạt áo trước lau mồ hôi hột mẹ hột con lăn trên mặt. Đón lấy chén nước trắng từ tay Gia vương, thiếu nữ cúi gắm, né tránh toàn bộ ánh nhìn của người ấy. Trong lòng nàng chỉ có duy nhất một nỗi hoang mang run rẩy. Chưa kịp định thần, cả Thục Giang lẫn Đức Vượng lại được thêm một phen hoảng hồn khi cả mâm cơm đặt trên sập gỗ bị hất xuống đất nghe “xoảng” một tiếng. Đổ vỡ tanh bành.

 

-Điện hạ… – Đức Vượng cả mừng – Thần hiểu ý của người rồi. Thần sẽ về bẩm báo với quan gia.

 

-Đừng vội thế! – Tư Thành cười nhạt, hướng ánh mắt của mình xuống dưới – Đông Phong, lần này thiệt thòi cho ngươi rồi.

 

Đôi tai đen tuyền dỏng lên khi nghe chủ nhân gọi tên mình. Cái lưỡi hồng hồng ươn ướt của con chó liếm liếm lên mu bàn tay chàng, quyến luyến lắm. Ngước đôi mắt tròn đen láy lên, Đông Phong chăm chú nhìn vẻ mặt không chút lay động của vị thân vương đang ngồi xếp bằng trên chiếc sập gỗ. Cuối cùng nó cụp mắt xuống, cúi thấp đầu như tỏ ý tiễn biệt rồi cặm cụi ăn những thứ vương vãi trên sàn. Lúc cả thân hình to lớn của con chó đổ xuống sàn gạch cũng là lúc Lê Tư Thành đứng dậy. Điềm nhiên bước qua cái xác hãy còn nóng ấm của con vật trung thành, chàng nói mà không hề ngoảnh lại:

 

-Theo ta là đường chết. Giờ vẫn còn kịp quay lại đấy!

 

Chống hai tay xuống đất, Đức Vượng lùi lại, lùi lại rồi níu lấy chân của vị thân vương.

 

-Điện hạ, thần từng suýt chết một lần rồi. Thần không còn gì phải sợ nữa.

 

-Tốt! – Chàng nhún vai – Giờ ta đưa ngươi đến gặp tân đế, vạch trần tội ác của hắn. Sự việc lần này bại lộ, để bảo vệ mình hắn nhất định sẽ hy sinh ngươi. Thế nào?

 

-Điện hạ, thần chỉ xin người về sau hãy đòi lại công bằng cho Đại hành hoàng đế và quan nội thị phó chưởng. Thần nợ hai người ấy quá nhiều, kiếp này không trả được. Giờ người bảo thần làm gì, thần xin vâng theo như thế.

 

Cánh cửa gỗ mở rộng. Gió đông cuốn lá khô rơi xào xạc bên thềm.

 

Người đi khuất.

 

Tiếng ư ử buồn thảm của Đại Vệ, cái bóng to lớn của nó đổ trùm lên những bát đĩa vỡ tan, lên cái thân nguội lạnh của Đông Phong làm Thục Giang giật mình. Nàng ngồi bệt trên sàn nhà, toàn thân không còn chút sức lực, đến hơi thở cũng rất mong manh. Đôi hàng nước mắt chảy dài trên gò má giờ đã khô. Khô không phải vì nàng không khóc nữa. Khô vì nàng không biết phải khóc thế nào. Đại Vệ nhìn nàng hồi lâu rồi dùng mõm hẩy hẩy tai Đông Phong, dùng lưỡi liếm liếm gương mặt quen thuộc kia mà không thấy lời hồi đáp.

 

-Đừng gọi nữa… Đông Phong của mày… đi rồi! – Nàng nghe thấy mình đờ đẫn nói, cảm thấy con chó săn với bộ lông đen tuyền cuộn khoanh lại, nằm sát cạnh. – Chủ nhân của mày… rút cuộc… là người thế nào?

 

Nàng từng biết một Bình Nguyên vương vui tính, hào sảng.

 

Nàng cũng từng biết một chàng thanh niên ngồi bên bờ đê, sẵn sàng buông cuốn sách trên tay xuống để tham gia mọi trò vui của đám trẻ mục đồng.

 

Nàng cũng biết có một người không nổi giận vì sự ngốc nghếch, hay quên của nàng; không như anh cả ở nhà suốt ngày chê nàng viết chữ xấu hoắc.

 

Người ấy luôn thích, luôn mỉm cười vì những món ăn nàng làm ra.

 

Vì Phùng Thục Giang biết như thế nên không nhận ra rằng, Lê Tư Thành còn là một thân vương, còn là hoàng tử thứ tư của Thái Tông Văn hoàng đế. Người của hoàng tộc liệu có thể giống một người bình thường được hay không?

 

“Trong số những hoàng tử, người giống Tiên đế nhất chẳng phải chính là vị thân vương lớn lên ở chùa Huy Văn hay sao?”.

 

Phụ thân nàng từng có lần rượu say mà nói với những bạn đồng liêu những lời như thế.

 

Chỉ vì, đã có lúc nàng đã lãng quên…

 

 

 

 

***

 

 

 

 

Đông Kinh từng ngày, từng ngày trôi qua thêm chìm sâu vào mùa đông giá buốt. Không ngại những cơn gió lạnh, thay vì đốt nến cùng lò than trong thư phòng, Gia vương vẫn giữ nguyên thói quen ngồi bên bờ hồ đọc sách. Chẳng có phong ba bão táp, chẳng có biến cố gì xảy ra. Cung tiềm để cũng như chính vị chủ nhân của mình, lặng yên, trầm mặc như thế giữa những thị phi giăng đầy bên ngoài. Vài lần chạm mắt, Tư Thành cũng có chút ngạc nhiên khi Thục Giang vẫn lưu lại, vẫn tỉ mỉ trong mọi công việc của mình. Giờ chuyện cơm nước của chàng là do cô tiểu thư ấy đảm nhiệm, duy chỉ có mở miệng nói một lời cũng không.

 

-Lần đó là ta ép tiểu thư. Xin lỗi!

 

Chàng lật trang sách, trầm giọng nói, chẳng mấy quan tâm xem nàng có nghe thấy hay không. Thục Giang đứng lặng sau lưng Gia vương một hồi, định nói gì nhưng vừa lúc ấy, Đức Vượng chạy vào bẩm báo:

 

-Điện hạ, Cung vương… Cung vương tới.

 

Hóa ra vẻ hốt hoảng của tên hoạn quan là có nguyên do. Lời chưa nói hết đã thấy một giọng nói lạnh lùng xa lạ vang lên sau lưng.

 

-Bình Nguyên vương, giờ chúng ta có thể nói chuyện riêng được chứ?

 

-Hoàng huynh, mới sáng sớm ra, không cần tức giận như vậy!

 

Tư Thành ngoái lại, phẩy tay ra hiệu cho kẻ hầu người hạ lui hết. Chàng thực sự ngạc nhiên khi Cung vương Khắc Xương nổi tiếng ôn hòa, nho nhã có thể mang một vẻ mặt lạnh lẽo pha lẫn khinh bỉ sâu sắc như vậy. Điềm nhiên vén vạt áo gấm trắng, ngồi xuống chiếc ghế tạc bằng đá xám, chàng ngước lên:

 

-Hình như hoàng huynh nhầm rồi. Không còn ai là Bình Nguyên vương. Tước hiệu của em là Gia vương. Còn anh… cũng đâu còn là Tân Bình vương nữa.

 

Khóe môi Khắc Xương giần giật. Bàn tay nắm lại chặt đến nỗi nổi cả những đường gân xanh trên nước da trắng, vốn luôn tạo cho người đối diện cảm giác yếu đuối, thư sinh. Xưa nay, chàng là người giỏi nhẫn nhịn, giỏi làm ngơ trước những chuyện quan trường, thế mà lần này, lần đầu tiên trong đời, nơi đáy mắt đen tĩnh lặng kia cuồn cuộn những đợt sóng cao như biển ngày bão.

 

-Quỳ xuống! – Chàng gằn giọng, hàng lông mày chau lại gần như thành một đường thẳng.

 

-Tại sao? – Tư Thành nhếch môi châm biếm, vẻ khinh thường lồ lộ trên gương mặt tuấn tú.

 

-Xưa nay quyền huynh thế phụ. Hay giờ ta không thể mang thân phận anh trai ra để dạy bảo Gia vương?

 

Uể oải đứng dậy, uể oải quỳ xuống, chàng trưng ra bộ mặt thờ ơ, mỉa mai hỗn xược đến mức khiến Khắc Xương tức khí, bước sấn tới, dùng cả hai tay túm chặt ngực áo chàng. Cung vương nghiến chặt hàm răng, đôi mắt long lên nỗi chua chát lấn át cả sự tức giận, khinh thường:

 

-Anh không tức giận vì em trở thành chủ nhân cung tiềm để. Anh chỉ thấy ghê tởm khi em làm như không biết chuyện chính biến; điềm nhiên chủ động nhập cung; điềm nhiên dùng cả hai tay nhận ân điển của kẻ ngự trên ngai vàng; điềm nhiên xưng thần với kẻ ấy; điềm nhiên coi Đại hành hoàng đế chưa từng tồn tại. Người bên ngoài còn hiểu chuyện hơn em, còn không làm cái việc té nước theo mưa, gió chiều nào che chiều ấy đớn hèn như thế!

 

Những người còn lại trên đời dám dùng bốn chữ “Đại hành hoàng đế” để gọi Bang Cơ thực sự không nhiêu. Đằng sau đôi mắt đen bình thản đến mức nhơn nhơn kia, Tư Thành thực sự cảm phục người anh trai cả đời tiêu dao, không màng chính sự này. Đặt bàn tay mình lên bàn tay Khắc Xương, chàng cười cợt nói:

 

-Chúng ta là thần tử, phải trung quân ái quốc. Hoàng huynh, xưa nay anh vẫn nói em đề phòng quá nhiều người. Quan gia hiện giờ là huynh trưởng của chúng ta, em theo người ấy có điểm nào là không đúng? Những gì Diên Ninh đối đãi với em, em nghĩ mình đã trả hết ơn rồi.

 

Không phải bỗng dưng chàng nhấn mạnh vào hai chữ “Diên Ninh”. Gương mặt đỏ lựng vì tức giận của Khắc Xương chuyển sang sắc tím rồi lại trắng bệch. Chàng cười dài, hai bàn tay nắm chặt cổ áo Tư Thành hơi nới lỏng ra một chút.

 

-Anh luôn nghĩ em thông minh hơn anh, hiểu chuyện hơn anh. Hóa ra anh nhầm. Đại hành hoàng đế và Hoàng thái hậu không bạc đãi em, anh tưởng trong lòng em sẽ có chút hàm ơn. Thật không đáng. Đến người bên ngoài còn động lòng trắc ẩn, trong khi em thì… Uổng công năm xưa Đại hành hoàng đế làm mọi chuyện để em có thể hiểu hai chữ “tình thân”.

 

-Hoàng huynh, hoàng tộc liệu có thể có tình thân không? Anh thôi tự dối gạt mình đi! Buồn cười lắm!

 

Tư Thành hướng đôi mắt đen lạnh về phía trước, không ngần ngại bác bỏ những lời tốt đẹp của Khắc Xương. Dùng sức lôi đứa em đứng dậy, chàng định nói thêm điều gì đó nhưng cuối cùng lại buông tay, đẩy nhẹ Tư Thành về phía sau. Ánh mắt đau đáu dừng lại trên gương mặt sáng sủa nhưng vô cảm kia, Khắc Xương thở dài, quăng cuốn sách đặt trên bàn xuống:

 

-Sách thành hiền? Bỏ hết đi. Tư Thành, chẳng nhẽ em không hiểu quân tử thà chết chứ không chịu nhục? Sau này, nghĩ lại những việc mình làm, em không hối hận sao?

 

Khom người cần mẫn phủi sạch lớp bụi mờ dính lên chiếc áo khoác ngoài, chàng vờ như không nghe thấy. Đến khi Khắc Xương chán nản dời đi, người thanh niên mới lạnh nhạt gọi với theo:

 

-Hoàng huynh, anh cứ thanh cao như anh muốn, cứ giữ lấy lý tưởng như anh muốn. Em lớn lên trong dân gian nên ngoài đạo lý của kẻ quân tử, em còn biết câu tránh voi chẳng xấu mặt nào. Người chết rồi với người đang sống, em chọn người đang sống. Với em, mẹ và bản thân quan trọng hơn. Hoàng huynh, Bùi Thái phi với anh có quan trọng không?

 

Đôi giày gấm dẫm lên những chiếc lá khô rồi đột ngột xoay gót lại. Khắc Xương chăm chú nhìn đứa em đang đứng dưới mái đình, sự tức giận trong mắt nhạt đi một chút.

 

-Anh – Tư Thành trầm giọng nói, thôi trưng ra vẻ cười cợt ban nãy – Sống ở đời phải thức thời.

 

Bàn tay vừa buông, cành cây vin xuống theo đà bật ngược trở lại vị trí cũ. Thục Giang khe khẽ thở dài. Nàng thấy đầu óc mình ong ong, tuy chẳng nghe được nhưng nhìn thôi cũng đủ đoán việc giữa hai vị thân vương chẳng hề đơn giản, thuận hòa. Xưa nay nàng chưa từng phải hoài nghi ai, chưa từng phải đề phòng ai, nên đối diện với sự nghi ngờ của người khác, sự nghi ngờ đến mức khắc nghiệt, thực sự chẳng dễ dàng mà chấp nhận.

 

Khắc Xương đi khuất, Tư Thành lại leo lên lan can gỗ, thòng cả hai chân xuống gần mép nước. Sau lưng chàng, Đức Vượng đã đứng hầu từ lúc nào. Người trong cung tiềm để mặc nhiên hiểu rằng, hai người được Gia vương tin tưởng nhất bây giờ chính là viên nội quan này và cô tiểu thư tên Thục Giang vô cùng khéo tay kia.

 

Cái lần chàng đường đột nhập cung xách theo Đức Vượng, hắn đã chuẩn bị tâm lý cho cái chết mười phần chắc chín của mình. Thế mà sự việc lại diễn ra theo một hướng hoàn toàn khác. Tư Thành dễ dàng biến hắn thành một kẻ vô can, thậm chí còn có công khi bảo vệ danh tiếng của tân đế. Hiềm một nỗi, đầu óc Đức Vượng với những chuyện triều chính này rất chậm chạp. Hắn không hiểu tại sao ngay lúc ấy, Gia vương không vạch trần bộ mặt của Nghi Dân để đến nỗi bây giờ, hắn vẫn phải đóng vai gián điệp hai mang này.

 

-Điện hạ! – Đức Vượng nhè nhẹ ướm lời, luôn sẵn sàng thủ thế vì sợ cơn thịnh nộ của vị chủ nhân mới. Đại hành hoàng đế dễ hầu hạ bao nhiêu, đơn giản bao nhiêu thì người em này của ngài ấy đối lập lại hoàn toàn.

 

-Ngươi nên đi làm việc của mình rồi đấy! – Chàng mệt mỏi nói, không quên dặn kĩ – Nhớ kể cho tỉ mỉ, đừng để những kẻ khác được lợi rồi lại mang họa vào thân.

 

Tay chân Phạm Đồn gài tại cung điện này không chỉ có mình hắn. Tại sao Gia vương dặn dò như vậy, Đức Vượng hoàn toàn có thể hiểu được. Có điều, hắn còn băn khoăn. Chẳng nhẽ chủ nhân mình không hề quan tâm đến an nguy của Cung vương? Một khi những lời vừa nãy của Cung vương đến tai Nghi Dân, hậu quả…

 

Viên nội quan lo nghĩ quá nhiều, cuối cùng nhận ra mình toàn lo thừa. Trước đã thế, giờ vẫn thế. Hắn quả thực không theo kịp những dự liệu trong đầu của Tư Thành. Nghe hết những lời bẩm tấu, Nghi Dân chỉ nhạt giọng bảo:

 

-Đức Vượng, ngươi làm tốt lắm. Tạm thời cứ tiếp tục lấy lòng Gia vương, nhất cử nhất động của hắn phải theo cho sát. Cả vị tiểu thư tên Thục Giang kia nữa, dù ả chẳng thuộc về phe nào nhưng đừng để ả trở thành tay chân của Gia vương.

 

-Thần hiểu ạ! – Viên hoạn quan thưa, thầm nghĩ mình nên tỏ ra chút nhiệt thành, tận tụy liền bổ sung thêm – Còn chuyện quan gia và đại nhân Phạm Đồn muốn thần làm, liệu bao giờ có thể… Gia vương là mối lo trong lòng quan gia, thần tuy tài hèn đức mọn nhưng xin xả thân vì người.

 

-Năng nổ là tốt nhưng giờ chuyện đó giờ chưa cần vội. Ngươi lui đi.

 

Lúc rời khỏi điện Trường Xuân, cánh cửa chưa khép lại, Đức Vượng còn nghe thấy loáng thoáng Nghi Dân cười thoải mái, bảo rằng:

 

-Khắc Xương không phải kẻ đáng lo. Hắn thích nói gì cứ để hắn nói. Cũng chỉ là văn nhân dài lưng tốn vải thôi, chẳng nên cơm cháo gì đâu!

 

Lén đưa mắt nhìn Hoàng đế, Phạm Đồn gãi gãi hàng ria mép rồi mới thưa:

 

-Quan gia, chuyện của vị tiểu thư họ Phùng kia là do vi thần sơ xuất, xin quan gia trách tội.

 

-Ngươi không biết hết quan lại trong triều nên chuyện đó bỏ qua được. Huống hồ phụ thân cô ta chỉ có ý muốn dựa dẫm chỗ thế gia hoàng tộc, chưa đáng lo ngại. – Chàng đặt xấp tấu chương sang bên, gác cây bút hãy còn nhuốm mực son xuống – Vấn đề lúc này là làm thế nào để triệt hạ Lê Tư Thành. Con hổ con này tuyệt đối không thể để sống.

 

Quỳ xuống trước mặt Hoàng đế, Phan Bang khảng khái thưa:

 

-Quan gian, xin người hạ lệnh, thần chỉ bằng một kiếm có thể kết liễu mối bận tâm này cho người.

 

-Không được! – Chàng lừ mắt, đập tay lên bàn để trấn áp ngọn lửa ngùn ngụt trong lòng những cận thần – Lê Tư Thành không hay biết chuyện trong kinh, hoàn toàn bị động mà những sát thủ ta phái đi giữa lúc chính biến còn chẳng giết được hắn. Huống hồ là lúc này.

 

Nói đến đấy, tất cả những người đang đứng hầu trong điện Trường Xuân đều nhớ lại cảm giác sững sờ vào ngày hôm ấy, khi Gia vương bất chấp quân ngự tiền ngăn cản, xông thẳng vào giữa điện Kinh Thiên. Hắn chọn đúng lúc bá quan văn võ tề tựu đông đủ nhất, quỳ xuống mà thưa lớn rằng:

 

“Khởi bẩm quan gia, có kẻ âm mưu hạ sát thần đệ. Hôm nay tên hoạn quan này theo lệnh quan gia mang sơn hào hải vị đến cung tiềm để, làm thần đệ vô cùng cảm kích. Ai ngờ con chó của thần vô phép, nhảy lên cướp lấy. Thần đệ vô cùng hoảng sợ, sợ mình phạm tội khi quân, khinh nhờn long uy. Đang định nhập cung thỉnh tội, thần sửng sốt nhận ra, con chó mình nuôi trúng độc trong đồ ăn chết từ lúc nào. Thần đệ lúc ấy rất sợ hãi, tự vấn lương tâm xem có làm gì đắc tội với quan gia hay không mà phải nhận cái chết như thế.

 

May có tên hoạn quan tỉnh táo này nhắc nhở thần đệ rằng, quan gia trước sau vô cùng hậu đãi thần. Chuyện như thế ắt do có kẻ tiểu nhân ngấm ngầm giăng bẫy nhằm chia rẽ hoàng tộc, đổ vấy tiếng xấu cho Thiên tử. Xin quan gia đèn trời soi xét, lập lại kỉ cương, giữ gìn tôn nghiêm của hoàng thất. Ngay giữa Cung thành lại xảy ra việc thích sát thế này sẽ làm trăm họ hoảng sợ!”.

 

Hắn biết rõ, hất đổ một mâm cơm chỉ giúp tránh được cái chết một lần, không thể tránh được hai lần. Những lời Lê Tư Thành nói ra giữa triều đường không phải để cho Nghi Dân nghe mà để cho bá quan văn võ trong ngoài nghe. Vô hình chung những kẻ đã tin  hay chưa tin đều đặt câu hỏi về Hoàng đế. Chả sớm thì muộn những tin đồn thất thiệt sẽ lan ra khắp Đông Kinh.

 

Tựa lưng ra sau chiếc ghế chạm rồng, tự tay khơi bấc đèn lên khỏi đĩa dầu, Hoàng đế mềm mỏng cất lời:

 

-Nói cho cùng, một tên hoạn quan nhỏ nhoi không thể xoay sở trước Gia vương đa mưu túc trí. Cơ hội đã qua, đành chấp nhận cho nó qua vậy. Giờ chỉ cần chúng ta động thủ, quan lại trên dưới từ chỗ hoài nghi sẽ đều khẳng định đó chủ ý của trẫm. Diên Ninh lại vừa mới chết. Thêm một vụ um sùm nữa sẽ làm lòng người không thuận. Một khi Lê Tư Thành còn ở trong cung tiềm để, một cọng tóc của hắn cũng không được đụng vào.

 

Suy nghĩ một hồi, Lê Đắc Ninh bèn thưa:

 

-Quan gia, còn lời tâu của các đại thần về việc ban chức quan cho Gia vương? Chẳng phải những người vẫn còn luyến tiếc Diên Ninh, muốn mượn tay Gia vương để uy hiếp quan gia sao?

 

Đan hai bàn tay lại, người thanh niên nghiêng đầu, cười mỉm:

 

-Trao quyền vào tay Gia vương – một kẻ kế thừa huyết thống hoàng gia – chính là để quyền lực phân tán. Trẫm đương nhiên không để chúng đắc ý. Nhưng sẽ có kẻ sẽ mượn cớ Thái Tổ từng phong chức Hữu tướng quốc cho con trai trưởng là Quận Ai vương Lê Tư Tề để bắt bẻ. Việc này, trẫm sẽ xem tâm ý Gia vương đến đâu. Giờ Tư Thành chỉ loanh quanh trong cung tiềm để, muốn đường đường chính chính dẹp bỏ hắn không hề dễ dàng. Trao quyền cho hắn, chưa chắc đã là việc dở.

 

Đứa em này đã giương vuốt công khai đối đầu với Hoàng đế, để lâu ắt thành họa. Nó vốn không phải con thú cùng đường mà cắn bậy. Mọi nước cờ hạ xuống rất đơn giản, rất ngẫu nhiên nhưng đều chính xác. Ván cờ này Nghi Dân từng nghĩ có thể dễ dàng thao túng, cuồi cùng nhận ra đối thủ vừa cao số, vừa rất khôn ngoan. Nếu chỉ đơn giản là một kẻ có đầu óc, chưa chắc chàng đã phải dồn đứa em này vào chỗ chết. Tiếc rằng, ai bảo Gia vương không những được thiên phú, lại được lòng những đại thần trong triều. Cứ nghĩ lại thái độ cứng rắn, dồn ép của Đinh Liệt, Lê Lăng, Lê Niệm, Lê Nhân Thuận… trên triều hôm ấy, Nghi Dân hiểu rõ để đứa em này sống tức là còn để cho mấy lão già kia tơ tưởng bất trung, đứng núi này trông núi nọ.

 

Lê Tư Thành, Lê Tư Thành…

 

Dòng đời trôi chảy, thế sự xoay vần. Từ đại yến tại cung Đan Phượng, nhắm mắt mở mắt mới qua mấy năm mà đứa bé lãnh đạm, thờ ơ ngày ấy đã trở thành một kẻ khó khống chế thế này. Cũng may, Nghi Dân đã sớm nhận ra Bình Nguyên vương không phải kẻ an phận, dễ bề thao túng. Hắn càng không phải kẻ thờ ơ với đời như những gì từng trưng ra lừa dối người ngoài. Bao năm dưới thời trị vì của Nguyễn Thị Anh cùng Bang Cơ, xem ra đứa em út này cũng phải che giấu bản thân mình không ít.

 

Không vì Diên Ninh, càng không vì bất kì một lý tưởng gì to tát, Nghi Dân thực sự muốn biết Gia vương định dùng thứ gì để đấu với mình.

 

 

 

 

***

 

 

 

 

-Giờ cô là sướng nhất đấy nhớ! Giờ thích ăn gì thì ăn, thích uống gì thì uống!

 

Phượng cười lớn, nói thẳng tuột những lời ấy xong mới biết mình nhỡ mồm. Xếp những miếng cơm nếp giã nhuyễn, phơi khô rồi cắt thành từng khoanh mỏng vào tàu lá chuối rồi ấn vào tay cô đào, Hải Triều lẳng lặng đứng dậy. Nàng cũng có chút tần ngần, có chút hoài niệm khi nhìn thấy chỗ cơm ấy. Chúng chẳng có vị gì đặc biệt, ăn cốt để quyện trôi đờm nơi cổ họng cho tiếng hát được trong trẻo mà thôi. Thế mà giờ, nàng lại đâm ra nhớ những thói quen ấy.

 

-Giận chị đấy à? – Phượng chột dạ hỏi rồi ngãng ra ngay khi thấy nụ cười trên môi thiếu nữ. – Chà bố cô, dám lừa tôi. Ngồi xuống đây bổ cau, têm trầu cho chị đi em.

 

Ngày xưa còn có việc đi hát, giờ thỉnh thoảng Hải Triều chỉ hầu đàn quan viên. Toàn bộ thời gian còn lại, nàng trông coi đám trẻ con trong giáo phường, chuyên tâm vào việc ướp trà rồi têm những miếng trầu cánh phượng cong cong tuyệt đẹp. Các cô đào rỗi việc ngồi trên những sập gỗ, miệng nhai trầu, nói đủ thứ chuyện giời bể. Hẳn nhiên, những điều họ đang bàn tán lúc này chỉ có thể xoay quanh đế vị trong Cung thành.

 

Cái nhốn nháo ngoài dân gian đơn giản xuất phát từ nỗi lo chính biến sẽ làm ảnh hưởng đến bát cơm bát gạo của họ. Mặt thiên tử dân đen chân đất mắt toét nào có thấy bao giờ mà quan mới chả tâm. Mặc nhiên trong dân chúng, chuyện ngai vàng là chuyện riêng của gia đình nhà vua, đừng khiến họ khổ theo là được.

 

-Này Huyên, em còn giữ tiền riêng không thì bỏ ra. Mai anh với ông trùm đi đổi tiền mới cho cả giáo phường. – Anh Thuận ngồi xuống cạnh, cất tiếng nói nhưng không dám nhìn thẳng vào mắt nàng.

 

Sự tồn tại của một người cuối cùng chỉ còn lưu lại trên một đồng tiền ghi niên hiệu. Hoàng đế thay đổi, tiền cũng đổi theo. Thế mà đã có lúc Hải Triều quên mất. Tiền riêng còn được mấy đồng, Kim Oanh nghĩ nàng đã đưa cả cho mình rồi. Chỉ có Hải Triều biết giấu dưới đáy hòm, cạnh mấy tờ giấy ghi bút tích của phụ thân và bà Thị Lộ là vài đồng tiền Diên Ninh nàng không nỡ bỏ để đổi qua tiền Thiên Hưng.

 

-Lê, mày nhe răng ra cho anh xem!

 

Anh Thuận cười hi hi, rõ ràng là muốn trêu chọc con bé. Nhìn đôi mắt đã ngân ngấn nước của cô nhóc, Hải Triều vừa thấy thương, vừa thấy buồn cười. Vì đang áp thuốc nhuộm răng, không được ăn gì ngoài húp cháo nên tâm trạng con Lê không được tốt. Quẳng cây bút xuống, nó xông tới, bặm môi bặm lợi véo mạnh vào mạng sườn khiến anh Thuận la lên oai oái. May mà đã qua đợt mồm miệng sưng phồng vì rượu pha chanh làm răng mềm ra trước khi nhuộm, không thì không biết con Lê còn tức đến thế nào nữa.

 

-Các anh các chị mày đều đã nhuộm qua cả, thỉnh thoảng cũng phải áp lại thuốc mà có ai chết đâu! Quen hết cả thôi em! – Chị Phượng nháy mắt, cắn ngập hàm răng đen nhánh như hạt na vào quả táo xanh xanh, rõ ràng là muốn chọc tức con bé ham ăn ham uống này.

 

Chỉ tay vào tớ giấy, Hải Triều làm mặt nghiêm ý nhắc con Lê nên tập trung vào việc luyện chữ cho đẹp. Nhìn con bé khom khom lưng ngồi trên sập gỗ, mím môi bắt chước cách nàng cầm bút, tự nhiên thiếu nữ nhớ lại ngày xưa, khi lần đầu tiên nàng nhuộm răng theo lời của mẹ. Lúc ấy, Hải Triều cũng từng làm mình làm mẩy như Lê lúc này. Giờ nghĩ lại, có khi đấy là lần đầu tiên, cũng là lần duy nhất Mai Loan dịu dàng, chăm bẵm nàng như thế. Bà từng vuốt nhẹ mái tóc nàng, thủ thỉ:

 

“Răng trẳng ởn khác gì răng chó, khác gì răng của bọn người Ngô. U biết là đau đấy nhưng phải cố chịu, nghe chưa. Thầy con làm mọi việc, chẳng phải để sau này con được vấn tóc đuôi gà, nhuộm răng đen đi trẩy hội hay sao? Ngoan, mấy bữa nữa rồi u mua bánh gio cho ăn, nhớ!”.

 

Chớp chớp đôi mắt, Hải Triều giật mình khi thấy anh Thuận vẫy vẫy bàn tay qua lại trước mặt mình. Thu lại nụ cười đùa cợt trên miệng, anh nói khẽ:

 

-Anh nghe lời cô, dạy chữ cho con Lê y như ngày xưa anh dạy cô. Cô xem trả công anh thế nào đi chứ?

 

Quay tới, quay lui, cuối cùng nàng nhẹ nhàng đặt miếng trầu têm vào bàn tay để ngửa ấy, nhìn như có ý hỏi: “Vậy có được không?”.

 

-Người ta vẫn bảo xanh lá, bạc vôi[4]. Nhưng trầu của em thì được! Thực ra… thì cũng hơi thiệt cho tôi đấy nhé!– Anh dịu dàng nhìn thiếu nữ, khẽ mỉm cười.

 

-Mà chuyện trong cung thế là xong đấy hả? – Tự nhiên một cô đào hỏi.

 

-Thế cô còn muốn thế nào?

 

-Thì ý tôi là… triều đình cũng phải lo hậu sự cho vua trước và Nguyễn Thái hậu chứ. Nghĩa tử là nghĩa tận, đâu thể cứ im ỉm như vậy được.

 

Rít vào một hơi thuốc lào, ông trùm Tuân đến giờ mới lên tiếng:

 

-Mấy đứa nói cũng đúng. Nguyễn Thái hậu làm ra mấy chuyện oan ức, nhất là vụ án ở Trại Vải. Nhưng vua trước thì… Dù sao đó cũng là một người nhân từ. Mà thôi, bớt mồm bớt miệng đi ấy. Họa là ở ngay mồm chứ chẳng ở đâu xa đâu.

 

So vai trong chiếc áo dệt bằng vải thô, Hải Triều biết Kim Oanh đang nhìn mình nhưng vẫn vờ như không hay. Nàng biết suốt từ hôm trong cung có biến, nhiều lần chị đã muốn ướm lời dò xem tâm ý nàng đến đâu. Tuyên Từ hoàng thái hậu qua đời, coi như một nửa điều nàng mong đợi đã thành hiện thực. Nhưng cảm giác trong lòng Hải Triều chắc chắn không phải là niềm vui, càng không phải sự hả hê. Có thể một phần vì cái chết của Lê Tuấn. Còn phần kia, có lẽ do nàng chưa hề mặt đối mặt với người đàn bà ấy, chưa có được lời đáp khiến nàng thấy thỏa đáng.

 

Đại nhân Nguyễn Xí và Đinh Liệt từng bảo rằng, để lật lại vụ án Lệ Chi Viên, sức một đứa con gái là không thể. Nàng không phải người hoang đường đến mức nuôi hi vọng ở chỗ Lê Tuấn. Người ấy rất đàng hoàng, rất tử tế nhưng bảo người ấy chống lại mẹ đẻ mình, chống lại chính ngai vàng của mình, đời nào.

 

Còn giờ, giang sơn đổi chủ. Tân hoàng đế nói ra đủ lý lẽ hay ho nhưng cuối cùng chỉ để biện minh cho sự phế lập của mình, biến nó trở nên hợp lý. Nếu Lạng Sơn vương chưa từng đến tìm Hải Triều ở giáo phường, có khi nàng sẽ tin vào chiếu thư bố cáo thiên hạ đó không chừng. Lúc việc chưa thành, người ta có thể nói ra đủ lời ngon ngọt, to tát, quang minh chính đại để mê hoặc nhân tâm. Nhưng đã ngồi lên ngai vàng, nắm chắc lợi ích trong tay, những lời từng nói chỉ như mây trôi gió cuốn. Một vụ án oan nếu không còn có lợi cho Hoàng đế trong cuộc tranh đoạt thì chẳng ai điên dồ đến mức dính vào.

 

Cuối cùng, nàng sống đến từng này tuổi, việc duy nhất muốn làm vẫn chẳng đến đâu.

 

 

 

 

 

Nổi lên giữa không gian đen thẫm là một dải màu đỏ hồng uốn mềm ven con đường cây. Dưới mái hiên, những chiếc đèn lồng đung đưa trong gió.

 

-Tiến xe. Bên kia… lui pháo.

 

Tư Thành tựa đầu vào cây cột gỗ, liếc mắt nhìn bàn cờ rồi lười nhác khua cây quạt trúc mấy đường. Ngô Quân chẳng lộ ra thái độ gì đặc biệt, điềm đạm làm theo lời chỉ bảo của chàng. Kể ra cũng có chút buồn cười khi người cao lớn, đàng hoàng như anh ta lại phải khoác lên mình bộ quần áo hoạn quan cũn cỡn mà Đức Vượng thu xếp được. Tư Thành muốn bật cười lớn lắm nhưng cứ nhìn bản mặt sắt khó đăm đăm của Ngô Quân, đành phải nuốt tiếng cười xuống bụng.

 

Nói là hầu cờ Gia vương, thực ra chỉ có mỗi việc di chuyển những quân cờ trên bàn theo lời Tư Thành bảo. Người thanh niên chẳng biết làm gì ngoài quan sát tỉ mỉ vị chủ nhân của mình. Đến cả hồi ở chùa Huy Văn, cũng hiếm khi nào Ngô Quân thấy Tư Thành nhàn rỗi, vui vẻ đến vậy. Dường như vụ ám sát kia là nhằm vào ai chứ chẳng nhằm vào chàng.

 

-Người đã nhún xuống nhưng… tân đế thực sự vẫn muốn ép điện hạ vào đường chết. Cung tiềm để lúc này hóa ra lại là nơi an toàn nhất.

 

-Vậy nên không phải bỗng dưng ta không hận Tuyên Từ! – Tư Thành cười, xoay xoay quân cờ trong tay – Năm xưa ta chỉ là đứa bé con vắt mũi chưa sạch, bà ấy lại nắm cả thiên hạ trong tay, chỉ cần muốn là có thể giết được, còn dễ hơn giết một con kiến. Tai tiếng? Một năm, năm năm, mười năm… đàm tiếu, dị nghị mãi rồi chuyện cũng sẽ chìm vào quên lãng.

 

Dù không nói ra miệng, ai cũng thấy đích xác Lê Nghi Dân dồn Lê Tư Thành vào bước đường cùng. Giả như sau này đứa em kia vì bảo vệ mạng sống của mình mà vùng lên, thiên hạ cũng chẳng ai trách được. Vẫn giữ nguyên vẻ mặt không biểu cảm, đưa chén trà tới trước, Ngô Quân thưa:

 

-Điện hạ, đại nhân Trần Phong dẫn đầu đoàn sứ bộ Đại Việt ta sang Đại Minh cầu phong cho tân đế.

 

-Không ngạc nhiên. Tiến mã đi! Loại người như hắn không vẫy đuôi chó ta mới lấy làm lạ. Ngày trước là thẽ thọt với Nguyễn Thị Anh, giờ thì…

 

-Còn chuyện này nữa… Thiếu bảo Nguyễn Xí cáo bệnh, nói hai mắt đã lòa nên không thể tiếp tục vào triều phụng sự Tân đế.

 

Chiếc quạt đang mở dở trên tay Tư Thành đột nhiên dừng lại. Hàng lông mày hơi nhướn lên nhưng chàng chẳng nói thêm điều gì. Ban đầu, người thanh niên cũng chỉ tính đến việc lôi kéo vị đại thần đó chống lưng cho mình. Không ngờ bây giờ, người ấy còn khảng khái công khai đối đầu, công khai không phục tùng Nghi Dân như thế. Tiến triển này, thực sự không phải ném cả hòn đá xuống mặt hồ đang yên ả sao?

 

-Điện hạ, người có định đi thăm Thiếu bảo hay không để thần thu xếp?

 

-Không. Sao ta phải làm vậy chứ? Mấy vị đại thần đó giờ ta không có hứng thú gặp mặt!

 

Chàng nhún vai, nói nhẹ tênh.

 

-Ngô Quân, quân đỏ chiếu tướng rồi. Xếp lại bàn cờ cho ta!

 


[1] Ca dao

[2] Quan điểm của Nho giáo. Mỗi người sinh ra đều có phận (bổn phận) vị (vị trí) xác định đi kèm với nghĩa vụ. Mỗi cá nhân phải biết phận vị của mình trong bộ máy xã hội mà vui vẻ, tự giác hoàn thành nhiệm vụ tương ứng, không được vượt quyền hay biếng nhác. Có như vậy, xã hội mới ổn định. Chính danh là nguyên tắc quan trọng bởi: danh bất chính tắc ngôn bất thận tắc sự bất thành.

[3] Loại đũa thời xưa. Thân đũa sơn đen bóng, một phần đầu to hơn không dùng để gắp thức ăn sơn màu đỏ son. Đây là loại đũa dùng ở những gia đình khá giả (isis ghi chép).

[4] Lấy ý từ câu “Đừng xanh như lá, bạc như vôi” của nữ sĩ Hồ Xuân Hương

Đôi lời lảm nhảm của tác giả:

 

Mục đích đầu tiên (trước cả nhân vật, tình tiết…) khiến isis bắt tay vào viết tất Độc huyền cầm chính là truyền tải, tái hiện một phần nào đó văn hóa, linh hồn của Thăng Long nói riêng và đồng bằng Bắc Bộ nói chung. Isis si mê, phát cuồng vì Hà Nội mà. Chỉ cần có cơ hội, tôi muốn thử xây dựng cho riêng mình một cái nhìn đa chiều nhất về cả không gian lẫn thời gian của mảnh đất tôi vẫn gọi là “người tình”.

 

Từ đầu đến giờ, khi miêu tả các nhân vật, isis chưa từng đề cập đến màu răng của họ. Mặc nhiên lờ đi một sự thật lịch sử là, người Việt Nam từ xa xưa đã nhuộm răng, ăn trầu. Việc né tránh này không phải vì tôi cho đó là man mọi (O___o). Là vì bản thân tôi không tự vượt qua được rào cản về quan niệm thẩm mỹ đương thời (tức quan điểm thẩm mỹ của thời đại chúng ta) mới đúng.

 

Hôm nọ, isis có đọc một stt rất hay trên FB của anh/chú Trần Quang Đức – tác giả cuốn Ngàn năm áo mũ. Đại ý stt ấy nói rằng, trang phục của tầng lớp trên trong xã hội Việt Nam (ở đây là vua qua, phi tần…) là sự mô phỏng có thay đổi một vài chi tiết từ nguyên mẫu trang phục của Trung Quốc. Đó là một hiện thực lịch sử mà khi đưa vào phim, vào tiểu thuyết… không thể giơ quan điểm cần phải Việt hóa, cần phải thuần Việt… ra để tùy ý thay đổi một cách thiếu khoa học. Trong khi đó, những dấu hiệu đặc trưng, căn cốt nhất của nền văn hóa chúng ta mà ở đây là nhuộm răng, ăn trầu lại bị lờ đi.

 

Điều đó làm isis suy nghĩ rất nhiều. Quan điểm về cái đẹp mỗi thời mỗi khác. Giờ mà bảo thế hệ chúng ta đừng cười ô hô hô lên vì một hàm răng đen thì cũng hơi khó. Tôi nghĩ thế này: Ngược lại dòng thời gian cách đây cả nghìn năm, các cụ nhà chúng ta ắt cũng vô cùng khó chịu, vô cùng chướng mắt khi nhìn thấy một hàm răng trắng. Răng đen không phải chỉ để cho đẹp hay vì dân ta ăn trầu. Răng đen còn là biểu hiện của tự do, cho sự tự tôn dân tộc, nhất là với bối cảnh của Độc huyền cầm – thời kì độc lập tự chủ rực rỡ sau 20 năm Minh thuộc với những đòn hiểm độc để đồng hóa văn hóa.

 

Nói một cách riêng tư, từ khi còn nhỏ, isis đã quen với mùi trầu thuốc, với màu bã trầu, với màu răng đen nhưng nhức hạt na của hai cụ bà (hai cụ ông, ông bà mình đều là trí thức học trường Tây nên để răng trắng). Răng đen, trầu thuốc, môi đỏ là những kỉ niệm rất đẹp của tuổi thơ. Cũng chính vì thế nên tôi luôn đóng đinh trong đầu như một thói quen rằng, chỉ có người già mới hợp với răng đen. Bây giờ, khi phải tưởng tượng ra thiếu nữ thanh xuân tuổi trẻ, mỹ nhân khuynh thành khuynh quốc răng đen thì nó cũng hơi…

 

Nhưng như những gì tôi viết ở trên, tôi đã thực sự công khai thừa nhận Nguyễn Hải Triều và tất cả những nhân vật khác trong Độc huyền cầm đều nhuộm răng. Nói to tát thì là vì đã chọn con đường khắc họa văn hóa thì phải đi đến cùng. Nói giời bể mà cái việc cơ bản nhất lại bỏ qua thì không được. Độc huyền cầm không tái hiện trung thực 100% lịch sử, thậm chí vì yếu tố văn hóa, vì sự hư cấu, một vài điều đã phải uốn nắn, thỏa hiệp đi, nhưng tôi muốn làm tốt tối đa những gì tôi có thể. Còn, nói một cách cá nhân, tôi muốn nghĩ về những nhân vật của mình bằng sự thân thiết. Ảnh thờ của các cụ, các cụ luôn cười rất tươi với hàm răng đen. Nếu như giờ bức ảnh đó thay đổi, tôi sẽ rất buồn, thậm chí cảm thấy những người ấy trở nên đôi chút xa lạ. Tôi cũng muốn dùng chính những tình cảm đó dành cho những nhân vật trên trang viết của bản thân mình, để họ thực sự sống trọn vẹn nhất trong không gian lịch sử tôi tái hiện lại.

One thought on “[Độc huyền cầm] 1 – 21 (Phần 2)

  1. isis-chan Post author

    Bổ sung một chút:

    Theo Băng Tâm (người đặt tên cho một số nhân vật giúp tác giả): Đại Vệ là phòng thủ, Đông Phong là tấn công. Đông Phong lấy trong Tam quốc, nhờ gió đông mà Lưu Bị, Tôn Quyền chuyển từ thủ sang công trong trận Xích Bích với Tào Tháo. Người học võ nên đặt tên toàn công với thủ cho hợp, nhưng đặt tên kiểu này có vẻ nhã hơn.

Gửi phản hồi

Mời bạn điền thông tin vào ô dưới đây hoặc kích vào một biểu tượng để đăng nhập:

WordPress.com Logo

Bạn đang bình luận bằng tài khoản WordPress.com Log Out / Thay đổi )

Twitter picture

Bạn đang bình luận bằng tài khoản Twitter Log Out / Thay đổi )

Facebook photo

Bạn đang bình luận bằng tài khoản Facebook Log Out / Thay đổi )

Google+ photo

Bạn đang bình luận bằng tài khoản Google+ Log Out / Thay đổi )

Connecting to %s